LANGRENNSDEBATTEN: Vi tar pulsen på langrennssporten sammen med Vibeke Skofterud og Esten O. Sæther. Hva skjer med Petter Northug? Er han ferdig på toppnivå eller har "Petter smart" en plan? Får vi noen gang se Ola Vigen Hattestad i sporet igjen? Får Astrid Uhrenho... Vis mer

Petter Northugs sjanser på OL-sprinten

Hvor god er egentlig Northug nå? Her er tegnene som gir håp

Mange har avskrevet Petter Northug. Han har knapt gått noen skirenn denne sesongen - og ingen av dem har vært imponerende. Også fjorårssesongen gikk i vasken, men ikke alt er bekmørkt.

(Dagbladet): Selv om Petter Northug gikk på en treningssmell forrige sesong og langt ifra var den beste utgaven av seg selv, var han en av verdens beste langrennssprintere selv i denne vanskelige perioden.

Det 32-åringen presterte med sitt utgangspunkt forrige sesong, var faktisk oppsiktsvekkende bra:

Først ble han nr. 9 på sprinten i marerittløypa på Lillehammer, to plasser foran Johannes Høsflot Klæbo, selv om det var denne helga Northug fant ut at han var feiltrent.

Dernest viste han god, gammel klasse da han banket Sergej Ustjugov i kvartfinalen i NM med en forrykende spurt og tok seg videre til finalen, hvor det ble for tungt og Mosvik-ekspressen ble nr. 6.

På sprinten i Lahti-VM leverte Northug en ny formidabel kvartfinale, hvor nok en gang Ustjugov ble satt ettertrykkelig på plass på oppløpet. Men også denne gang gikk 32-åringen tom for krefter i finalen, hvor Northug til slutt endte på en råsterk 5. plass, oppkjøringen tatt i betraktning.

I Drammen-sprinten rett etter VM gjentok historien seg. Mosvik-ekspressen leverte en helt hinsides spurt i kvartfinalen, hvor han gikk seg opp fra sisteplass til suveren førsteplass bare på oppløpet. Nok en gang ble Ustjugov parkert. Konkurrentene trodde knapt hva de så.

ER DET HÅP?: Mystikken rundt Petter Northug vokser og vokser. Foto: Bjørn Langsem / Dagbladet
ER DET HÅP?: Mystikken rundt Petter Northug vokser og vokser. Foto: Bjørn Langsem / Dagbladet Vis mer

Farten er der

Igjen tok Northug seg til en sprintfinale i det ypperste selskapet - for tredje gang på rad etter comebacket - men nok en gang manglet det siste, lille i finalen, hvor 32-åringen endte på 4. plass.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Rekken 9-6-5-4 i de fire sprintene Northug gikk forrige sesong - til tross for treningssmellen han slet med - var oppsiktsvekkende sterkt. Og i kvartfinalene viste langrennsstjerna at han fortsatt hadde toppfarten inne til å spurtslå selveste Sergej Ustjugov.

Med litt bedre kapasitet kunne Northug trolig ha gjentatt dette i en finale, hvor han tidligere hadde sin styrke i kraft av utholdenheten sin. Dette tyder på at toppfarta og eksplosiviteten er inne, og at Northug kanskje ikke er så langt unna å være et medaljehåp på sprint i OL som mange tror.

- Jeg har prøvd å knekke Petter på hver hardøkt, men han har hengt seg på og har slått meg mot slutten. I oktober så han veldig sterk ut. Fram til sykdomsproblemene i november så Petter rett og slett råsterk ut, sier lagkompis Chris André Jespersen til Dagbladet.

Lyspunktet bak Lillehammer-fiaskoen

Resultatene i Toppidrettsvekka og Northug-leirens egne rapporter fra treningshøsten tydet på at Northug lå godt i rute før denne sesongen.

- Petter lå bra an fram til 1. november. Dessverre ble han satt tilbake av sykdom da, men Petter er mye nærmere i sprint enn i noe annet. Hvis vi ser på prologen på Lillehammer, hvor han ble nr. 32, hadde han tolv nordmenn foran seg. I Planica har vi bare med sju, noe som betyr at Petter vil gå videre med samme prestasjon. Da kan alt skje, sier Eurosports langrennsekspert Åge Skinstad til Dagbladet.

Artikkelen fortsetter under bildet.

