Milano-Sanremo:

- Jeg frykter ingen på det oppløpet

Og det har Kristoff heller ingen grunn til.

(procycling.no): Den 17. mars - for seks kalenderår siden, debuterte Alexander Kristoff i Milano-Sanremo, og kom i mål i tussmørket nedover Italo Calvino langs den italienske riviera.

Den gangen sprakk det opp i utforkjøringen nedover La Manie. Han fikk aldri kontakt med teten igjen.

Året etter var han 14 sekunder for sent ute, og spurtet om det mange vil kalle for en ”betydningsløs 8.-plass”. Den betød masse for Kristoff, som også tok skalpen til en forbauset Mark Cavendish ved den anledningen.

23. mars 2014 er dagen Stavanger-mannen skaper et navn for seg selv internasjonalt i sykkelsporten. 25 mann sitter med inn i spurten den dagen, i gråvær med innslag av regn, hagl og vind underveis.

To kilometer før mål sitter Kristoff på bakhjulet til Luca Paolini og er lost trygt tilbake i det lille hovedfeltet. To og et halvt minutt senere har han most Cavendish igjen, og tatt en overlegen spurtseier etter nær 300 kilometers sykling.

- Jeg trodde ikke på det da jeg krysset mållija. Dette er helt utrolig. Jeg trodde det skulle være vanskelig å slå Greipel og Cavendish, men jeg klarte å spurte bra også etter 300 kilometer, var de første ordene han ytret til offentligheten etter triumfen.

God i 2015 - mislyktes i 2016

I 2018 nevnes Kristoff alltid blant favorittene under de tre første monumentene. To av dem har han vunnet før, Milano-Sanremo i 2014 og Flandern rundt året etter.

LIVE: procycling.no følger hvert tråkk av Milano-Sanremo lørdag!

Blant dagens aktive ryttere er det kun Damiano Cungo (3), Alejandro Valverde og Philippe Gilbert som har vunnet flere (begge står med 4).

TO SEIERE: Kristoff står med to triumfer så langt denne sesongen. Begge i Midtøsten. AFP PHOTO / GIUSEPPE CACACE
TO SEIERE: Kristoff står med to triumfer så langt denne sesongen. Begge i Midtøsten. AFP PHOTO / GIUSEPPE CACACE Vis mer

Sanremo-oppløpet ble flyttet tilbake til historisk viktige Via Roma i 2015. Den gangen var det kun John Degenkolb som slo nordmannen, som igjen fadet litt ut etter å ha blitt tvunget til å åpne spurten 50 meter for tidlig.

I 2016 kom Kristoff og opptrekker Jacopo Guarnieri på hæla ut på oppløpet. Da spurten gikk var ikke nordmannen i posisjon, og Arnaud Démare tok en omdiskutert seier.

- Trygg på egne ferdigheter

I fjor stakk Peter Sagan av med seks kilometer igjen til mål, og holdt siden unna sammen med Julian Alaphilippe og Michael Kwiatkowski som til slutt fikk sprute cava utover Via Roma.

Bak trioen vant Kristoff spurten igjen, denne gangen foran perleraden Gaviria, Démare, Degenkolb, Bouhanni, Viviani, Ewan, Cort, Matthews og Colbrelli.

Å levere når det gjelder, og å gå seirende ut av duellene etter at kilometerpila tipper 250 kilometer, det har Dyret fra Storhaug implementert i egen merkevare for lengst.

- I de situasjonene der: Du går inn i spurten med en solid dose selvtillit?

- Jeg er ganske trygg på egne ferdigheter. Kanskje litt for trygg? Men jeg føler ikke at jeg står tilbake for noen av de andre og frykter ikke å komme inn på oppløpet mot noen av dem. Det blir uansett et godt resultat ut av det, dersom jeg fortsatt sitter med, sier Kristoff til procycling.no etter så vidt å ha startet reisen mot Milano.

- Du frykter ingen på oppløpet?

- Nei, hva har jeg å frykte, egentlig? Det verste som skjer er at jeg taper duellen, svarer han kjapt.

Trenger hjelp i etterkant av Poggio

Det tidligere Lampre-laget, som Kristoff nå er en del av ispedd en kaptialsterk sponsor fra Midtøsten, vant i 2007 både Flandern rundt (Alessandro Ballan) og Il Lombardia (Cunego), men det er lenge siden de har vært et lag å regne med i kampen om monumentene.

Foran årets Milano-Sanremo er laget lite samkjørt, uten at Kristoff tror det vil ha altfor mye å si nå på lørdag.

- Nja, jeg tror vi kan få til en bra samkjøring der. Det viktigste er at jeg blir plassert inn i bakkene, og det tror jeg vi skal få til. Jeg reiser til Sanremo med ambisjoner og er trygg på å få til noe. Jeg tror Diego Ulissi, Ben Swift, Marco Marcato og kanskje Sven Erik (Bystrøm) kan hjelpe meg langt inn i finalen, men jeg er nødt til at en av dem stanser opp etter (utforkjøringen ned) Poggio, og så er jeg helt avhengig av at det samler seg etter det en plass før vi skal spurte.

