Løper til hun blir Ottey

Hun har gjort olympisk sprint til en maraton. Men i kveld løper trolig Merlene Ottey (44) i OL for siste gang. Eller?

ATEN (Dagbladet): Klokka 20.43 i går kveld sto Merlene Ottey på start i mellomheatet på 200 meter hennes 52. løp i hennes sjuende olympiske leker. De fleste trodde dette skulle bli Otteys olympiske sorti. Stadion forberedte hyllesten til friidrettens ubestridte førstedame og gjenlevende superstjerne.

23.07 sekunder seinere var Ottey i mål som nummer 15 av de 16 som i kveld løper semifinale.

Selv i friidrettens høyoktansøvelser er tydeligvis ingenting umulig for middelaldrende kvinner. I alle fall ikke for Ottey. Hun innrømmet etter løpet at hun knapt trodde det sjøl.

-  Dette er en stor overraskelse. Trekker jeg nå bane sju eller åtte, er det håp om finale, sier hun til Dagbladet.

Evighetsmaskinen utelukker nå ikke at hun står på startstreken i Bejing om fire år.

Aldri dømt

Ottey er rollemodellen og bronse-dronningen som har løpt på ypperste nivå i 25 år uten å bli dopingdømt. Hun tapte mot Florence Griffith Joyner og de østeuropeiske monstrene på 80-tallet.

-  Da Muren falt, følte jeg meg mye bedre. Da så jeg på bronsemedaljene mine og lurte på hva de egentlig var verdt, har hun sagt.

Siden har Ottey løpt og tapt mot Katrin Krabbe, Marion Jones, Katerina Thanou og drøssevis av dopingavslørte sprintere. Uten å bli fratatt egen ære.

Det er kanskje den største prestasjonen.

Med unntak for motivasjonen:

-  Etter OL i 1992 begynte folk å spørre meg når jeg skulle slutte å løpe. Men jeg slutter aldri. Jeg har det like moro med løpinga nå som tidligere, sier Ottey til Dagbladet.

Byttet land

I går startet hun dagen med 22.72 i forsøket, ny nasjonal rekord for hennes nye hjemland Slovenia. Etter OL i Sydney byttet Ottey fra Jamaicas gule drakt til den slovenske fordi hun ble vurdert for gammel av fødelandet.

Superveteranen ser riktignok ikke lenger ut som hun er 30. Ansiktstrekkene er ikke like stramme. Men figuren er like gjennomtrent. Og farta nesten som før.

Nå satser hun videre mot VM i Osaka neste år, og EM i 2006.

-  Ja, det er for tidlig å pensjonere seg. Det eneste jeg ikke lenger kan, er å vinne, sier hun.

Men holder hun samme nivå som nå, er faktisk EM-medalje mulig. Bare tre europiske jenter har i år bedre tid på 100 meter enn Otteys 11.09.

Har nok medaljer

Medaljer driver henne ikke lenger. De har hun nok av. For 24 år siden dro Merlene Ottey til Moskva og OL-debuterte med bronse på 200 meter. Til sammen har hun 23 medaljer i OL og VM.

Her i Aten var målsettingen semifinale på 100 meter. Det klarte hun fint. Finalen glapp med ørsmå tre hundredeler.

Det er lidenskapen som gjør at hun fortsatt orker å trene det hun må. Som hun sier:

-  Jeg elsker å løpe, og når du elsker noe, holder du ut torturen.

Og legger til med et smil:

-  Kanskje gir jeg kroppen min til forskning når jeg dør.

Vil være forbilde

Av de 63 jentene som løp 100-meter her i OL var 30 av dem ikke født da Merlene løp OL i 1980. 14 av dem var ikke født da hun løp sitt andre OL i 1984. To var ikke født da hun løp sitt tredje OL i 88.

-  Jeg håper jeg er et godt eksempel for dem. Løping holder deg opptatt, holder deg unna trøbbel og gir deg kunnskap og klokskap, sier hun til Dagbladet.

 Laura Johnston fra Storbritannia er OLs eldste kvinne gjennom tidene. Hun var 70 år og fem dager da hun og hesten deltok i dressurridning i München i 1972.

GIR SEG IKKE: Merlene Ottey imponerte alle og overrasket seg selv, da hun kvalifiserte seg til semifinalen på 200 meter. - Det er for tidlig å pensjonere seg, sier 44-åringen.