KORT KARRIERE: Ali Dia fikk bare én kamp for Southampton. Likevel er det en av de mest minneverdige debuten i engelsk fotballs historie. Foto: Southampton
KORT KARRIERE: Ali Dia fikk bare én kamp for Southampton. Likevel er det en av de mest minneverdige debuten i engelsk fotballs historie. Foto: SouthamptonVis mer

Ali Dia - tidenes verste Premier League-spiller

Hva skjedde egentlig med skandale-spilleren som lurte seg til én Premier League-kamp?

Hva i huleste skjedde med Ali Dia, som ble så berømt den dagen da han debuterte for Southampton i 1996? FourFourTwo undersøker sporene etter fotballens minst sannsynlige kulthelt.

(FourFourTwo): På en solfylt og kald februarmorgen parkerer FourFourTwo utenfor et bygg som ligger der Southamptons tidligere stadion The Dell lå.

Det er ikke noen i nærheten når vi svinger bilen inn med panseret mot det som pleide å være Archers End.

De fire hjørnene på det nye anlegget er oppkalt etter klubbens mest populære personer. På en side sitter Rod Wallace sammen med Mick Channon, i et annet er Ted Bates ved siden av Matthew Le Tissier.

Det som kanskje er den aller mest kjente spilleren i klubbens historie, glimrer imidlertid med sitt fravær. Det er ingen tegn til Ali Dia, spilleren som fikk sin ilddåp ikke langt fra der vi står parkert.

Her er historien om en av tidenes mest spesielle debuter.

Fikk 53 minutter

Det er lørdag 23. november i 1996, og det er spilt 32 minutter av kampen mellom Southampton og Leeds United. Le Tissier signaliserer til benken samtidig som han holder seg til låret.

Idet han forlater banen, til stående applaus fra hjemmefansen, blir han erstattet av en mann med draktnummer 33 på ryggen. En mann som virker veldig entusiastisk når han løper ut på gressmatta. Le Tissier må gni seg i øynene og kan ikke tro det han ser.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Sekunder etterpå holder innbytteren på å score, og det er bare en sprellende Nigel Martyn som står mellom debutanten og en drømmestart på Premier League-karrieren. Med fem minutter igjen å spille blir den mystiske spilleren selv byttet ut, i et siste forsøk på å hente inn tomålsledelsen til Leeds.

Det er nok få på stadion som vet det, selv om kanskje en eller to på pressetribunen har hatt sine anelser, men det de var vitne til den kvelden var i ferd med å gå inn i historiebøkene.

- Jeg var veldig overrasket da jeg så at han kom innpå, sier en lattermild Le Tissier til FourFourTwo.

- Han hadde trent med oss dagen før og vi trodde han hadde vunnet en auksjon, så dårlig var han. Vi møtte opp på lørdag og han satt i garderoben. Alle sammen tenkte: «Så fint: han får se kampen også», sier Le Tissier.

Dia gjorde mye mer enn det, men hans 53 minutter med Premier League-fotball på sørkysten forteller bare halve historien.

OVERRASKET: Southamptons Matthew Le Tissier. Foto: NTB Scanpix
OVERRASKET: Southamptons Matthew Le Tissier. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Forsvunnet

Forsøket vårt på å finne og oppsøke Dia har dessverre mislyktes. Premier Leagues usannsynlige spiller har tilsynelatende forsvunnet i løse luften.

- Dessverre så er vi i samme posisjon som deg, vi har ikke noe kontaktinfo på ham i det hele tatt, sier Natalie Heath som jobber på universitetet Northumbria, hvor Dia ble uteksaminert etter å ha studert økonomi i 2001.

- I likhet med dere har vi ikke klart å finne ham opp gjennom årene, så vi har ikke peiling på hvor han kan være.

Vi forsøkte å ringe det senegalesiske fotballforbundet i Dakar og til og med den senegalesiske ambassaden i London, uten hell. Det samme svaret fikk vi hos den libyske ambassaden (du vet aldri).

Vi kontaktet også to journalister i Dakar, men ingen av dem visste hvem han var, eller hvor han kunne bli funnet. Ingen av hans tidligere klubber, iallfall de han har spilt for, hadde noen anelse om hvor den mystiske spilleren holder til.

