TAR ENGLAND MED STORM: To og et halvt år etter at han forlot England uten særlig spilletid, herjer Mohamed Salah i Premier League. Foto: AFP PHOTO / Paul ELLIS / NTB Scanpix
TAR ENGLAND MED STORM: To og et halvt år etter at han forlot England uten særlig spilletid, herjer Mohamed Salah i Premier League. Foto: AFP PHOTO / Paul ELLIS / NTB ScanpixVis mer

Mohamed Salah ble Chelsea-spiller i 2014:

Liverpool venter spent på en telefon. Så tikker det plutselig inn en e-post

Liverpool var sikre på at Mohamed Salah ville komme til Anfield allerede i 2014. En telefonsamtale med José Mourinho endret imidlertid alt.

(FourFourTwo): For to og et halvt år siden forlot Mohamed Salah (25) London og Chelsea etter bare én sesong. Mesteparten av tiden det året satt han på innbytterbenken eller spilte for reservelaget.

Det er nok få som vil huske at han startet ti kamper for de blå den sesongen.

Italienske Serie A, med Roma i spissen, har i senere år vist seg å være en liga hvor spillere kan blåse nytt liv i egen karriere. Edin Dzeko sleit med å spille seg til fast plass i Manchester City, men har storspilt for Roma. Lagkamerat Federico Fazio ble avskiltet i Spurs, men har til tider vært solid i hovedstadsklubben.

Etter to sesonger i Roma var plutselig Salah en av de mest ettertraktede vingene på markedet. Men det startet i Fiorentina, hvor Salah var på utlån et halvt år. Der kom kvalitetene hans virkelig til syne, og egypteren tok italienske forsvarere på senga med ekstrem fart og smidighet.

Vingens tidligere manager i Basel, Murat Yakin, uttalte en gang at Salah kunne konkurrert med Usain Bolt i et løp. Det var overdrevet, selvsagt, men Juventus-spillerne fikk i 2015 et glimt av hva Yakin mente.

Bare se på denne scoringen i Coppa Italia, hvor Salah løper fra egen banehalvdel og scorer:

Med tanke på at Salah gjorde noe slik mot et av de beste forsvarene i moderne tid, så er det kanskje ikke så rart at større klubber begynte å vise interesse for ham. Seks måneder etter at han først ankom Fiorentina, ble han Roma-spiller (først på utlån).

I sin første sesong for hovedstadslaget scoret Salah 14 mål og hadde seks assist for et Roma-lag som scoret 83 mål. Ingen klubber scoret mer, og selv offensive Napoli måtte bite i gresset. Sesongen etter ble det 15 nettkjenninger og elleve assist, nest mest av samtlige spillere i Serie A.

Den imponerende statistikken fikk Liverpool til å bla opp rundt 400 millioner kroner for Salah i sommer.

Jürgen Klopp kunne nesten ikke fått en spiller som passer bedre inn i Liverpool-systemet sitt, og Salah har tatt Premier League med storm denne sesongen. Ingen Liverpool-spillere har scoret så mange mål så tidlig i karrieren på Anfield som ham.

Salah står med 14 mål på 16 ligakamper, og fem mål på seks kamper i Champions League. Totalt har han bokført 20 mål på 26 kamper i alle turneringer - og han er altså ikke en ren spiss.

Hentet til Basel

Men det kunne kanskje sett veldig annerledes ut dersom Egypts storklubb Zamalek hadde signert Salah tilbake i 2011. Den tidligere presidenten Mamdouh Abbas mente imidlertid at Salah var et «uferdig produkt».

En 19 år gammel Salah spilte for Kairo-klubben El Mokawloon i 2012, da den egyptiske ligaen ble utsatt på ubestemt tid etter at flere titalls mennesker ble drept i fotballopptøyer under en kamp mellom Al-Masry og Al-Ahly i Port Said.

Samtidig var den sveitsiske klubben Basel desperate. De hadde nylig bestemt seg for å selge nåværende Stoke-spiller Xherdan Shaqiri til Bayern München, og måtte få inn en fullgod erstatter.

- Shaqiri var den store stjerna, alles kjæledegge. Vi var under press for å finne en spektakulær spiller og diskuterte spillere med speiderapparatet, sier Basels tidligere sportsdirektør Georg Heitz.

Heitz fikk som svar at det var en egypter som var veldig interessant - Mohamed Salah.

- Så så jeg ham og ble overrasket, sier Heitz.

Basel inviterte Egypts OL-lag til å spille en vennskapskamp. I den aktuelle kampen scoret Salah to mål og imponerte stort. Basel var samtidig skeptiske til om han ville tilpasse seg nye omgivelser, fordi han ikke kunne engelsk, men det varte ikke lenge.

- Han var en veldig åpne person. Veldig ydmyk og intelligent. Etter to måneder snakket han engelsk flytende, sier Heitz.

For å gi et inntrykk av Salah som person, har du her noen spørsmål han svarte på i forbindelse med spørsmålsrunde med Liverpool: Favorittord? «Kjærlighet». Favorittlyd? «Lyden av min datter». En perfekt dag? «Være hjemme, slappe av, ikke snakke med noen».

Allerede i Basel var Salah kjent for å skjære inn i banen fra sin høyrekant, for så å avslutte med venstrefoten. Et varemerke han også har vist fram i Premier League ved flere anledninger.

SKAPTE SEG ET NAVN I SVEITS: Mohamed Salah spilte i Basel. Foto: REUTERS/Ruben Sprich/NTB Scanpix
SKAPTE SEG ET NAVN I SVEITS: Mohamed Salah spilte i Basel. Foto: REUTERS/Ruben Sprich/NTB Scanpix Vis mer

Viste interesse tidlig

Liverpool begynte allerede i 2014 å vise interesse for Salah, og spilleren skal ha ønsket seg til klubben. En telefonsamtale fra José Mourinho skal ha endret alt. Salah hadde scoret tre mål mot Chelsea på fire kamper i Europa, og portugiseren ville ha ham til London.

