BESKRIVENDE: Greg Van Avermaet går til på Kemmelberg under Gent-Wevelgem. Peter Sagan orker å gå etter, mens John Degenkolb sliter med å holde følge. Scenarioet har vært en klar tendens i klassikerne så langt. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
BESKRIVENDE: Greg Van Avermaet går til på Kemmelberg under Gent-Wevelgem. Peter Sagan orker å gå etter, mens John Degenkolb sliter med å holde følge. Scenarioet har vært en klar tendens i klassikerne så langt. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COMVis mer

procycling.no vurderer Flandern rundt-favorittene:

Mer champagne i vente for Sagan eller Van Avermaet

Kristoff når ikke helt opp i vår rangering.

(procycling.no): I løpet av de siste 12 utgavene av Flandern rundt, er Alexander Kristoff den mest ukarakteristiske blant vinnerne av rittet.

Det hjelper å ha en god avslutning slik Peter Sagan, Tom Boonen og til en viss grad Nick Nuyens (i riktig gruppe) har, men denne trioen kategoriseres likevel i større grad som klassikerryttere, mens Kristoff i større grad tåler en klassifisering som spurter.

LIVE fra 10:30, søndag: Følg Flandern rundt hos procycling.no!

Foran den 101. utgaven av den flamske stoltheten, må vi også innrømme at de spurtraske herrer, ikke er de vi har aller mest tro på.

Historisk sett er altså De Ronde et ritt for sliterne. De som spiser 260 kilometer til frokost, de som overlever de stadige avskallingene i bakkant av favorittgruppen - og de som tåler bakker godt, og har et ekstra gir som gjør at de kan sige utenfor konkurrentenes rekkevidde når de 18 hellingen (bakker) er unnagjort.

Ikke minst det potensielle dødskysset i kraft av Oude Kwaremont og Paterberg i kombinasjon for andre gang. Og det eneste som gjenstår før drøye 13 seige kilometer inn til Oudenarde by.

Finalen har blitt åpnet tidlig

Et annet vesentlig poeng er det de andre klassikerne har fortalt oss så langt.

Maktkampen mellom BMC Racing, Bora Hansgrohe og Quick Step har presset fram den avgjørende utskillingen med alt fra sju til tre mil igjen til mål.

Det har vist seg å være essensielt å ligge i forkant underveis, og der bak har ikke Katusha, Trek, LottoNL-Jumbo, Sky eller Lotto-Soudal vist seg å ha den kollektive styrken til å slå tilbake.

DUOEN SOM MÅ STOPPES: Peter Sagan og Greg Van Avermaet har stort sett delt klassikertriumfen mellom seg så langt i klassikersesongen. De to må derfor tåle favorittstempelet foran Flandern rundt, også. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
DUOEN SOM MÅ STOPPES: Peter Sagan og Greg Van Avermaet har stort sett delt klassikertriumfen mellom seg så langt i klassikersesongen. De to må derfor tåle favorittstempelet foran Flandern rundt, også. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

I en klassikersesong der Arnaud Démare, Sonny Colbrelli og John Degenkolb så ut til å ankomme i fryktinngytende form, står de tilbake med smuler etter E3 Harelbeke og Gent-Wevelgem.

Musette - en podcast om sykling. Flandern spesial her!

Triumfene har i stor grad blitt delt mellom to mann: Greg Van Avermaet og Peter Sagan. Sammen har det rasket med seg triumfer fra Omloop Het Nieuwsblad, Kuurne-Brussel-Kuurne,E3 Harelbeke og Gent-Wevelgem (i tillegg ble Sagan nummer to etter å ha dominert Milano-Sanremo).

En brutal palmares som ikke står noe tilbake for det Tom Boonen og Fabian Cancellara har gjort i klassikerne tidligere. Og framfor alt skal Van Avermaet og BMC har ros for det de har fått til så langt.

Løypa

Ved å bytte ut Brügge som startby med Antwerpen, har også løypa blitt endret.

Innledningsvis skal feltet innom Sint-Niklaas og Van Avermaets fødeby, Zogge. Berlare, Aalst og Erpe-Mere skal også passeres før man støter på brostein i både Lippenhovenstraat og Paddestraat.

