TRAVEL: Mats Zuccarello og resten av NHL har en kort juleferie. Tre dager får spillerne fri over juleperioden, før det er klart for ny kamp. Foto: Joel Marklund/Bildbyrån
TRAVEL: Mats Zuccarello og resten av NHL har en kort juleferie. Tre dager får spillerne fri over juleperioden, før det er klart for ny kamp. Foto: Joel Marklund/BildbyrånVis mer

Tar juleferie med selvtillit

Kort julepause for Zuccarello i flytsonen

Mats Zuccarello kan glede seg over et New York Rangers som virkelig har fått opp dampen de siste to månedene.

Storklubben hadde en fryktelig start på sesongen, men siden oktober gled over til november er det blitt 16 seirer på 23 kamper for nordmannens lag.

Rangers har dermed roet ned supporterne som fryktet at klubben skulle gå glipp av NHL-sluttspillet for første gang siden 2009. Zuccarello har vært i storform og bidratt sterkt til at Manhattans ishockeystolthet tok julepause på «trygg» plass.

Til tross for at det ble tap 2-3 mot Toronto på lille julaften, har spillet fungert godt for både Zuccarello og Rangers-laget.

- Alt har fungert mye bedre. Vi scorer på sjansene våre, og forsvaret spiller veldig bra. Vi har fire rekker som er med og bidrar i hver kamp. Det er godt å se, sier Zuccarello til NTB.

Beina på jorda

Rangers' divisjon er jevnere enn på mange år. Blåtrøyene fra Broadway ligger foreløpig på fjerdeplass med kun fem poeng opp til førsteplassen. Samtidig blir laget pustet i nakken av rivalene New York Islanders og Philadelphia Flyers.

- Vi har selvtillit, men vi vet at det kan snu fort i denne sporten her. Det spilles mange kamper. Så vi må fortsette å spille på samme måte. Vi må ikke bli kjepphøye, sier Zuccarello.

Julebesøk

Og med det tette kampprogrammet blir det ikke mye tid til juleferie. NHL-spillere har kontraktsfestet at de får fri fra julaften og fram til 2. juledag. Allerede onsdag er det ny kamp for Rangers mot Washington Capitals.

Dermed er det blitt en kort, men etter alt å dømme hyggelig julefeiring for Zuccarello.

– Jeg får noen kompiser over hit som skal feire jula med meg. Det gleder jeg meg skikkelig til. Jeg skal prøve å lage noe god mat og vi skal kose oss, sa Zuccarello til NTB like før julepausen.

Sju år

Årene som utenlandsproff har gjort at norske juletradisjoner er byttet ut med Manhattan og Madison Square Garden.

- Jeg har ikke vært hjemme i jula på mange, mange år. Det er blitt en vane å feire i et annet land. Ett år feiret jeg alene i Russland, og det var ikke like spennende, sier Zuccarello.

På lille julaften var det sju år siden han fikk sin debut i NHL. Den kom mot Tampa Bay Lightning i Madison Square Garden. New York Rangers tapte, men Zuccarello scoret i straffeslagkonkurransen. Det ble starten på en NHL-karriere som nå har oversteget 400 kamper.

- Det var et stort øyeblikk, minnes Norges største ishockeystjerne før julematen skal hives innpå.

(NTB)