FourFourTwo fikk tak i Ali Dia tilbake i 2008, men samtalen var like kort som Premier League-karrieren hans. Samtalen gikk omtrent slik:

- Hvordan fikk du spille i England?

- Det var etter en telefonsamtale.

- Likte du deg i Southampton?

- Ja.

- Er du klar over at oppholdet der er en av de mest bisarre i Premier League-historien?

- Jeg tviler på det. Hvorfor det?

Etterpå ble det dødt i andre enden og to dager seinere var ikke mobilnummeret i bruk lenger. Sporet var kaldt.

Fetteren til Weah

Dersom vi spoler tilbake til 1996, så var Dia det helt store og hadde tilsynelatende flere beundrere. Det inkluderer George Weah, som på den tiden ble kåret til verdens beste spiller. Han likte tilsynelatende å bruke telefonen mer enn Dia.

- Han spilte med Weah i PSG og i fjor spilte han i andredivisjon i Tyskland, fortalte Graeme Souness reportere på Southamptons treningsanlegg før kampen mot Leeds.

- Vi sa: «Kom hit og tren med oss i en uke eller noe slik så får vi se».

Kilden til denne informasjonen? En mann som hevdet at han var George Weah. Historien virker veldig lik den som daværende Coventry-manager Gordon Strachan også fikk presentert i samme tidsrom.

- Vi fikk en telefonsamtale av en som sa at denne fyren var fetteren til George Weah, og det ble avtalt at han kunne trene med oss, sier Strachan til FourFourTwo.

- Folkene som hentet ham var ikke der den dagen og det var ikke jeg heller, så jeg fortalte min assistent Gary Pendry: «La oss se hva han kan. Sett opp et lag med åtte mot åtte».

- Jeg spurte hva han syntes om ham etterpå og han sa at han så ut som en fyr som hadde vunnet en pris av Evening Telegraph for å trene med oss den dagen. Det var det. Jeg måtte fortelle ham at han ikke var noe for oss, og jeg kunne fint lagt til: «Du passer mer enn sannsynlig ikke for noen». Deretter måtte jeg fortelle sjefene hvor dårlig denne spilleren var, sier Strachan.

Sannheten var at Dia kom fra Blysh Spartans som spilte i lavere divisjoner. Daværende manager Peter Harrison skjønte ingenting da han plutselig så Dia på TV iført Southampton-trøye.

- Det var ganske utrolig, sier Harrison med latter i stemmen.

BLE LURT: Graeme Souness (t.h.). Foto: Reuters / Matthew Childs / NTB Scanpix
BLE LURT: Graeme Souness (t.h.). Foto: Reuters / Matthew Childs / NTB Scanpix Vis mer

Avlyst treningskamp

Harry Redknapp hevder også at han ble kontaktet av «George Weah», men skjønte med en gang at det var en «tulletelefon». Men lenger sør bet de på, men ting kunne sett veldig annerledes ut dersom ikke været hadde grepet inn uka før Dias store dag.

«Oh Dia! Spiss på prøvespill bommer på sin store sjanse» var tittelen i Southern Daily Echo, etter at Southamptons planlagte treningskamp mot Arsenal ble utsatt på grunn av regn, bare tre dager før Saints forsøkte å slå tilbake etter 1-7 mot Everton i den aktuelle hjemmekampen mot Leeds.

«Den raske tidligere PSG-stjerna er på en ukes prøvespill på The Dell etter anbefalinger til Graeme Souness av årets spiller i verden, George Weah, men en oversvømt bane har hindret ham i å skinne i kveld», skrev Graham Hiley, som hadde dekket klubben for avisa i 19 år.

Han var også den første som mistenkte at Southampton hadde blitt lurt av den «senegalesiske stjerna». Det virket tross alt rart at Dia var «Weahs fetter» slik som Strachan hadde blitt fortalt, særlig siden Weah er fra Liberia, som til og med ikke grenser til Senegal.

