- Kan ha fått hjertesvikt

Marco Pantani, som i går ble funnet død på et hotellrom i Rimini, kan ha blitt rammet av hjertesvikt.

Det sier rettsmedisineren Francesco Toni, men han vil ikke si noe nærmere om dødsårsaken før obduksjonen er gjennomført i morgen.

34-åringens død er fortsatt et mysterium for sjokkerte sykkelentusiaster i Italia og mange andre land, og spekulasjonene er mange.

Ulike medier meldte at det ble funnet en betydelig mengde legemidler rundt omkring i rommet, og en håndskrevet lapp. Det førte til umiddelbare spekulasjoner om at han hadde tatt sitt eget liv, men det ble senere tilbakevist.

- Ingen snakker foreløpig om selvmord, og jeg avviser alle spekulasjoner inntil dødsårsaken er fastslått gjennom obduksjonen, sa Paolo Gengarelli som har fått i oppdrag å etterforske dødsfallet.

Depresjon

Legemidlene som ble funnet skal ha vært antidepressiva. Pantani var i fjor innlagt på en psykiatrisk klinikk etter at han ble rammet av alvorlig depresjon.

På lappen som ble funnet skal Pantani dessuten ha skrevet ned ulike tanker og ideer, men det var ifølge dem som har sett den intet avskjeds- eller selvmordsbrev.

Den siste tiden er to andre syklister døde av hjertesvikt. I desember døde den tidligere proffrytteren José Maria Jimenez, som i likhet med Pantani var klatrespesialist, på sykehuset der han ble behandlet for depresjoner.

Så sent som i går døde den belgiske 21-åringen Johan Sermon av hjertesvikt mens han sov. Han ble funnet av sin mor.

Hylles

Marco Pantani var en publikumshelt av de sjeldne som følge av sin aggressive og uredde kjørestil og sine mange store prestasjoner på harde fjelletapper. Søndag ble «Piraten» hedret av mange tidligere kolleger og rivaler.

- Han fikk folk hektet på sykling. Det har vært ryttere som oppnådde mer enn ham, men ingen har trukket publikum slik han gjorde, sa Miguel Indurain som vant Tour de France fem ganger.

Italienske Stefano Garzelli sammenligner Pantani med legenden Fausto Coppi, som i 1949 vant Giro d'Italia og Tour de France i samme år slik Pantani gjorde 49 år senere.

- Så mange år senere huskes Coppi fortsatt, og om like mange år vil de fortsatt snakke om Marco, sa Garzelli.

- Dette er fryktelige og sjokkerende nyheter. Jeg hadde dyp respekt for Marco, og syklingen har mistet en stor mester, sa Lance Armstrong.

Pantani var i karrieren forfulgt av uhell og alvorlige skader, men han oppnådde også store triumfer. Høydepunktet var dobbelttriumfen i 1998. Han kan ha vært på vei mot å gjenta den året etter, men han ble disket fra Giro før siste etappe da hans blodprøve inneholdt altfor høyt hematokrittnivå. Han ledet da overlegent sammenlagt.

Forfulgt?

Resten av karrieren, og livet, sloss Pantani mot dopingrykter. Han ble flere ganger utestengt, og kjempet like mange harde slag i retten som på sykkelsetet. Den belgiske legenden Eddy Merckx mener han ble offer for forfølgelse.

- Visst gjorde han feil etter dobbelttriumfen i 1998, men det italienske rettsvesenet var etter ham og lot ham aldri få fred. Jeg mener at det ødela ham, sa Merckx som også har vunnet Tour de France fem ganger.

- Pantani var et geni, og hans minne bør ikke tilsmusses av det som gikk galt i livet hans, sa tidligere verdensmester Laurent Jalabert.

Pantani ble hedret i forbindelse med sykkelritt i dag. Før start i første etappe i Andalucia Rundt i Spania var det ett minutts stillhet.

(NTB-AFP)

SORG:</B> Folk samlet seg i dag utenfor hjemmet til Marco Pantani i byen Cesenatico.
«PIRATEN»: Marco Pantani ble lagt merke til i sykkelmiljøet - både på grunn av prestasjonene og imaget. Her fre Tour de France i 1998.