SUPERLAGET: Astana med sportsdirektør Johan Bruyneel, Alberto Contador, Lance Armstrong, Andreas Klöden og Levi Leipheimer. Fire ryttere som alle har erfaring fra pallen i Tour de France. Levi Leipheimer tar bilde av folkemassene.Foto: SCANPIX/AP Photo/Bas Czerwinski
SUPERLAGET: Astana med sportsdirektør Johan Bruyneel, Alberto Contador, Lance Armstrong, Andreas Klöden og Levi Leipheimer. Fire ryttere som alle har erfaring fra pallen i Tour de France. Levi Leipheimer tar bilde av folkemassene.Foto: SCANPIX/AP Photo/Bas CzerwinskiVis mer

I skyggen av Lance

Levi Leipheimer ble utestengt fra Touren med resten av Astana i fjor. I år er han tilbake med et superlag.

||| (Dagbladet.no): Forrige gang Levi Leipheimer deltok i Tour de France var i 2007. Da syklet han inn til tredjeplass sammenlagt, etter seier på den femte tempoetappen.

På mange måter har han også tredjeplassen i det stjernespekkede Astana-laget som stiller til start i årets Tour.

Alle snakker om hvem som vil ta styringen av Alberto Contador og Lance Armstrong, i laget som også inneholder to ganger andreplasserte Andreas Klöden. Ikke så mange snakker om Levi Leipheimer. Men kanskje vil det snart endre seg.

- Levi Leipheimer må nevnes blant favorittene. Han har vært på pallen før, og jeg tror årets løype passer ham bra: Det er ikke mange etapper som ender på toppen av fjell, og i tillegg er han kjempesterk på tempo, sier Johan Kaggestad til Dagbladet.

Mistet fjorårets sjanse
Etter Tour-prestasjonene i 2007 skiftet Leipheimer lag fra oppløste Discovery til Astana. I fjor var han klar for å bygge videre på suksessen. Før dopingbomben smalt.

13. februar fikk Astana beskjeden: Laget var uønsket i Tour de France '08 på grunn av skandalene året før, da hele gjengen måtte dra hjem i skam, etter dopavsløringen av kaptein Alexandre Vinokourov.

- Jeg er i sjokk, og utrolig skuffet. Som mine venner, familie og supportere forstår jeg ikke hvorfor vi ikke får delta i Touren, sa Leipheimer etterpå, og startet en nettkampanje kalt «Let Levi Ride», en underskriftkampanje som på langt nær førte fram.

Men i år er de tilbake, Astana, med tre av de sterkeste kortene på hånden.

- Det er et superlag når du ser det på papiret, sier Leipheimer om mannskapet som er hans sjette på 13 sesonger som proffsyklist.

- Men det er ikke alltid det blir sånn. En av oss kan mislykkes. Noen blir syke eller skadet. Men det som er sikkert er at alle er proffe. Alberto har vært en god lagkamerat for meg, Lance har vært det, og (Andreas) Klöden også. Jeg tror vi har bevist tidligere at uansett hvem som er den beste av oss, så vil han få lagets fulle støtte, sier han.

Satt tilbake av hestespark
Levi Leipheimer begynte opprinnelig å sykle som en del av sommertreningen for å bli en god alpinist i hjemtraktene i Montana, men resultatene på landeveien, kombinert med et stygt fall i utforløypa, førte til at han byttet idrett som 17-åring.

Ti år senere fikk han sitt store gjennombrudd, da han syklet inn til tredjeplass i Spania Rundt, for US Postal-laget. Fremtiden så lys ut. Men året etter fikk Leipheimer et alvorlig tilbakeslag.

Som 2-åring ble Astana-rytteren sparket i magen av en hest, og fikk store indre skader. I 2002 dukket problemene opp igjen, etter Holland Rundt. Leipheimer måtte gjennom en operasjon. Arrvev hadde ført til blokkeringer i tarmsystemet, og amerikaneren måtte ha flere økter under kniven. Resten av sesongen gikk fløyten.

LOJAL: Leipheimer hjalp Alberto Contador til seier for Discovery for to år siden. Året etter ble de begge utestengt som del av Astana-laget. Foto: SCANPIX/AP/Christophe Ena
LOJAL: Leipheimer hjalp Alberto Contador til seier for Discovery for to år siden. Året etter ble de begge utestengt som del av Astana-laget. Foto: SCANPIX/AP/Christophe Ena Vis mer

- Det skyldtes også noe annet, har jeg skjønt etter alt styret. Jeg fordøyer ikke frukt dersom jeg ikke spiser det til frokost. For å si det enkelt, så må fordøyelsessystemet mitt være tomt for at jeg skal kunne takle frukt. I Holland Rundt spiste jeg en stor bolle med frukt, og da ble det trøbbel, sier Leipheimer.

Etter det har det kun gått i frokostfrukt for 35-åringen, som langt fra bærer nag til dyr etter hestesparket. Han og kona er tvert imot sterkt engasjert i dyrevern, og har blant annet opprettet et senter for hjemløse dyr.

Mer erfaren nå
I årene som fulgte den avbrutte sesongen var Levi Leipheimer verdens beste amerikaner  - etter Lance Armstrong.

I 2004 tok han niendeplassen i Tour de France, året etter kom den første sammenlagtseieren i Tyskland Rundt. 2006 fulgte opp med seier i Dauphiné Libéré, før Leipheimers tre år lange dominans av Tour of California begynte i 2007.

AMERICAN HERO: En Leipheimer-supporter fra hjemstaten Montana på plass.  Foto: SCANPIX/AFP  / DAMIEN MEYER
AMERICAN HERO: En Leipheimer-supporter fra hjemstaten Montana på plass. Foto: SCANPIX/AFP / DAMIEN MEYER Vis mer

På pallen i Tour de France samme år jublet han like mye for lagkamerat Alberto Contadors sammenlagtseier som for sin egen plassering.

I år må han selv regnes blant favorittene, selv om det er lov å spørre seg hvor mye det har kostet å vinne både i California og Vuelta a Castilla y Leon. I Giro d'Italia viste amerikaneren også noen tegn på trøtthet. Men han er optimistisk.

- Jeg har mye mer erfaring enn sist. Jeg er sterkere både fysisk og psykisk, sier Leipheimer.

- Jeg føler jeg sykler for et lag som New York Yankees i baseball. Det er det mest profesjonelle, og det som er mest i søkelyset, sier han.

I morgen vil søkelyset igjen være på de tre tempogigantene Leipheimer, Armstrong og Contador.

Kilder: levileipheimer.com, ESPN, roadcycling.com, Sacramento Bee, Wikipedia.