IKKE I FAMILIE: Ali Dia hevdet at stjernespiller George Weah var i familien hans. Foto: AP Photo/Carlo Fumagalli/NTB Scanpix
IKKE I FAMILIE: Ali Dia hevdet at stjernespiller George Weah var i familien hans. Foto: AP Photo/Carlo Fumagalli/NTB Scanpix Vis mer

Skadeproblemer

- Noen dager etter at han hadde spilt, fikk jeg en telefonsamtale fra en supporter som sa at det kanskje var noe som ikke stemte, siden han hadde kommet med samme historie i Bournemouth, sier Hiley.

- Jeg husker jeg ringte Southampton og sa: «Er dere sikre på denne fyren? Dere bør kanskje undersøke ham nøyere». Jeg fikk et ganske avvisende svar i retur, sier han.

Innen den tid hadde Dia forberedt seg på sin andre kamp i Southampton-trøye, denne gangen i en mye mindre glamorøs setting på klubbens treningsanlegg.

Terry Cooper var en del av støtteapparatet til Souness den gangen. Nå bor han i spanske Tenerife, og forteller at Dia var heldig siden Saints hadde store skadeproblemer.

- Vi hadde så få alternativer på spissplass at gutten fikk trene med oss torsdag og fredag - og for å være ærlig så så han grei ut i de mindre treningskampene - og Graeme sa at vi måtte ha ham på benken fordi vi ikke hadde noen andre, sier Cooper.

- Vi hadde bare én spilleklar spiss. I dag kan du undersøke bakgrunnen til en spiller, men den gangen måtte vi ta en sjanse på spillere. Vi nevnte aldri det som skjedde igjen.

Ikke sett liknende

Det er sannsynligvis smart med tanke på Soueys rykte, selv om den tidligere Liverpool-spilleren i et intervju med FourFourTwo i 2004 lo av det som må være et av hans pinligste øyeblikk, samtidig som han mente det ikke var hans idé å ta Dia med i troppen.

- Hovedpoenget er at vi hadde sett ham i trening og funnet ut at han ikke var god nok. Men så hadde vi problemer med Le Tissier, og på samme tid ble tre andre spillere skadet, sa Souness.

- Terry Cooper foreslo at vi kanskje skulle registrere ham for bare én kamp, og dersom han måtte komme innpå, så måtte det bare skje. Og så ble noen skadet innen 20 minutter etter avspark så vi måtte kaste ham innpå. Det var ganske utrolig siden han knapt rørte ballen på en halvtime. Jeg hadde aldri sett det tidligere.

Le Tissier hadde heller aldri opplevd liknende, etter 16 år som Southampton-spiller.

- Han var som en hodeløs kylling, men det morsomste var at han løp overalt der ballen ikke var, jeg tror han forsøkte å unngå den, sier han.

- Jeg regner med han tenkte at dersom han ikke rørte ballen, så ville ikke noen se hvor dårlig han var.

Tirsdag 3. desember 1996 rapporterte Echo at Dia hadde blitt frigitt av klubben «etter hans elendige oppvisning mot Leeds».

«Han var som en hodeløs kylling.» Matt Le Tissier

Spilte i lavere divisjoner

Historien om Ali Dia ender ikke der, langt ifra. Elleve dager etter at han forlot sørkysten, med en ubetalt hotellregning som klubben måtte ta, ifølge Le Tissier, dukket han opp nordøst i landet.

Ingen i Gateshead, Spennymoor Town eller Blyth Spartans, hvor han spilte en håndfull kamper, visste hvor han befant seg nå. Men etter flere telefonsamtaler fikk vi en liten innsikt i hvor den usannsynlige kulthelten har vært i mellomtiden.

- Han fikk 15 000 kroner for å signere kontrakten, jeg vet det fordi supporterens klubb betalte det, sier Mickey Barrass, som jobber med nettsiden til fotballklubben Gateshead.

Han scoret til og med i debuten i en 5-0-seier foran 423 fans. Men etterpå gikk det nedover. Raskt.

- Han var en døgnflue, det er sikkert. Han inviterte oss til å se ham spille i Afrikamesterskapet, sier en lattermild Paul Thompson, som spilte på topp sammen med Dia i de åtte kampene senegaleseren fikk for Gateshead.

- Han var en fattigmanns Tino Asprilla. I en kamp rundet han keeperen og skjøt mot mål. Ali feiret at ballen gikk inn og kikket opp mot himmelen. Ballen endte opp med å treffe ham og gå utenfor mål.

