KAMPEN INGEN HAR RÅD TIL Å TAPE: Saudi Arabia-angriper Mohammad al-Sahlawi (t.v.) og Russlands Alexander Golovin spiller på de to lavest rangerte nasjonene i VM. Foto: Alexander Nemenov og Leon Kuegler/AFP/NTB Scanpix
KAMPEN INGEN HAR RÅD TIL Å TAPE: Saudi Arabia-angriper Mohammad al-Sahlawi (t.v.) og Russlands Alexander Golovin spiller på de to lavest rangerte nasjonene i VM. Foto: Alexander Nemenov og Leon Kuegler/AFP/NTB ScanpixVis mer

Fotball-VM 2018

Kampen for VM-tilværelsen

Russland og Saudi-Arabia har slitt i forkant av VM. Ingen av lagene har sannsynligvis råd til å tape åpningskampen, hvis drømmen om avansement fra gruppa skal leve videre.

MOSKVA (Dagbladet): Når Russland og Saudi-Arabia møtes til dyst i åpningskampen i VM, er det en kamp ingen av dem sannsynligvis har råd til å tape.

Uruguay, med stjerneduoen Luis Suarez og Edinson Cavani i spissen, er store favoritter til å ta seg videre fra gruppespillet.

Like bak dem er det ventet å bli en tøff kamp mellom verstnasjonen Russland, nevnte Saudi-Arabia og Egypt med superstjerne Mohamed Salah på topp.

Dersom det ikke skulle bli seier mot Saudi-Arabia, vil hjemmelaget få det svært tøft med tanke på avansement.

Russland er den nasjonen som er lavest rangert på FIFA-rankingen på en 70. plass. Det er det laveste Russland har vært. Til sammenlikning var nasjonen nummer ni på samme liste tilbake i 2012.

MIMRER: Den italienske legenden snakker om oppturer og nedturer for Italia gjennom tre uforglemmelige VM-sluttspill. Video: FourFourTwo Vis mer

Aldrende lag

Det er et aldrende russisk lag som skal forsvare nasjonens ære. Det er kun fem av 23 spillere i VM-troppen som er under 25 år. Sju av spillerne har passert 30, og den eldste av dem alle er forsvarer Sergej Ignasjevitsj som er hele 38 år gammel.

Den gamle veteranen la opprinnelig opp etter EM i 2016. Men han og Berezutskij-brødrene Vasilij og Aleksej etterlot seg et enormt tomrom på stopperplass som ikke lot seg fylle. Ignasjevitsj gjorde derfor et sensasjonelt comeback på landslaget en snau måned før VM.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Russland står med sju strake kamper uten seier, og selv ikke Russlands president Vladimir Putin virker å ha særlig tro på suksess på hjemmebane.

- Det er trist at laget vårt ikke har klart noen bra resultater i det siste, men vi, og alle som liker fotball i Russland, har et godt håp om at laget vårt skal bite godt ifra seg og kjempe til siste slutt, sier Putin i et intervju med China Media Group.

Sist Russland vant var mot Sør-Korea helt tilbake i oktober. Den til dels upopulære treneren Stanislav Tsjertsjesov står dermed med fem seirer på 20 kamper.

- Det er ingen grunn til å bekymre seg. Hvis jeg husker riktig, så er det 5. juni i dag og åpningen går 14. juni. Det er nok av tid, uttalte Tsjertsjesov etter 1-1 hjemme mot et Tyrkia-lag som stilte med et antatt svakt mannskap.

Tsjertsjesov ble fortalt at målet hans ville være å lede Russland til semifinale i VM da han ble ansatt, skrev BBC august 2016. Siden da har pipa fått en annen lyd.

SJOKK: Det startet med at Marco Materazzi slang med leppa mot Zinedine Zidane, som mistet besinnelsen og skallet ham ned. Dommeren veivet med det røde kortet og Italia vant til slutt VM i 2006. Men det er nedskallingen og ikke fotballen som vil bli husket. Tolv år seinere snakker FourFourTwo med de som var tilstede for å finne sannheten bak et av d... Vis mer

Tre strake tap

Saudi-Arabia, som er laget som er nest lavest rangert på FIFA-rankingen på 67. plass, står på sin side med tre strake tap mot Italia (1-2), Peru (0-3) og Tyskland (1-2), men det de har levert er ikke avskrekkende.

Troppen landet i St. Petersburg på søndag og fløy inn til Moskva tirsdag. Trener Juan Antonio Pizzi forteller at mannskapet hans ikke frykter noen lag.

- Spillerne vet hva som venter dem i Russland og de vet hva vi forventer av dem, så vi er klare til å levere vårt beste. Vi ser fram til VM uten frykt, sier Pizzi til Arab News.

Og dersom nasjonen skulle trenge motivasjon, er det bare å se på overraskelseslaget Costa Rica, som vant gruppa foran Uruguay, Italia og England i VM for fire år siden.

Politikk

Russland-president Vladimir Putin og Saudi-Arabias kronprins Mohammed bin Salman skal forøvrig se åpningskampen mellom Russland og Saudi-Arabia på Luzhniki stadion.

Det er ventet at Putin og bin Salman vil diskutere det globale oljemarkedet i forbindelse med fotballkampen. Som Russia Today skriver:

«Det er ikke bare fotball som er på menyen».