-  Julaften for norsk ungdomsfotball

Det er midt på sommeren, men Åge Hareide mener det er jul: -  Norway Cup er julaften for norsk ungdomsfotball, sier landslagssjefen.

Åge Hareide er opptatt med å holde foredrag for trenere under Norway Cup, men håper det også blir tid til å få sett noen kamper på sletta. Selv fikk han aldri spilt i Norway Cup, fordi turneringen ble satt i gang året etter at Hareide var ferdig som junior.

-  Men jeg har vært prisutdeler flere ganger, og har blant annet gitt medalje til Henning Berg. Men laget hans tapte finalen, husker jeg, sier Hareide til Dagbladet.

Han er ikke i tvil om at Norway Cup er norsk barne- og ungdomsfotballs gallionsfigur og store bautastein.

-  En julaften.

-  Alle idretter har visse høydepunkter. For barnefotballen er Norway Cup det største som fins, sier Hareide.

Og fortsetter:

-  Viktig å ha det gøy

-  Det er innmari viktig å ha noe å glede seg til i livet. I samfunnet i dag er noe av dette elementet forsvunnet, fordi vi materialistisk sett får alt mulig. Men Norway Cup er derimot noe ungene gleder seg til lang tid i forveien. Det er som en slags julaften.

Selv om Hareide mener det er viktig å ha det gøy med fotball, er det ikke en lek å være sjef for det norske landslaget. Han må forholde seg til FIFA-rankinger, kritiske journalister, og et sultent og resultatorientert Fotball-Norge, og ikke til isspising og slentring på Ekebergsletta. Likevel mener landslagssjefen at toppfotballen har mye å lære av verdens største fotballturnering.

Roser de frivillige

-  Å være på Norway Cup er veldig inspirerende for meg. Jeg lærer mye av å se all idrettsgleden som utfolder seg. Det er denne gleden som aldri må forlate oss, sier Hareide.

Han synes ikke nødvendigvis at hylene etter en uventet seier slår de stille tårene etter et bittert tap.

-  Det er like fint å se reaksjonen etter tap som etter seier. Det viser den store kontrasten i spillet fotball, sier Hareide.

Norsk fotballs øverste sjef mener at uten barnefotballen hadde ikke Norge spilt VM-kvalik til høsten.

-  Uten barnefotballen og de mange frivillige som organiserer den, hadde det ikke vært noe toppfotball, sier landslagssjefen. Han mener likevel ikke at barnefotballens hovedmål er å utvikle toppidretten.

Advarer foreldre

-  Det viktigste er at ungene med fotballen får en trygg forankring. Fotballen skal også være et sted der de kan lære hvordan det er å være menneske. Der de kan utvikle kameratskap, holdninger og samhold. Jeg har jo spilt siden jeg var barn, og mener jeg har lært mye også utover det sportslige. Jeg har fått sosiale erfaringer som kommer godt med i alle faser av livet, både på skolen, i arbeidslivet og i familielivet.

Hareide vil også rette en ørliten pekefinger mot foreldre og trenere som er for opptatt av å vinne.

-  Jeg har sett en del negative episoder. La ungene slippe å føle press på fotballbanen, de kommer tidsnok på høyere nivå.

ROSER NORWAY CUP: Landslagssjef Åge Hareide har selv aldri spilt i Norway Cup, men mener det er norsk barne- og ungdomsfotballs gallionsfigur og store bautastein, og trekker spesielt fram at fotballen er med på å gi ungene en trygg forankring og skaper kameratskap og holdninger. Hareide har planer om å se flere kamper under årets turnering.