- Da han først ankom pleide han å snakke om sin Mercedes også, men han fortalte ikke at den var 15 år gammel! Da han kjørte bilen inn på parkeringsplassen lo vi så vi grein.

Venn av Ginola

Da den nye manageren Jim Platt arvet Dia, var heller ikke han særlig imponert. Han sendte ham utpå som innbytter mot Slough Town med ti minutter igjen å spille, bare for å bytte ham ut igjen seks minutter etterpå.

Til slutt ble Dia frigtt av klubben som spilte i Conference League, men det var heller ikke slutten for spissen.

- En kveld etter trening tok manageren til reservelaget vårt på den tiden (tidligere Newcastle-spiss Alan Shoulder) ut en papirlapp fra lomma, sier daværende Gateshead-eier John Gibson.

- Han sa at en spiller hadde møtt opp uanmeldt på trening og hadde blitt med gutta. Spilleren hadde fortalt Shoulder at han trodde han kunne gjøre en jobb for dem og ønsket å skrive kontrakt. Det var Ali Dia. Du kunne ikke funnet på dette her.

FourFourTwo har kontakten noen av Dias tidligere klubber for å verifisere at han har vært innom klubber som Bologna og PSG, men ingen av dem hadde registrert at han hadde spilt for dem. Det til tross for at Dia hevdet at han hadde spilt sammen med David Ginola i Paris, og viste fram et bilde av de to sammen for å bekrefte historien sin.

- Jeg kjente naturligvis David gjennom jobben min i Newcastle og han hadde ingen anelse om hvem Dia var. Da han så bildet sa han at det var slik folk tok av ham hver gang han satte foten innenfor en nattklubb i Newcastle, sier Gibson.

- Dia var litt som Walter Mitty, jeg tror han trodde på sine egne løgner. Det morsomste er at den originale historien om ham heller ikke ga mening. Han skulle være en fetter eller venn av George Weah, men Weah er fra Liberia, ikke Senegal!

Gibson innrømmer at Dia var en fyr som var lett å like, og selv om de 15 000 kronene som fansen hadde betalt gikk i vasken, var han en favoritt blant supporterne.

- Han elsket at fansen sang navnet hans, sier Barrass.

- Selv da vi sang «Ali Dia, er en løgner, er en løgner» hadde han et stort smil om munnen.

Sist i rekken?

Det er lite sannsynlig at Souness smilte da han fant ut at han hadde blitt lurt, men identiteten til mannen som tok den originale telefonsamtalen til skotten har aldri blitt avslørt.

Det er lett å se for seg at Weah, som også har nektet å være involvert, hadde bedre ting å gjøre. Da han ble spurt to måneder etter Premier Leagues mest berømte debut, var Dia gåtefull.

- Han (Souness) fortalte meg at George ringte ham og sa jeg var en god spiller... Jeg er en god spiller, jeg kan bevise at jeg er en god spiller, sa han.

Så hvem var det egentlig som ringte Souness?

- Personlig, som jeg har fortalt deg, så vet jeg ikke, var svaret fra Dia.

I den moderne tiden vi lever i, med masse statistikk bare et museklikk unna, er det lite sannsynlig at vi får se en liknende historie igjen. I 1990 var ikke Dia alene.

- Det skjedde hele tiden da, sier Strachan.

- Jeg hadde noen som plagde meg lenge og sa at han var en toppspiller i en amatørliga i London. Så dro jeg til Southampton og signerte en spiller som het Delgado og en oversetter kom med på kjøpet.

- Jeg gjenkjente oversetterens navn og spurte om han var den samme personen som ringte meg hele tiden i Coventry. Han innrømmet det etter hvert. Så denne toppspilleren hadde plutselig blitt en oversetter - og han var ikke så veldig god til det heller.

Dia trengte aldri en oversetter, for engelsken hans var grei. Det samme kan ikke sies om fotballegenskapene - som var så dårlige at det er forståelig hvorfor han forsvant uten å etterlate seg et spor.

P.S. Egil Østenstad spilte i Southampton på den tiden Ali Dia ankom. Her kan du lese hans tanker om den spesielle debuten.