- Har du tro på at du kommer til å stå imot enda bedre oppover Poggio denne gangen?

- Jeg har et lite håp om det, men det er egentlig ikke så mye vits. Jeg er uansett ikke god nok til å henge med når Peter Sagan og dem drar til, så om jeg sitter med i midten eller helt bakerst i klynga, det har egentlig ikke så mye å si.

- Du har vel opplevd begge deler?

- Ja, jeg satt vel nesten helt sist det året jeg vant. Så lenge jeg har noen som kan kjøre meg fram igjen, har ikke utgangsposisjonen så mye å si.

- Sagan kjører best av samtlige

Med Tom Boonen og Fabian Cancellara ute av klassikerkartet, heter de nye heltene Sagan, Michael Kwiatkowski og Greg Van Avermaet.

Ryttere med et sjette gir, eller i hvert fall et gir ekstra til å kjøre seg utenfor rekkevidden til Kristoff.

Sagan den triple verdensmesteren og Flandern rundt-vinner fra 2016. Kwiatkowski; verdensmester i 2014, to ganger vinner av Strade Bianche og Amstel Gold Race, samt tittelforsvarer i Sanremo.

2017: Kwiatkowski tukter Sagan på Via Roma og vinner Milano-Sanremo 2017. Noen sekunder senere vinner Kristoff spurten i hovedfeltet. AFP PHOTO / YANN COATSALIOU
2017: Kwiatkowski tukter Sagan på Via Roma og vinner Milano-Sanremo 2017. Noen sekunder senere vinner Kristoff spurten i hovedfeltet. AFP PHOTO / YANN COATSALIOU Vis mer

Og Greg Van Avermaet som i fjor rasket med seg Omloop Het Nieuwsblad, Gent-Wevelgem, E3 Harelbeke og Paris-Roubaix i løpet av klassikerrekka.

Foran Milano-Sanremo er ”Kwiato” og Sagan så store favoritter at det største håpet ligger i at de skal gå i veien for hverandre:

- Jeg får nesten håpe at de er så redde for hverandre at de ender opp med nøytralisere seg selv, sier Kristoff.

- De er to stilarter som krasjer der. Ligger Sagans eller Kwiatkowskis måte å vinne på nærmest ditt hjerte?

- Jeg synes Sagan kjører best av samtlige der ute. Men det er jo kanskje fordi han er den aller sterkeste da.

- Du sier jo at du ikke frykter noen i en mann-mot-mann-spurt, men hvem er det mest trolig at du kjemper mot lørdag ettermiddag?

- Jeg synes Démare har vært bra, så jeg regner med han sitter helt der framme. Elia Viviani er bra, Sagan og Kwiatkowski vil være der selvsagt. Jeg synes også Greipel har klatret bra så langt i år. Du har Magnus Cort og Colbrelli. Det er nok av gode avsluttere som vil kjempe om seieren der.

- Kittel skal også sykle. Har du trua?

- Jeg har ikke sett etappene han vant i Tirreno, men jeg regner vel med det ikke var altfor kupert. Jeg tror egentlig Kittel skal slite med å komme seg over Cipressa.

Havnet i brudd i Frankrike: - Uflaks!

Sammen med Sven Erik Bystrøm har han brukt de siste dagene på å finpusse formen med blant annet å kjøre bakkedrag i Seldalsbakken.

- Jeg føler meg klar. Det har gått ganske bra på de siste treningene og jeg føler meg frisk og fin, oppsummerer han.

Spørsmålstegnene rundt ham har egentlig vært om oppkjøringen hans har vært bra nok og hard nok. Både under Abu Dhabi Tour og Paris-Nice ble han rammet av sykdom.

- I Paris-Nice ble jeg faktisk frisk underveis i rittet. Det var bra det tippet den veien. John Degenkolb og Nacer Bouhanni ble kjempesjuke, og nå blir det jo ikke noe Sanremo på dem. Jeg føler formen er fin nå, selv om jeg hanglet litt underveis. Jeg satt i bruddet en dag og fikk tømt lagrene. Dagen etter det var jeg helt ferdig, innrømmer han.

- Ja, hvordan havnet du egentlig i det bruddet?

- Det var litt uflaks, egentlig. Alle de andre rytterne kjørte rett fram, men jeg så at man egentlig skulle svinge til venstre. Jeg skulle jo ikke bruddet, så jeg satt helt bakerst. Jeg meldte inn via radioen at de andre hadde kjørt feil og at jeg nå satt i brudd. Det var litt tull i starten, men det ble alvor etter hvert da jeg plutselig fikk selskap av Nils Pollitt (Katusha Team). Så da gikk det fra spøk til alvor, men det endte jo opp med at jeg fikk en bra gjennomkjøring, sier Kristoff og ler.