- Jeg lever et godt liv

LAGUNA BEACH (Dagbladet): Espen Knutsen (28) nyter NHL-livet. For etter tre lange år kvitter han seg endelig med stemplet som mislykket i verdens besteishockeyliga. - Det går ganske bra om dagen, sier Shampo beskjedent til Dagbladet.

Shampo er tilbake i solskinnet i Sør-California der han spilte før han ble sendt til skrekkbyen Cincinnati under sitt forrige NHL-opphold. Og denne gangen nyter han desembervarmen som proffspiller med suksess. Både klubbpresident Doug MacLean og trener Dave King skryter Espen opp i skyene etter de 24 første kampene. Det samme gjør amerikanske medier.

- Det er et godt liv å være ishockeyproff. Særlig når vi er her i California om vinteren, gliser Espen i Laguna Beach, rett sør for Anaheim.

Men Shampos kampprogram er ellers knalltøft med et snitt på over tre kamper i uka fordelt på et helt kontinent.

- Føler meg litt tung i beina. Kampene, reisinga og tidsforskjellen tar på. Men det vanskeligste er å forberede seg mentalt til alle kampene, sier Espen som har 49 matcher igjen av sesongen.

- Er det lettere å spille i NHL nå enn i 1997?

- Det var en annen situasjon, men ja. Columbus satser på meg, og treneren er veldig bra. I tillegg er det mindre slashing og holding her nå. Og det gjør det enklere for en spiller som meg.

Kingston

Til tross for at Shampo spiller for ett av ligaens dårligste lag, har han plukket 12 poeng på 24 kamper. Men puck-kunstneren kunne spilt for et sterkere lag dersom han hadde villet.

NHL-klubbene sto nemlig i kø på trappa hos Shampos agent Don Meehan etter det svenske sluttspillet i vår. Detroit, Edmonton og New York Islanders var alle interesserte. I tillegg jobbet Atlantas assistenttrener George Kingston (tidligere Norge) med å få han til Georgia.

- Hadde jeg gått til en så god klubb som Detroit hadde jeg fått mindre istid. Og så holder farmerlaget deres til i Cincinnati, og dermed var det helt uaktuelt, forteller Espen.

- Jeg angrer ikke på at jeg valgte Columbus. At laget ikke er så bra, gir meg blant annet muligheten til å spille mye i overtall, forklarer han.

Alltid dress

- Vi har det bra i Columbus sjøl om det er grått og trist vær der akkurat nå. Det er ikke akkurat julestemning.

- Men det blir dårlig jul på meg uansett. Jeg kommer hjem fra bortekamp natt til julaften, og stikker videre til ny bortekamp allerede første juledag, forteller en dresskledt Espen. Som NHL-spiller må han nemlig ha på matchende tekstiler når han representerer klubben.

Årslønna på sju millioner kroner får Espen utbetalt i løpet av de seks månedene sesongen varer. Men det er et slit, skal vi tro Shampo.

- Banksystemet her er tungvint. Jeg får en sjekk på flere hundre tusen kroner hver annen uke. Den må jeg ta med meg i banken og sette inn på kontoen.

- Og hvor gjør du av penga?

- Jeg sender stort sett alt hjem. Jeg investerer mye i markedet, og har en del aksjer i Ericsson og Hennes & Mauritz. Jeg sparer til livet etter ishockeyen, sier den jordnære millionæren.

Dropper VM

Men noen av dollarene er øremerket hestekrefter. 28-åringen har nemlig planer om å handle en Harley Davidson motorsykkel. Og kanskje en Jaguar XK8. For øyeblikket kjører lysluggen en leiebil av merket Saturn i Columbus. Og han skiller seg dermed ut i Blue Jackets-garasjen mellom lagkameratenes Porscher og BMW-er.

- Det er vanskelig å planlegge på lang sikt her i NHL. Jeg kan når som helst bli byttet til en annen klubb, så jeg prøver å ikke kjøpe for mye, sier Espen som avslutter sesongen tidlig i april.

- Da sier jeg opp leiligheten og drar til Norge for sommeren.

- Hva med VM i mai?

- Det har jeg ingen planer om. Jeg har ikke tenkt så mye på neste OL heller.