Antall hellingen er stadig det samme. Men Molenberg, Valkenberg og Kaperij er fjernet fra årets utgave. Til glede for sykkelfansen er ikoniske De Muur Van Geraardsbergen tilbake. På grunn av en konflikt med grunneieren har brosteinsbakken skydd Flandern rundt de siste fem årene.

Plasseringen som bakke nummer åtte - 95 kilometer fra mål, gjør likevel at Muuren ikke vil ha samme slagkraft i sykkelfeltet som den hadde i forhenværende utgaver av rittet.

FOLKEFEST: De norske og flamske flaggene er ikke uvanlig å se ved sentrale partier i Flandern-løypa. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
FOLKEFEST: De norske og flamske flaggene er ikke uvanlig å se ved sentrale partier i Flandern-løypa. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

De siste ni bakkene på menyen er de samme som de har vært i løpet av de siste tre utgavene.

Posisjonerinskampen vil være i gang alt i forkant av De Muur, men det første gangs passering av Oude Kwaremont som er det første kritiske punktet, 54,6 kilometer unna mål.

At ubarmhjertige Paterberg er neste post på programmet, vil ikke hjelpe ryttere som alt er på defensiven noe særlig.

VIP-fest med øl og frietjes

Oude Kwaremont er fremdeles VIP-gjestenes lekeplass, og derfor hilser rytterne på ved tre anledninger. Dette grepet har endret dynamikken i rittets finale, men Flanders Classic har likevel klart å holde på spenningen og underholdningen ved å legge inn repetisjoner i finalen av Flandern rundt.

Det betyr at fiffen kan fråtse i skummende Kwaremont og spise frietjes med fett dryppende fra fingertuppene med relativt god samvittighet mens syklistene underholder dem i øyekroken.

Kwaremont, bakken altså, holder 4,2 prosent i snitt (maks 12) over 2200 meter, mens Paterberg kun er 400 meter lang. 12,5 prosent i snitt og 20 prosent på det verste, gjør bakken til utsatt terreng for gode avsluttere som har planer om å holde seg i nærheten av Sagan og Van Avermaet helt inn til mål.

På vei inn mot den avgjørende turen over de to vidt forskjellige bakkene, skal man ikke glemme den beryktede Koppenberg, potente Taaienberg eller den forræderriske Kruisberg, heller.

Det var her Niki Terpstra og Alexander Kristoff seg unna konkurrentene da nordmannen vant rittet i 2015.

Favoritter - Greg Van Averamet

Selv etter å ha brukket ankelen i fjor høst - og endt klassikere med kragebeinsbrudd under Flandern samme år, har 31-åringen fra Lokeren ankommet klassikerne i kalasform.

I 2014 var seieren på den 5. etappen av Eneco Tour karrierens foreløpig største seier. Samtidig skal man huske på at kun Fabian Cancellara slo ham i Flandern rundt det året.

At han har skuffet inn triumfer under Het Nieuwsblad, E3 Harelbeke og Gent-Wevelgem sier det aller meste. Selv om en såpass viktig hjelper som Michael Schär forsvant ut av klassikerne med velt under Paris-Nice, har BMC-laget fungert mye bedre enn tidligere - selv om Stefan Kung, Silvan Dillier og Daniel Oss agerer mer som brannslokkere enn som flere kort å spille på når det virkelig tar fyr.

Kjørestyrken til Van Avermaet matcher alle han møter i årets klassikere og han har skaffet seg et viktig psykologisk overtak mot Sagan i mann-mot-mann-duellene på oppløpet.

Det startet med seieren på den 13.-etappen under Tour de France i 2015, og har siden gjentatt seg ved flere anledninger.

Van Avermaet må tåle favorittstempelet foran sin tiende opptreden i rittet.

Peter Sagan

Hovedfeltets største entertainer, popstjerne og bohem. Alle elsker Peter Sagan, og sykkelsporten får ikke nok av ham for tiden.

Leken, utfordrende og en som øser ut med krefter, enten situasjonen betinger det, eller ikke. Sagans voldsomme styrke er både hans største våpen og en liten svakhet.

