- Her kan jeg vinne

LUXEMBOURG (Dagbladet): Thor Hushovd (24) er sterk og hurtig, og tror selv han kan vinne morgendagens prolog. Treneren mener Grimstad-gutten kommer til å slå til opp Champs Elysées - under siste etappe av Tour de France.

- Jeg har alltid syklet bra i prologer. Denne prologen er veldig teknisk, det passer meg bra. Jeg føler meg fin i beina, sier Hushovd, Norges eneste rytter i årets utgave av Tour de France.

I går fulgte Dagbladet med følgebilen til Crhdit Agricole under den nest siste treningsøkta før verdens hardeste sykkelritt braker løs i morgen. Hushovd tråkket 60 kilometer sammen med sine åtte lagkompiser, og så ut til å storkose seg på sykkelsetet. Men 24-åringen innrømmer gjerne at spenningsnivået er høyt før årets Tour, og han er avhengig av å få en bra start.

- Prologen er veldig viktig. Jeg må få et overtak på O'Grady. Jeg må jage sekunder, og gå etter den gule ledertrøya, medgir han.

Lagkompisen Stuart O'Grady er Hushovd argeste konkurrent under prologen. Får Hushovd en bedre tid enn australieren, vil laget mest sannsynlig sykle for Hushovd på de første etappene av Tour de France. Det vil øke sjansene hans for å få en etappeseier og dermed nå sitt store mål for sesongen.

- Den andre etappen passer meg veldig bra. Jeg kommer nok til å prøve å slå til mot slutten, røper han.

Men utgangspunktet for sykkelproffen er annerledes i år enn i fjor. I fjor presterte han bedre enn sine egne forventninger, med seier i Postgirot Open og en sterk fjerdeplass på første etappe av Tour de France. Mens årets sesong har vært en stor nedtur med både skader og dårlige resultater.

- I fjor hadde jeg sju seire før Tour de France. I år har jeg ingen. Jeg er veldig sugen på å vise at jeg kan vinne igjen. Hvis alt klaffer, er jeg sterk nok til å vinne, sier Thor Hushovd til Dagbladet.

Stor tillit

- Jeg vil at du skal starte først på prologen. Det vil gi laget masse publisitet, ropte Crhdit Agricole-trener, Denis Roux, ut bilvinduet til Hushovd under gårsdagens trening.

- Det er greit for meg, svarte han.

- Betyr det at Hushovd er rangert som den beste på laget før prologen?

- Jeg tror at han kommer til å få en god tid. Får han det, vil navnet hans rulle og gå på tv-skjermene hele dagen, svarer treneren mens han følger med Hushovd gjennom bilviduet.

- Så målet er å skape mest mulig blest om laget?

- Tour de France handler stor sett bare om det. Crhdit Agricole fikk mest publisitet av alle lagene under fjorårets Tour. Det var perfekt for våre sponsorer.

Men Tour de France er ikke bare en dans på franske roser. For Thor Hushovd og resten av deltagerne er det et umenneskelig blodslit. I fjor måtte Hushovd bryte etter et ublidt møte med asfalten. I år har han bestemt seg for å oppleve jubelen på vei opp Champs Elysees.

- Jeg gleder meg til å sykle opp Champs Elysees. I fjor var jeg der som tilskuer, og da følte jeg meg skikkelig utenfor. I år vil jeg fullføre Touren, slik at jeg kan være med laget å sykle æresrunden, sier Hushovd.

Klarer han seg gjennom de ekstremt tunge og bratte fjelletappene, kan Hushovds sjanser til å vinne en etappeseier være minst like store på slutten av rittet som i begynnelsen. Det mener i alle fall treneren hans.

- Mange av de hurtige rytterne faller ifra under fjelletappene. Dermed blir det lettere å hevde seg på slutten av rittet. Jeg tror Hushovd har en god sjanse til å vinne siste etappe. Det er en ren sprintetappe, sier Roux til Dagbladet.

- Føler presset

- Han kan bli sterkere både fysisk og taktisk. Men det Hushovd trenger aller mest, er en skikkelig braksuksess. Etter det vil han slappe av og da kan han vinne hva som helst, mener treneren.

Vinner Thor Hushovd en etappe av Tour de France, er alle de andre nederlagene under årets sesong glemt. Han kommer til å få masse oppmerksomhet i Frankrike, og markedsverien vil gå rett til værst. Og ikke minst, kan kommer til å seile opp som kanskje den største norske syklisten noen sinne. Bare Dag Otto Lauritzen har tidligere klart å vinne en etappe av Tour de France. Men Crhdit Agricole-rytteren er ikke redd for at presset på ham skal bli for stort.

- Det er klart at laget forventer mye av meg, og jeg føler presset. Men det største forventningspresset kommer fra meg selv, medgir ham, og den selvsikre syklisten er ikke redd for å legge lista høyt også overfor media.

- Føler jeg at jeg har sjans til å vinne, så sier jeg det.

I dag skal de siste forberedelsene gjøres. Hushovd vil teste prolog-løypa, og ellers bare hvile og spise. Før rittets start, kommer testresultatene fra gårsdagens helsetester til å bli kjent, slik at ingen jukemakere får stille til start. Da er det bare for Hushovd å gjøre slik treneren sier - å gjøre braksuksess.

SELVSIKKER: Thor Hushovd virket selvsikker og avslappet under treningen i går. - Jeg har en god følelse, sier Crédit Agricole-rytteren, som er den eneste norske deltakeren under årets Tour de France.