SKILSMISSE: Peyton Manning (t.v.) er ferdig i Indianpolis Colts etter 14 år som lagets ansikt utad. Avgjørelsen har ligget i kortene lenge, men eier Jim Irsay ventet i det lengste med å bestemme seg for å la den legendariske quarterbacken gå. Det var mange følelser i sving på pressekonferansen de to holdt sammen i ettermiddag amerikansk tid.Foto: SCANPIX/AP Photo/Michael Conroy
SKILSMISSE: Peyton Manning (t.v.) er ferdig i Indianpolis Colts etter 14 år som lagets ansikt utad. Avgjørelsen har ligget i kortene lenge, men eier Jim Irsay ventet i det lengste med å bestemme seg for å la den legendariske quarterbacken gå. Det var mange følelser i sving på pressekonferansen de to holdt sammen i ettermiddag amerikansk tid.Foto: SCANPIX/AP Photo/Michael ConroyVis mer

Manning og Colts skiller lag etter 14 eventyrlige år

En æra er over i amerikansk fotball.

(Dagbladet): Det har lenge ligget i kortene, men i dag var en æra i amerikansk fotball offisielt ved veis ende.

Etter 13 fantastiske og ett marerittaktig år, skiller Indianpolis Colts lag med sin ikoniske quarterback og ansikt utad gjennom 14 sesonger, Peyton Manning (35).

Det var med tunge hjerter at Mannning og lagets eier Jim Irsay slapp katta ut av sekken under en følelsesladet pressekonferanse i Indianpolis onsdag.

- Vi er her for å kunngjøre slutten på Peytons karriere som Colts-spiller. Men vi er også her får å hedre alle de utrolige minnene og de utrolige tingene han har gjort for denne organisasjonen, byen Indianpolis og staten Indiana, sa Irsay.

Manning kjempet mot tårene da han tok et siste farvel med Lucas Oil Stadium for siste gang som Colts-spiller.

- Jeg har vært en Colt i nesten hele mitt voksne liv, men ingenting varer evig, verken i idretten eller livet for øvrig. Tidene forandrer seg, omstendighetene forandrer seg. Det er realitetene nå du spiller i NFL, sa en preget Manning.

Millionbonus Det er imidlertid ikke rom for sentimentalitet i toppidretten. At de nå går hvert til sitt, er trolig den eneste levelige løsningen for begge parter. For Colts er det en mulighet til å begynne på nytt. For Manning handler det om en siste mulighet til å vinne en ny Super Bowl-tittel før han setter karrierepunktum som en av de beste quarterbackene og største lagspillerne i amerikansk proffidrett noensinne.

BLANT TIDENES BESTE: Peyton Manning regnes som en av de beste quarterbackene i NFL-historien. Her feirer han sin hittil eneste Super Bowl-triumf med gamletrener Tony Dungy i februar 2007.Foto: SCNAPIX/AP Photo/Chris O'Meara
BLANT TIDENES BESTE: Peyton Manning regnes som en av de beste quarterbackene i NFL-historien. Her feirer han sin hittil eneste Super Bowl-triumf med gamletrener Tony Dungy i februar 2007.Foto: SCNAPIX/AP Photo/Chris O'Meara Vis mer

Manning skrev i fjor sommer under en ny femårskontrakt med Colts verdt 90 millioner dollar (cirka en halv milliard kroner). Det inkluderte en bonus på 28 millioner dollar (cirka 160 millioner kroner) som ble utløst dersom han var fortsatt var Colts-spiller når 2012-sesongen offiselt startet, som er i morgen.

Bakgrunnen for bonusordningen var at Manning hadde vært igjennom to kirurgiske inngrep i nakken, og det knyttet seg mye usikkerhet til om han ville rekke sesongstarten i september. Det gjorde han ikke. I stedet måtte han opereres for tredje gang, og dro dessuten til Europa for stamcellebehandling i håp om å få fortgang i en rekonvalesens som gikk altfor sakte for en mann som aldri hadde stått over en kamp i sin profesjonelle karriere.

Uten Manning, som hadde styrt Colts' offensive spill nærmest på egenhånd siden 1998, falt laget fullstendig sammen og så lenge ut til å gå igjennom året uten en eneste seier, før en sluttspurt ga to seirer på de siste tre kampene. Det er katastrofe for et lag med åtte divisjonstitler, to Super Bowl-opptredener og én Super Bowl-triumf i Mannings tid.

Paradoks Fiaskosesongen bidro paradoksalt nok til at 35-åringen nå blir tvunget til å fortsette karrieren et annet sted. Som det dårligste laget i NFL forrige sesong, får nemlig Colts velge først av alle i den såkalte draften i slutten av april, der de 32 lagene i ligaen skal velge og vrake blant de beste fra universitetsidretten, som er eneste rekrutteringsarena.