SYKKELFANS: Greg Van Avermaet og Peter Sagan har mange fans i Belgia etter dominansen så langt i sesongen. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
SYKKELFANS: Greg Van Avermaet og Peter Sagan har mange fans i Belgia etter dominansen så langt i sesongen. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

Under Gent-Wevelgem viste han at han ikke er interessert i å trekke konkurrenter inn til finalen, da Niki Terpstra stanset å ta føringer på vei opp mot Van Avermaet og Keukeleire.

I Sanremo var han hjernen bak manøveren som avgjorde årets første monument, kun for å se Michal Kwiatkowski hive sykkelhjulet foran ham på Via Roma. Også under Het Nieuwsblad la han igjen mye krutt i løypa, før han ble utmanøvrert av Van Avermaet på oppløpssiden.

Selv om Van Avermaet nå bør være mannen å slå i Flandern, kan fokuset fra de konkurrerende lagene være enda større mot slovaken. Rett og slett fordi registeret til verdens beste sykkelrytter går utenpå dem alle.

Feiden mellom ham og Quick Step kan ha gjort ham enda mer motivert for å vinne årets Flandern rundt, spørsmålet er hvordan han velger å svare på alle angrepene når Quick Step forsøker å tvinge ham i kne med sin «strength in numbers»-strategi.

Oliver Naesen

Gjennombruddet kom i fjor med soloseier i Bretagne Classic Ouest France, til Alexander Kristoffs store forargelse.

Med bakgrunn fra U23-satsingen til Lotto-Soudal og et år i rekkene til den belgiske talentfabrikken Sport Vlaanderen-Baloise, var det i grunnen aldri tvil om at Oliver Naesen etter hvert kom til å sette sitt preg på klassikerne.

Laget hans er ikke det aller sterkeste, og han har havnet bakpå ved et par anledninger når Van Avermaet og Sagan har tråkket til på storeskiva, men 7 i Nieuwsblad, 8 i Kuurne, 6 i Dwars door Vlaanderen, 3 i E3 Harelbeke og 22 i Gent-Wevelgem, vitner om en perlerad av høy kvalitet denne våren.

Dersom han infiltrerer en gruppe med en komposisjon som passer ham mot slutten av årets Flandern, vil den 184 centimeter lange mannen fra Oostende også besitte brukbare avslutteregenskaper.

I fjorårets Eneco Tour, der Edvald Boasson Hagen vant klassikeretappen, var det nettopp Naesen og Niki Terpstra han utmanøvrerte under motbakkespurten opp til mål.

Ag2r-kapteinen er en mann som bør ha ti gode år foran seg i toppen av disse rittene, spørsmålet er om årets utgave fortsatt kommer litt i tidligste laget for den elegante belgieren.

Philippe Gilbert (Quick Step)

Det er ganske utrolig, egentlig. Tony Martin skulle være det nye sparesset inn mot klassikerne, men det var en annen rutinert herremann som fant storformen.

Da Quick Step floppet under brosteinsåpningen snek «Villsvinet fra Ardennene» seg inn på 13.-plass som bestemann for Patrick Lefeveres utvalgte.

Året i forveien skiftet han ut BMC Racing til fordel for Belgias beste klassikermannskap, og jeg tror ikke det var så mange utenfor øl- og sjokoladenasjonen som trodde at det skulle bli en giftig kombinasjon.

Sakte, men sikkert har Gilbert fått vist fram at brosteinen kler ham like godt som de enda mer kuperte Ardennene.

I 2011 var han en seiersmaskin med hele 18 champagnespruter fra podiet på samvittigheten. Med overgangen til BMC Racing stupte antallet ned på mer menneskelige nivåer.

FRYKTINNGYTENDE FORM: Ikke mange hevet på øyenbrynet da Philippe Gilbert meldte overgang fra BMC til Quick Step, men 34-åringen kan bli et viktig våpen i Flandern rundt. Her sitter han sammen med Greg Van Avermaet, Oliver Naesen og Lukas Pöstlberger. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
FRYKTINNGYTENDE FORM: Ikke mange hevet på øyenbrynet da Philippe Gilbert meldte overgang fra BMC til Quick Step, men 34-åringen kan bli et viktig våpen i Flandern rundt. Her sitter han sammen med Greg Van Avermaet, Oliver Naesen og Lukas Pöstlberger. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

Han har aldri vært perlevenn med Van Avermaet, og har hatt et overhengende fokus mot Ardennene, selv om han også har gjort sporadiske innhogg i brosteinsklassikerne.

