- Jeg vil så gjerne hjelpe Norge

EINDHOVEN (Dagbladet): Ishockey-Norge har ventet på Espen «Shampo» Knutsen i nesten fire år. I kveld håper han på å sende Norge til A-VM. - Jeg greide ikke å si nei, for denne kampen handler om framtida for norsk ishockey, sier han.

Med seier i kveldens kamp mot Storbritannia i Eindhoven, spiller Norge A-VM i St. Petersburg i mai. Blir det tap, må Leif Boork ta med mannskapet til B-VM i Katowice. Nedrykk til B-pulja setter norsk ishockey flere år tilbake - både sportslig og økonomisk.

Det er også Shampo klar over. Og han ønsker slett ikke at det skal skje.

Kanskje VM også

-Det er gøy å hjelpe til. Jeg lover å gjøre så godt jeg kan, sjøl om formen neppe er mer enn 80 prosent akkurat nå.

- Hvor stor sjanse er det for at du spiller VM til våren?

- Nå får vi ta en ting om gangen, smiler Shampo.

- I første omgang har jeg sagt ja til å spille denne kvalifiseringskampen. Jeg ønsker ikke si noe særlig om landslagsframtida ennå.

- Det betyr at du holder VM-døra åpen?

- Må jeg svare i dag, blir det negativt. Men jeg utelukker ikke at jeg blir med til VM.

Støtte fra spillerne

- Hvor mye betydde det for deg at spillerne ønsket deg tilbake?

- Veldig mye, faktisk. Jeg ble glad da jeg skjønte at jeg var velkommen. Jeg er opptatt av å gjøre en real jobb for Norge, samtidig som jeg er oppriktig glad for å treffe igjen vennene mine.

- Hvordan opplevde du kritikken fra enkeltspillere da du sa nei til A-VM på hjemmebane?

Pirrer i magen

- Jeg skjønner jo at noen var uenig. Men samtidig følte jeg det ikke som kritikk.

I kveld overlater Shampo sin faste senterrolle til Øystein Olsen. Shampo skal i stedet vinne pucken ute på kanten og lure foran engelskmennenes mål. Han er ikke bekymret for at han bare rekker to treninger med laget før kveldens kamp.

- Jeg gleder meg og har allerede fått den nervøse pirringa i magen. Det er et godt tegn, sier Shampo.

REDNINGSMANNEN: Landslagssjef Leif Boork lyktes med å overtale Espen «Shampo» Knutsen til et comeback i landslagsdrakta.