POTENSIAL: Når en feiltrent Petter Northug kan parkere Sergej Ustjugov, Emil Iversen og verdens beste sprintere på oppløpet i så stor grad at han kan vente i mål, da er det kanskje ikke helt over likevel. Dette skjedde så sent som i mars 2017. Foto: Bjørn Langsem / Dagbladet
POTENSIAL: Når en feiltrent Petter Northug kan parkere Sergej Ustjugov, Emil Iversen og verdens beste sprintere på oppløpet i så stor grad at han kan vente i mål, da er det kanskje ikke helt over likevel. Dette skjedde så sent som i mars 2017. Foto: Bjørn Langsem / Dagbladet Vis mer

Skinstad henviser videre til prologen i Falun-VM, hvor Northug ble nr. 18, men endte opp med å vinne gullet. Northug har alltid vært bedre i heatene enn i selve prologen.

Et annet eksempel er da han ble nr. 27 i kvartfinalen i Drammen i mars, men endte opp med å leke med rivalene i kvartfinalen og kapre en 4. plass til slutt.

- Når han går videre fra prologen, er han god. Å komme seg videre fra prologen er avgjørende. På Lillehammer så jeg en mellomtid fra prologen, hvor Petter gikk for svakt første del. Men fra 800 meter og ut gikk han raskt, sier Skinstad.

- Hva skyldes det, tror du?

- Petter hadde knapt konkurrert på det tidspunktet, og da er det ofte litt vanskeligere å treffe på åpningsfarta.

Slik avgjør sjefen OL-troppen

Langrennsprofil Vibeke Skofterud, som også er langrennsekspert i Eurosport, har også både tro og håp på at Northug kan få til noe på langrennssportens korteste distanse.

I mesterskapssammenheng viser historikken at han ingen har prestert jevnt bedre enn Northug i sprinter, med sine totalt sju sprintmedaljer i mesterskap.

- Kan det skje igjen?

- Det er sprinten han har muligheten på. Jeg håper han går så fort at han kommer til OL. Når det er mesterskap har han en tendens til å få ut det lille ekstra, sier Vibeke Skofterud.

- Petter har vært i pressede situasjoner før og vet å prestere når det gjelder. Jeg tror ikke Petter stiller opp på startstrek om han ikke har mulighet til å vinne. Så sterkt konkurransehode har han, mener hun.

Spørsmålet sprintlandslagstrener Arild Monsen må stille seg når han skal ta ut laget, er om Norge skal plukke ut de som har prestert best denne sesongen eller de man tror har størst gullpotensial i OL-troppen.

I skiskyting har vi sett at Lars Berger har blitt prioritert foran lagkompiser med jevnt bedre resultater, fordi Berger på en maksdag potensielt kunne vinne.

Om dette sier sprintlandslagstreneren:

- Vi tar ut de vi tror har best sjanser i OL-sprinten, men det baserer seg jo mye på resultatene denne sesongen, forteller Monsen til Dagbladet.

- For å si det slik: Petter kommer ikke til OL om han ikke går i Planica i hvert fall. I første omgang må han konkurrere. Hvor bra han må prestere, kan jeg ikke gi en fasit på her og nå.

Northugs skjebnedager

Forkjølelsen gjorde at Northug ikke gikk NM-sprinten og har dermed bare én sjanse igjen: sprinten i Planica.

- Det var synd at Petter ble syk, for han hadde trengt treninga han kunne ha fått og ikke minst de konkurransene han kunne ha gått i NM. Hvis man ikke får trent sammenhengene, blir man hengende etter, sier Åge Skisntad til Dagbladet.

OL-sprinten finner sted 13. februar. Det er nok tid til å finne toppformen, tror Skinstad.

- Over en måned med trening er ganske god tid. Om Petter kommer seg til OL, kan han finne god nok form i løpet av denne måneden. Men for at det skal skje, må han gå så fort at Vidar og Arild tror han vil styrke det norske laget. Jeg vet 100 prosent sikkert at de vil ha det aller beste norske laget i OL, sier han.

Forrige ukes sprint i Piteå var et uttaksrenn til OL som Northug takket nei til å delta i. I stedet gikk han en mindre relevant tremil.

- Hva er årsaken til det?

- Det blir spekulasjoner, men det må ha vært fordi han mente det var mer gunstig for NM-forberedelsene, sier Skinstad.

Northug fikk gjort de treningsforberedelsene han ville fram til 1. november og loggførte alt, som du kan lese om i denne artikkelen.