SAMMEN I KAMP: Louis Meintjes fra Sør-Arfrika (UAE Team Emirates) og lagkamerat Vegard Stake Laengen (t.h.). Foto: Vegard Wivestad Grøtt / NTB scanpix
SAMMEN I KAMP: Louis Meintjes fra Sør-Arfrika (UAE Team Emirates) og lagkamerat Vegard Stake Laengen (t.h.). Foto: Vegard Wivestad Grøtt / NTB scanpixVis mer

«Lille Louis» er Stake Laengens hovedoppgave i Tour de France

På badevekta skiller det 22 kilo mellom Vegard Stake Laengen og Louis Meintjes. Det er mye å dra med seg opp stupbratte Tour de France-fjell.

MONDORF-LES-BAINS (procycling.no): Det er 25 år gamle Louis Meintjes som er mannen Vegard Stake Laengen har fått i oppdrag å beskytte av UAE Team Emirates.

Mann og mann. Hvis du syntes Ole Gunnar Solskjær så ut en guttepjokk på topp hos Manchester United, så hadde ingen blitt overrasket om sørafrikaneren var en 16 år gammel hospitant på WorldTour-laget.

- Det var det samme mamma sa, da hun møtte Louis her nede, sier Vegard Stake Laengen til procycling.no.

Ironisk nok er klatretalentet fra en del av Rustenburg uten særlig med fjell å trene i. Løsningen ble intensiv trening som simulerte forholdene man møter i fjellet.

Rolige og kalkulerende Meintjes forsto at det ikke var nok. Som førsteårs U23-rytter skaffet han seg europeisk visum og syklet i Spania og Belgia for en periode.

- Jeg var interessert i å finne ut hvordan det ville fungere å sykle på et europeisk lag, forteller han procycling.no i Tour de France.

Sjokkbeskjeden

Da Sondre Holst Enger tok VM-bronse i Firenze i 2013, var det da ukjente Meintjes kjørte inn sølvet.

Alt signert av MTN-Qhubeka, og der ble han værende i tre år. Så sjokkerte han teamsjef Doug Ryder med å skrive under for italienske Lampre.

Selv om han fortsatt så slik ut, var han ikke lenger noen smågutt. Det året ble han tiendemann i Vuelta a España.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Året etter nummer åtte i Tour de France. Sammenlagt.

- Vi hadde investert i ham i flere år - da han kom til punktet der vi kunne ha maksimert investeringen vår, valgte han å forlate laget vårt. Det var ganske trist, sier Ryder til proycling.no.

- Han har kommet fram via de lokale og nasjonale rittene i Sør-Afrika. En ting han gjorde som var veldig smart, var at han reiste til Spania for å sykle. Da han var førsteårs U23-rytter reiste han ned sammen med - han kunne sykle der nede en stund med et visum. Han syklet blant annet for utviklings laget til Lotto. Han kom til Belgia og syklet der, allerede som ung var han lysten på å komme seg inn i UCI-rittene, og heve nivået sitt via dem.

Overrasket over Stake Laengen

Foran årets sesong ble Stake Laengens lag omfavnet av rike bakmenn i De forente arabiske emirater, og seiler nå videre under navnet UAE Team Emirates.

Om bord klatret også Vegard Stake Laengen. 195 centimeter på sokkelesten ruver han flere hoder over lille Louis. Overraskende nok har den 22 kilo tyngre nordmannen vist seg å være en habil hjelpere for sørafrikaneren.

- Han er ganske sterk, og faktisk ganske god til å klatre til å være en så svært fyr. Han kan bli til god støtte om han kommer seg med i den rette gruppa.

Det gjorde Asker-mannen under det siste oppkjøringsrittet før touren.

- Han satt med helt der framme på den siste etappen av Dauphiné. Den dagen spesielt var han til veldig god hjelp. Han var med i det første angrepet, og jeg kunne sitte og vente på stigningen for å prøve å kjøre meg opp til ham. Den dagen var han et veldig viktig kort, påpeker Meintjes.

Klarer ikke hjelpe i de tøffeste fjellene

Stake Laengen vet han kommer til kort når stigningsprosenten peker over 10 prosent. Han sikret Tour de France-billetten ved å kjempe seg i nærheten av de beste opp til Mount Baldy (8,2 kilometer à 8,4 prosent) - men vet godt det var på grensen av hva han kan tåle.

Dietter styrer han unna, og han sier han prøver ikke å tenke på vekta si.

- Jeg prøver ikke å tenke for mye på det. Jeg er klar over det. Når jeg sier at jeg er glad i bakken, så er det bakker under 7-8 prosent. Blir det 10 prosent eller mer, blir det hardt for meg. Jeg klarer det og, men da havner jeg mer på defensiven.

Men karriereretningen peker akkurat nå mot klatrer:

- Jeg kan få gjort noe for Louis i fjellene, også. Spørsmålet er om det er vits i å pine seg helt ned i kjelleren. Hvis det bare er én bakke, er det kanskje greit å bare se hvordan det går med ham, sier Stake Laengen.

– For bakkene er nok Diego Ulissi (mest sentral). Han er nok den sterkeste. Han har nok egne ambisjoner også.

Stake Laengen bekrefter at sørafrikaneren ikke er en spesielt krevende kaptein. Underveis i rittet vil arbeidsoppgavene være å stille opp for ham ved uhell eller andre tekniske ting.

- Det som gjelder i proffsykling er å være i nærheten av kapteinen og opptre som et lag. Da er det vanskeligere å bli presset ut. Men Louis er ikke typen som sier ifra når han trenger flasker og mat.

- Han er et supertalent

Tilbake i Dimension Data-leiren kaller Ryder 25-åringen for «a freak of nature»:

- Det er noen utøvere som bare utvikler seg raskere enn andre. Ser du på beina hans og hva slags tilstand de er i … Han er fortsatt bare 25, men allerede på et nivå man ikke har sett hos en afrikansk rytter tidligere. Han er et supertalent.

Ryder avslører også at de langt ifra har gitt opp håpet om å hente klatreren tilbake.

- Vi vil gjerne ha ham tilbake, og kanskje det er mulig en dag. I dag er han på et lag som egentlig ikke gir ham nok støtte, spør du meg.

Avgjør framtida etter touren

Meintjes forteller at han først skal få gjøre unna Tour de France, og deretter veie tilbudene som dukker opp foran 2018-sesongen.

- Hvilke ambisjoner har du her nede?

- Å gå for sammendraget og prøve å hente alt av resultater som er oppnåelig. Dette er Tour de France, så hvis du får med deg en trøye, en etappe eller et resultat i sammendraget, så skal du være veldig fornøyd. Jeg har jobbet hardt for å komme dit er jeg er i dag. Det hadde vært skuffende å reise tomhendt herfra.

Blir det en ny topplassering i Tour de France, vil nok også flere enn Dimension Data melde seg på i kampen om hans signatur.

Artikkelen er levert av procycling.no!