KLAR FOR KITTEL: Paris-Nice tilbyr flere muligheter for Kristoff til å innkassere flere seiere. Da må han overvinne en formsterk Marcel Kittel.Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)
KLAR FOR KITTEL: Paris-Nice tilbyr flere muligheter for Kristoff til å innkassere flere seiere. Da må han overvinne en formsterk Marcel Kittel.Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)Vis mer

Kristoff klar for Kittel-duell i Paris-Nice

- Mitt opptrekk er på høyde med de beste, sier Katusha-rytteren.

(procycling.no): To vinnerskaller. Begge i vinnende form. Den ene vil ta tilbake tronen som verdens beste spurter. Den andre skal befeste sin posisjon som tiltredende klassikerregent, idet duopolet Boonen-Cancellara går mot slutten. Alexander Kristoff og Marcel Kittel står begge med fem triumfer før Paris-Nice ruller i gang søndag.

Ikke siden Arctic Race i august 2014 har Kittel og Kristoff barket sammen i en massespurt. På etappen til Alta trakk Storhaug-ekspressen det lengste strået. En måned tidligere spurtet han fra sin tyske rival på oppløpet i Nîmes under Tour de France. 

Dette er imidlertid de eneste tilfellene hvor Kristoff har plassert seg bedre enn Kittel i en massespurt hvor de har kjempet side om side. Statistikken som viser Etixx-QuickStep-rytterens overtak er selvsagt ikke ukjent for Kristoff.

- Vanligvis er han raskere enn meg mann mot man. I fjor var han ikke det. Det blir spennende. Han har sett veldig sterk ut så langt i år, sier Kristoff - som ikke ser bort i fra at Kittel er tilbake i godt gammelt slag etter en horribel 2015-sesong.  

- Det ser faktisk sånn ut. Han knuste Greipel (i Volta ao Algarve). Og han slo Cavendish lett i Dubai, mens jeg gikk jo ganske jevnt med Cavendish i (Tour of) Qatar. Han ser ganske skummel ut, sier Katusha-rytteren til procycling.no. 

Mens Mark Cavendish (Dimension Data) prioriterer bane-VM, ligger det dermed an til en durabelig kamp i Paris-Nice, mellom det som er spurternes rojale triumvirat: Kittel, Kristoff og André Greipel (Lotto Soudal). Spørsmålet er om sistnevnte vil være helt på topp etter ribbeinsbruddet i Algarve.

Tre spurt-muligheter
Etappe én, to og fire er på papiret gode muligheter for spurterne. Den første med to grusparti helt mot slutten. Kittel har med seg blant andre Fabio Sabatini, Stijn Vandenbergh, Tom Boonen og Niki Terpstra til å assistere han i finalene. Greipel setter sin lit til Lars Bak, Marcel Sieberg og Adam Hansen.  

Men ingen tog er komplette. Mens Kittel mangler Max Richeze og Greipel savner Greg Henderson, må Kristoff klare seg uten Marco Haller.

- Marco kjører Tirreno(-Adriatico). Han har spurt om å få egne sjanser. Derfor er vi ikke like sterke som hvis vi hadde vært med alle mann alle. Likevel er vi ganske sterke. Det har vi vist i Qatar og Oman. Så jeg tror vi kommer til å være på høyde med de beste, sier Kristoff.  

Sergey Lagutin, Sven Erik Bystrøm, Michael Mørkøv og sisteopptrekker Jacopo Guarnieri blir Kristoffs tropp i spurtene. Så langt er han fornøyd med hvordan opptrekket fungerer og hvordan nysigneringen Mørkøv har integrert seg i toget.  

FORRIGE MØTE: Kittel var godt skjult da Kristoff vant i Alta under Arctic Race i 2014. Før årets Paris-Nice er dette foreløpig siste gang de to kamphane barket sammen. (Foto: Scanpix/AFP)
FORRIGE MØTE: Kittel var godt skjult da Kristoff vant i Alta under Arctic Race i 2014. Før årets Paris-Nice er dette foreløpig siste gang de to kamphane barket sammen. (Foto: Scanpix/AFP) Vis mer

- Opptrekket syns jeg har fungert veldig bra hittil. Vi har plassert Mørkøv bak Marco. Det betyr at Marco har tatt over oppgaven til Luca (Paolini). Nå har vi én mann ekstra på siste kilometer og det gir en ekstra trygghet for meg. Det betyr at vi lykkes oftere og jeg kan slappe mer av mot slutten, sier Kristoff - som trekker frem Hallers prestasjoner som spesielt bra. 