MVP: Peyton Manning delte ut prisen til NFLs mest verdifulle spiller i 2011, Green Bay Packers' quarterback Aaron Rodgers. Men det var flere som i fullt alvor mente at Manning var den viktigste for sitt lag selv om han ikke var på banen i det hele tatt.Foto: SCANPIX/AP Photo/Marcio Sanchez
MVP: Peyton Manning delte ut prisen til NFLs mest verdifulle spiller i 2011, Green Bay Packers' quarterback Aaron Rodgers. Men det var flere som i fullt alvor mente at Manning var den viktigste for sitt lag selv om han ikke var på banen i det hele tatt.Foto: SCANPIX/AP Photo/Marcio Sanchez Vis mer

Etter all sannsynlighet kommer de da til å velge Stanfords Andrew Luck (22), som blir omtalt som den quarterbacken best skikket for proffspill siden nettopp Peyton Manning, som i sin tid var førstevalget i 1998 da han gikk ut av University of Tennessee. Det er en mulighet de neppe kommer til å la gå fra seg, særlig når det stadig er spørsmålstegn ved Mannings helse.

Colts hadde allerede gjort store endringer i organisasjonen før Manning ble frigitt. Både general manager Bill Polian og hovedtrener Jim Caldwell har fått fyken etter 14 tap i 2011.

Nye høyder Manning var ikke bare det Colts-eier Jim Irsay hadde håpet han skulle være da supertalentet fra University of Tennessee ble valgt som den første spilleren i NFL-draften i 1998:  Han skulle vise seg å bety så mye, mye mer, og skal ha mye av æren for at USAs motorsporthovedstad nå også har blitt en fotballby, som blant annet huset Super Bowl i februar i Lucas Oil Stadium. Lagets praktfulle hjemmebane ble en realitet delvis takket være lagets suksess med Manning. Nå fredes draktnummer 18 som han brukte i alle sine år.

- Dette har ikke vært lett verken for Jim eller for meg. Vi har alltid hatt et nært forhold, og han har alltid behandlet meg bra. Byen og laget betyr veldig mye for meg. Det har vært en ære å spille for Indianapolis, sa Manning på pressekonferansen.

STOLTE TRADISJONER: Peyton Manning og lillebroren Eli (midten) ble begge valgt først i NFL-draften og har begge ledet sine lag til Super Bowl-triumfer. Pappa Archie (t.v.) var også quarterback i NFL i sin tid.Foto: SCANPIX/AP Photo/Ed Bailey/
STOLTE TRADISJONER: Peyton Manning og lillebroren Eli (midten) ble begge valgt først i NFL-draften og har begge ledet sine lag til Super Bowl-triumfer. Pappa Archie (t.v.) var også quarterback i NFL i sin tid.Foto: SCANPIX/AP Photo/Ed Bailey/ Vis mer

Colts hadde riktignok en stolt fortid da Manning ankom Indianapolis, men det var da laget holdt til i Baltimore og quarterbacken het Johnny Unitas.

Ettertraktet Manning er nå såkalt «free agent» og står fritt til å forhandle med nye arbeidsgivere. Miami Dolphins og Washington Redskins nevnes som de to heteste alternativene, men det er også andre lag som rapporteres å være interesserte i en mann som har revolusjonert quarterback-rollen. Drømmescenarioet for mange er nok New York Jets, hvor han da vil dele hjemmebane med lillebror Eli.

- Jeg har ikke ennå ikke tenkt på hvor jeg kommer til å spille, men jeg har tenkt mye på hvor jeg har spilt. Jeg har vært heldig: Jeg har vært heldig som har fått spille her, og jeg har vært heldig som har fått være i NFL. Nå som jeg drar, er det med noen få ord jeg har lyst til å rette til Colts-fans overalt:

- Tusen hjertelig takk. Det har vært meg en sann glede å være quarterbacken deres, sa Manning.

ARVEPRINSEN: De fleste tror Stanfords Andrew Luck (t.h.) blir Peyton Manning arvtager i Indianpolis. Også Robert Griffin III (t.v.) fra Baylor University kan være et alternativ. Foto: SCANPIX/Joe Robbins/Getty Images/AFP
ARVEPRINSEN: De fleste tror Stanfords Andrew Luck (t.h.) blir Peyton Manning arvtager i Indianpolis. Også Robert Griffin III (t.v.) fra Baylor University kan være et alternativ. Foto: SCANPIX/Joe Robbins/Getty Images/AFP Vis mer