Matti Heikkinen legger opp

- Jeg er veldig redd for framtida

Etter sitt siste verdenscuprenn forteller Matti Heikkinen at han frykter for finsk langrenns framtid, og trekker fram et helt spesielt karrierehøydepunkt.

GIR SEG: Matti Heikkinen er ferdig som langrennsløper etter årets sesong. Finnen tar et oppgjør med langrennsledelsen i landet. Foto: REUTERS/Lisi Niesner/NTB scanpix
GIR SEG: Matti Heikkinen er ferdig som langrennsløper etter årets sesong. Finnen tar et oppgjør med langrennsledelsen i landet. Foto: REUTERS/Lisi Niesner/NTB scanpixVis mer

QUEBEC (Dagbladet): Litt i skyggen av Alex Harveys suksessfulle avskjed til verdenscupsirkuset på hjemmebane, til voldsom jubel fra femten tusen oppmøtte, takket også en annen av langrennsverdens beste mesterskapsløpere det siste tiåret for seg i Canada.

Matti Heikkinen ble jublet i mål av et samlet finsk mannskap og båret på gullstol etter målgang på jaktstarten i Québec. Til Dagbladet bekrefter finnen at han legger skiene på hylla etter årets sesong.

- Dette var slutten på min internasjonale karriere, etter 26 år med langrennsski under beina. Målet mitt var å ta medalje i OL eller VM. Det gjorde jeg flere ganger og jeg er veldig ydmyk og takknemlig for det.

Siden han tok en overraskende bronsemedalje under VM i Liberec for ti år siden, har finnen vært en mann som på sine beste dager var helt å regne med i verdenstoppen. 35-åringen har fått med seg fire VM-medaljer, hvorav ett gull, fire verdenscupseire og 15 pallplasser i verdenscupen gjennom karrieren.

Trenger forandringer

- Selvfølgelig vil jeg savne det, men jeg er en realistisk mann. Livet går videre, det er på tide for meg å ha noen nye utfordringer i livet mitt. Jeg har en flott familie, tre barn og alt er vel balansert på hjemmebane, så det blir ikke noe problem, sier finnen.

Finnen, som tok medalje i tre verdensmesterskap, seinest på hjemmebane i Lahti for to år siden savner en ny finsk generasjon med langrennsutøvere. Bak toppene Iivo Niskanen og Krista Pärmäkoski er det tynt med finske topplasseringer de siste sesongene. Den rutinerte skiløperen etterlyser en ny finsk generasjon og sier at Finland er nødt til å gjøre forandringer om langrennssporten skal beholde sin posisjon i landet.

- Det er på tide for finsk langrenn med et generasjonsskifte og vi trenger å gjøre forandringer. Det trenger vi virkelig. Jeg er ikke bekymret om vi gjør noen endringer, men om det ikke skjer er jeg veldig redd for framtida til finsk langrenn, sier Heikkinen til Dagbladet.

Heikkinen mener ledelsen i det finske skiforbundet og trenerne ikke gjør en god nok jobb med å forberede unge utøvere om hva som skal til for å hevde seg i verdenseliten i skisporet.

- Trene, spise og sove. Det er basisen av hva som kreves. Vi trenger også å finne folk som kan fortelle utøvere hva som kreves for å nå toppen. Hva det handler om og hva de må gjøre. Det høres enkelt ut, men det er et spørsmål om administrasjon og ledelse, forteller 35-åringen til Dagbladet.

- Et vilt dyr

Selv har ikke Heikkinen noen umiddelbare planer om å være en av dem som skal gjenreise finsk langrenn. Etter verdenscupavslutningen går finnen de siste rennene i det finske mesterskapet før karrieren er over for godt.

Heikkinen har lagt en plan for hva som skjer etterpå.

- Først skal jeg feste, sier den stoiske finnen med et smil om munnen.

- Så blir det en god ferie, før jeg begynner å studere igjen, business og økonomi og forhåpentligvis få meg en god jobb, forklarer han.

Med VM-gull i Holmenkollen på 15 kilometer klassisk i 2011 og VM-bronse på hjemmebane i Lahti på 50 kilometer klassisk. Likevel er det et helt annet renn, på en helt annen årstid enn man kunne forvente, finnen trekker fram som et av karrierens virkelige høydepunkt.

- Det er to ting jeg setter høyest i min karriere. Begge skjedde i Norge. På vinteren var det så klart VM-gullet i Holmenkollen, men den andre er Lysebotn opp i 2015. Det var en fantastisk kamp med Legkov. Han er som et vilt dyr, og jeg klarte å slå ham. Det er et utrolig godt minne for meg, for det var et rent kapasitetsrenn, forteller han til Dagbladet.