KONTRASTFYLT KARRIERE: Etter Europa-starten i lille Lyn i Oslo tjener Odion Ighalo nå store penger i den kinesiske klubben Changchun Yatai. Foto: PRIVAT
KONTRASTFYLT KARRIERE: Etter Europa-starten i lille Lyn i Oslo tjener Odion Ighalo nå store penger i den kinesiske klubben Changchun Yatai. Foto: PRIVATVis mer

Guttene fra Afrika:

Ighalo: - Selv verdens rikeste mann vil ha mer penger. Hvis noen tilbyr meg en bedre kontrakt, så drar jeg

Takker Eliteserien og sin norske agent for karrierestarten.

(Dagbladet): - Du er i Kina, de sier du tjener to millioner kroner i uka. Føler du nå at du er økonomisk uavhengig for resten av livet, at familien din er sikret? Tenker du at du kan velge neste klubb helt uavhengig av lønn og sånt?

Ighalo: - Selv verdens rikeste mann vil ha mer penger. Hvis noen tilbyr meg en bedre kontrakt, så drar jeg

- Jeg vil ikke si det, for selv den rikeste mannen i verden vil ha mer penger, sier Odion Ighalo til Dagbladet.

- Blir jeg tilbudt jeg mer penger enn jeg har nå, så vil jeg fortsatt gå for det. Jeg vet jeg ikke er Messi eller Ronaldo. Og jeg er fornøyd med det jeg tjener nå, og fornøyd med klubben. Men hvis jeg blir tilbudt mer penger enn jeg får nå, så drar jeg videre. Jeg satser på å bli bedre for hvert eneste år. Jeg skal gjøre hvert eneste år bedre enn det forrige. Jeg vil ha en større kontrakt hvis jeg får det.

Først: Det er nesten noe befriende med dette. Den totalt ublyge holdningen til penger som motivasjonsfaktor. Den holdningen gjentar seg i mange av Dagbladets samtaler med noen av Afrika-proffene som har vært i Norge.

Her er det ingen som skammer seg for å si at en bedre kontrakt ofte kan veie tyngre enn såkalte «sportslige utfordringer».

Når den utvidede familien hjemme har fått fram én fyr som er i stand til å brødfø resten fordi han er god i en sport, så er det strengt tatt ikke så merkelig, heller. Den romantikken rundt klubbtilhørighet og -følelse er kanskje noe vi som ikke måtte bli gode i fotball kan tillate oss. Å høre Ighalo snakke om lønna som avgjørende lyder ikke overflatisk i den konteksten.

Tvilte aldri da Norge kalte

Han var bare 18 år da den norske agenten Atta Aneke tok kontakt med ham i Nigeria og foreslo en overgang til Lyn.

Unggutten visste lite om det lille landet i nord, bare at andre nigerianere hadde gjort det bra der før. Likevel, igjen, han var ikke i tvil om at han skulle takke ja den gangen, heller.

HAR TRO PÅ SUKSESS: Ighalo og Changchun Yatai fikk en tøff start på sesongen, men nigerianeren tror kinesisk liga har en stor framtid. Foto: NTB Scanpix/AFP / STR / CHINA OUT
HAR TRO PÅ SUKSESS: Ighalo og Changchun Yatai fikk en tøff start på sesongen, men nigerianeren tror kinesisk liga har en stor framtid. Foto: NTB Scanpix/AFP / STR / CHINA OUT Vis mer

- For meg, en ung spiller, så var det ikke så mye å tenke på. Jeg ville bare reise for å starte min profesjonelle karriere, sier Ighalo til Dagbladet.

- Det var ikke lett å komme til Norge, det var kaldt, og jeg kom rett fra Nigeria, bare 18 år. Jeg hadde ikke sett snø før. Men jeg er glad jeg tok det steget, og jeg husker fortsatt tiden i Norge godt, sier han.

- Jeg hadde vært på prøvespill i både Spania og Tyskland, men i Norge var det bedre muligheter for unge spillere til å få vise seg fram. Jeg hadde tilbud fra flere land, men Lyn var det riktige for meg, sier Ighalo.

Oppholdet i Norge ble ikke langvarig. Odion Ighalo scoret allerede i debuten, en tap-in fra kort hold i et tap for Viking på Ullevaal, etter noen veldig entusiastiske minutter som innbytter.

- Det var en god erfaring. Det var en god opplevelse for meg å oppleve et annet liv og en annen kultur så ung. Atta var jo der, og gjorde det veldig lett for meg. Han hjalp meg med alt, og jeg bodde hjemme hos ham og Bente før jeg fikk min egen leilighet. Jeg kan ikke si at noe av dette hadde skjedd uten Atta og Gud, sier Changchun-proffen.