Liverpool ventet på sin side også på en telefonsamtale fra Basel for å få overgangen bekreftet, etter at klubbene hadde gjort en muntlig avtale med Basel-presidenten. De røde skal ha fulgt Salah i seks måneder og var sikker på at han ville bli rød.

Klubbens speidere Barry Hunter og Dave Fallos, samt daværende klubbdirektør Michael Edwards, overbeviste daværende Liverpool-manager Brendan Rodgers om å reise til Tyskland for å se Salah i aksjon mot Schalke 04 i Champions League.

Men dagen etter kampen kommer det ikke telefonen som de venter. I stedet får Liverpool en e-post fra den sveitsiske klubben.

«Spilleren har bestemt seg for å dra til Chelsea».

Meldingen kommer uten noen ytterligere forklaring. Da Liverpool forsøkte å ringe klubben, fikk de ikke noe svar. Fra Liverpools ståsted er det en av de merkeligste vendingene klubben har opplevd i en overgangsaga.

- Det er vanskelig å takle, uttalte Brendan Rodgers på tidspunktet.

- Det er konstruksjonen av hele avtalen, ikke bare med spilleren og agenten, men også Basel som fotballklubb. Det var ansett at vi ikke kunne gjøre en avtale og Chelsea kunne. Så gutten har dratt dit, sa Rodgers.

Mohamed Salah har ikke snakket så mye om hendelsen. Han bekrefter imidlertid at det var interesse.

- Det var interesser fra Liverpool da jeg dro til Chelsea, men jeg tror at om jeg hadde kommet da så kanskje ikke ting ville gått så bra for meg som nå. Hvem vet? Men jeg dro til Chelsea og alt gikk som det gikk og nå er jeg her i Liverpool til riktig tid, sier Salah.

LITE SPILLETID: Mohamed Salah scoret her mot Arsenal i en av få kamper for Chelsea. Foto: AFP PHOTO / GLYN KIRK / NTB Scanpix
LITE SPILLETID: Mohamed Salah scoret her mot Arsenal i en av få kamper for Chelsea. Foto: AFP PHOTO / GLYN KIRK / NTB Scanpix Vis mer

Fikk aldri sjansen

Samarbeidet mellom Salah og Mourinho var tydeligvis ikke så bra. Det virker som om manageren ikke stolte på eleven sin når det kom til det taktiske, og han fikk begrenset med spilletid.

Salah konkurrerte også med stjerner som Eden Hazard, Willian og Oscar, med Diego Costa på topp. Samtidig var han nok ikke fysisk klar for Premier League.

Eden Hazard beskriver Salah som «fantastisk» på trening i Chelsea. Belgieren mener vingen ikke fikk sjansen han fortjente.

- Kanskje det var på grunn av manageren, kanskje det var på grunn av spillerne, jeg vet ikke. Men han er en definitivt en toppspiller, sier Hazard, som fortsatt har kontakt med Salah.

En annen teori var at Chelsea hentet Salah for å hindre at Liverpool skulle styrkes i kampen om ligatittelen. Det blir bare spekulasjoner. Det som imidlertid hører med til historien, er at Salah skiftet agent kort tid etter Chelsea-overgangen.

- Han var ung. Spillere utvikler seg forskjellig på den alderen. Jeg vet ikke med Mo. Jeg så ham ikke spiller i Chelsea, har Klopp seinere uttalt.

Dermed føyer Salah seg inn i rekka med teknisk begavede spillere som har blitt sendt ut porten på Stamford Bridge av Mourinho, som Kevin De Bruyne, Arjen Robben og Andre Schürrle.

- Mohamed trenger selvtillit, et par klemmer og strykninger med hånden for å føle seg glad, sier Heitz.

Det høres ut som noe en karismatisk Jürgen Klopp kan sørge for, og dømt utifra prestasjonene på banen, så trives Salah i den røde delen av Liverpool.

FANT IKKE TONEN: José Mourinho og Mohamed Salah. Foto: AFP PHOTO / GLYN KIRK / NTB Scanpix
FANT IKKE TONEN: José Mourinho og Mohamed Salah. Foto: AFP PHOTO / GLYN KIRK / NTB Scanpix Vis mer

Ville til Anfield

Hovedpersonen selv forteller at det var en kamp mot nettopp Liverpool, den skjebnesvangre kvelden da Steven Gerrard skled og mistet ballen til Demba Ba, at Salah bestemte seg for at han en dag ville spille for de røde.

- Jeg husker at jeg sa til meg selv, som jeg sa på min første dag her, «jeg må komme hit en dag og spille» etter at jeg hadde opplevd den atmosfæren, sier Salah.

- Den atmosfæren var utrolig, egentlig. Jeg var veldig glad for å spille her mot Liverpool, og nå er jeg enda gladere for å spille for Liverpool her, sier han videre.

Til tross for pangstarten, fryktet ikke lagkamerat Simon Mignolet at Salah skal miste bakkekontakten.

- Han er ikke en som mister fokus, noe som er viktig. Han tenker ikke på noe annet enn jobben sin og det er veldig viktig fordi han scorer mål og kan være en superstjerne, men han jobber også veldig hardt i forsvar, sier Mignolet.

Salah forteller at han pleide å være Liverpool da han spilte fotballspillet FIFA som tenåring. Nå er han endelig selv en del av laget.

Kilder: FourFourTwo, The Times, Liverpool Echo, The Telegraph