- Marco har vært veldig sterk og en veldig viktig brikke for meg. Spesielt i Oman, da manglet vi Jacopo den ene dagen og Mørkøv den andre. Da var Marco sinnssyk sterk og gjorde jobben for to mann. At han er i Tirreno nå, betyr at vi blir mindre fleksible.

En kort, teknisk prolog med påfølgende spurtetappe dagen etter, betyr at Kristoff kan ende opp i den gule trøya i løpet av mandag eller tirsdag.   

- Normalt sett taper jeg jo en del (på prologer). Først må seg se hvor mye jeg taper. Gult er ikke et kjempestort mål uansett. Jeg vil heller vinne en etappe. Å ha gul trøye er egentlig mer stress for laget enn det er verdt. Men jeg kommer til å kjøre så fort som jeg kan på prologen. Så får vi se hva det holder til.

Milano-Sanremo
Viktigere enn et opphold i gul trøye er også Milano-Sanremo, det italienske monumentet som bare er to uker unna. Der blir ikke Kittel en bekymring. Tyskeren har per nå ikke «La Classicissima» på rittprogrammet sitt.  

Det har imidlertid fjorårets tredjemann, Michael Matthews (Orica-GreenEdge), som også varmer opp med Paris-Nice denne uken. Det samme gjør Nacer Bouhanni (Cofidis) og Arnaud Démare (FDJ). Kristoff vil imidlertid holde et ekstra godt øye med sin australske rival.  

- Bouhanni og Démare tok jeg greit i Kuurne. Mathews blir farlig i Sanremo. Han går bra i bakkene. Jeg er spent på om han har tatt nye steg. Han er fortsatt ung og kan sikkert være sterkere enn i fjor, sier Kristoff om 25-åringen som tok sølv i VM i Richmond.

I skadefraværet til tittelforsvarer John Degenkolb er det mange som holder Kristoff og Matthews som de største favorittene til å vinne i Sanremo. Som i fjor er Paris-Nice det første rittet for sesongen for Matthews. Et høydeopphold i Sør-Afrika ble foretrukket fremfor ritt i Midtøsten eller Sør-Spania. Kristoff har imidlertid ikke mye til overs for en slik oppkjøring.  

- Hushovd hadde aldri opphold i høyden og det funket veldig bra for han hvertfall. Jeg har aldri prøvd det, og det må være utrolig kjedelig å være så mye i fjellet, sier Kristoff med latter i stemmen.  

En fremadstormende Matthews til tross, før Sanremo er det kanskje fraværet til Luca Paolini som gjør Kristoff mest bekymret. Kokain-saken til Paolini ble hørt foran et panel hos CAS fredag og fremtiden til den forviste Katusha-rytteren er fortsatt uviss.

De to siste årene har den rutinerte Paolini vært en uunnværlig GPS for Kristoff på Cipressa og Poggio. Det har resultert i en 1.plass (2014) og en 2.plass (2015). Kristoff har sine tvil om noen kan fulle skoene til 39-åringen allerede i år.  
­
- Luca var fantastisk. Spesielt den jobben han gjorde i Sanremo. Jeg vet ikke om det er mulig å erstatte han i det hele tatt, sier Kristoff.  

Men at 24 år gamle Haller på sikt kan bli en verdifull løytnant i klassikerne, er ikke umulig mener Kristoff.  

- Marco var veldig bra i fjor. Han tok flere steg da. Hvis han kan ta nye steg i år, og fortsetter å trene systematisk og godt, så kan det være mulig for han å komme seg på et nivå med Paolini. Jeg håper iallfall det, avslutter Kristoff optimistisk.

Denne artikkelen er levert av procycling.no

VIKTIG MANN: Haller og Katusha-gjengen hadde grunn til å smile i Qatar og Oman - hvor Kristoff vant fem ganger totalt. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)
VIKTIG MANN: Haller og Katusha-gjengen hadde grunn til å smile i Qatar og Oman - hvor Kristoff vant fem ganger totalt. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com) Vis mer