«Måtte» dra fra Watford

Etter bare noen måneder med imponerende innsats i Tippeligaen kom interessen utenfra. Udinese ble neste stopp, før en tid i Spania ble avløst av to sterke sesonger i et Watford han rykket opp med til Premier League.

Så begynte småtrøbbelet i England. Trener Quique Flores forsvant ut, og Ighalo slet med å få tillit av erstatter Walter Mazzarri.

HAVNET I KULDEN: Ighalo på benken i Watford i januar. Foto: NTB Scanpix/James Marsh/BPI/REX
HAVNET I KULDEN: Ighalo på benken i Watford i januar. Foto: NTB Scanpix/James Marsh/BPI/REX Vis mer

- Det var en vanskelig avgjørelse å velge å dra til Kina. Jeg gjorde det så bra i Watford, men det kom inn en ny trener med nye ideer, og jeg spilte ikke mye. Jeg ville ikke være i et lag jeg hadde kjempet så mye for, uten å spille. Så jeg snakket med Atta: Får jeg ikke spilletid her, så vil jeg reise. Jeg kan ikke sitte på benken når jeg vet jeg er blant de beste spillerne, sier Odion Ighalo.

- Watford ville ikke jeg skulle dra, men jeg gjorde det som var best for meg, karrieren og familien. West Bromwich og flere andre var interesserte på den tiden, men Kina hadde allerede vært i kontakt med meg i to-tre år, selv om jeg hadde til da hadde sagt nei, sier nigerianeren.

<b>GODE MINNER: </b> Odion Ighalo avgjorde blant annet et lokalderby mot Vålerenga i juni 2008 i løpet av tiden i Norge. Foto: HENNING LILLEGÅRD / DAGBLADET
<b>GODE MINNER: </b> Odion Ighalo avgjorde blant annet et lokalderby mot Vålerenga i juni 2008 i løpet av tiden i Norge. Foto: HENNING LILLEGÅRD / DAGBLADET Vis mer

Ighalo gjør det klart: Pengene er gode i Kina, men han er der for å spille fotball og slippe å sitte på benken. Changchun er en liten by i kinesisk sammenheng, og den ligger langt unna metropolene i sør - en av de nærmeste naboene er Nord-Korea. Dagbladet snakket med Ighalos landsmann Daniel Chima Chukwu, som selv har et opphold i Kina, om Changchun - han ristet på hodet.

Men Ighalo har har en leilighet han liker, og selv om byen ikke er like stor som eksempelvis Shanghai, så trives han.

Han ramser opp flere positiver: Lagkameratene setter pris på ham. Og de kommer til å gjøre det bra selv om ikke resultatene har vært som planlagt (Changchun Yatai ligger på tiende etter 16 runder i Super League, men slet i bunnen lenge i sesongstarten).

Veldig få snakker engelsk i klubben og hverdagen, men Ighalo har spilt i land der ingen snakker engelsk før, også. Han har lagkamerater han henger med, han passer inn bra. Og han er profesjonell. Han gjør alt han kan for å passe inn, mens familien bor i London der barna fortsatt går på skole.

- Nivået her er ikke så bra som Premier League, det sier seg selv. Det kan ikke sammenliknes. Men ligaen vokser hver dag, det kommer flere nye gode spillere. Ligaen blir bedre, og jeg tror den kan bli blant verdens største i løpet av litt tid.

Lojalitet og selvtillit

Agent Aneke forteller en historie om da han satt med Odion Ighalo på flyet til Udinese i 2008, etter de korte, men så avgjørende, månedene i Norge.

Ighalo var 19 da, og hadde et halvt år i Tippeligaen som europeisk erfaring. Likevel satt han der da, og så ut av vinduet, og fortalte med rolig stemme til agenten sin at han ikke kunne se en eneste forsvarer i Serie A som ville være i stand til å stoppe ham. Den selvtilliten har ikke blitt borte med årene.

- Jeg vet som spiller at jeg kjenner meg selv, jeg vet hva jeg kan gjøre. Jeg kjenner alle mine svake sider. Jeg og Atta snakker fortsatt mye om dette. Er jeg i form, så er det ingen som kan stoppe meg. Jeg vet jeg er rask, og jeg vet at når jeg er i form, så kan jeg gå forbi hver eneste forsvarer jeg møter, sier Ighalo til Dagbladet.

NÆRT FORHOLD: Odion Ighalo og hans norske agent, Atta Aneke. Foto: PRIVAT
NÆRT FORHOLD: Odion Ighalo og hans norske agent, Atta Aneke. Foto: PRIVAT Vis mer

- Så har jeg spilt i Spania, Italia, England, Kina. Norge er ikke så stort som disse landene, men jeg lærte mye der, jeg fikk mye erfaring. Veien har ikke vært lett, og jeg takker Gud for det jeg har klart å oppnå. Forhåpentligvis kommer jeg tilbake til Europa en dag, England, Spania, Norge - hvem vet.