I Dwars door Vlaanderen, E3 Harelbeke og tredagersrittet i De Panne, har 34-åringen rett og slett vært klasse.

Gilbert er ingen man trenger å frykte i spurten, men både De Muur og Paterberg er punkter der han kan finne på å antenne finalen.

Å vite hvem av QS-kvartetten (Terpstra, Stybar, Gilbert og Boonen) som er tettest på seieren søndag, er uforutsigbar materie. Noe sier meg likevel av de to eldste av dem kommer til å selge seg dyrt i kampen mot Sagan og Van Avermaet.

Boonen har så langt i klassikerne slått seg til ro med å være en tidlig brikke laget har spilt ut, men med tanke på at han nå er to ritt unna karriereslutt, vil det være det totale vanvidd å avskrive ham en rolle i rittet han elsker aller høyest på belgisk jord.

En spurter

Vi må vel ha med en av hybridene mellom spurter og klassikerrytter, og da er det John Degenkolb og Alexander Kristoff som er nærmest i køen.

Duoen var stjernene under 2015-sesongen, da de delte Milano-Sanremo (Degenkolb), Flandern (Kristoff) og Paris-Roubaix (Degenkolb) seg imellom.

Trek-rytteren fikk 2016-spolert i det som kunne ha blitt en fatal treningsulykke, men nå ser det ut til at 28-åringen er tilbake.

Som Katusha har Trek-laget slitt med hvordan de skal håndtere kjørestryken til Van Avermaet og Sagan så langt i klassikerne. Man sitter likevel igjen med inntrykket av at Degenkolb sykler på et bedre lag.

Både Edward Theuns og Fabio Felline har overrasket positivt. Jasper Stuyven åpnet veldig bra i Kuurne og Het Nieuwsblad, men slet tungt under E3 Harelbeke der han endte opp med å stå av.

Formmessig er det nemlig Degenkolb som skiller seg ut med 7.-plass i Sanremo, 13.-plass i E3 og 5.-plass i Gent. Selv om Dirk Demol har uttalt at tyskeren har «variert», bør han likevel ha vist fram nok til å gi ham kapteinsrollen i Flandern.

Så får det heller være opp til Felline og Stuyven å finne ut hvordan de skal holde ham på skuddhold hele veien inn.

I samme åndedrag som Degenkolb, nevner vi Alexander Kristoff.

Stavanger-mannen har jaktet formutløsningen ved å gi jernet over tre dager langs vestkysten av Belgia. Resultatene har vært gode og torsdagens tempoetappe var oppløftende, men det er likevel ikke til å komme bort ifra at med unntak av Philippe Gilbert, Luke Durbridge og Jens Keukeleire, så var det ikke all verdens motstand å spore under det lille etapperittet.

Å ignorere 29-åringen i en favorittsak er vanskelig, nettopp fordi han er så dødelig om han først kommer seg i posisjon. Vi har ikke voldsomme forventninger om at han skal vinne Flandern rundt. Samtidig vet vi at han kan sette hvem som helst på plass i spurten, dersom det er WorldTour-poeng eller podieplasseringer å hente.

KAN IKKE UTELUKKES: Om Alexander Kristoff kommer i posisjon, er han dødelig. Det har han vist gang på gang, men procycling.no holder ham ikke blant de aller største favorittene til Flandern-tronen denne gangen. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
KAN IKKE UTELUKKES: Om Alexander Kristoff kommer i posisjon, er han dødelig. Det har han vist gang på gang, men procycling.no holder ham ikke blant de aller største favorittene til Flandern-tronen denne gangen. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

Vi skal heller ikke glemme Edvald Boasson Hagen. Han syklet strålende forrige gang vi så ham i aksjon, under Gent-Wevelgem for seks dager siden.

Rudsbygdingen har kjørestyrke og avslutteregenskaper til å stå på podiet i Oudenarde, men er nødt til å løse sin store hemsko: Det taktiske spillet.

At han ikke gikk etter Van Avermaet og Sagan i Gent var en dødssynd. Var ikke på topp i Milano-Sanremo, og er avhengig av å få gode service fra Scott Thwaites og Bernhard Eisel om han skal melde seg på i finalen av Flandern rundt.

Avslutningsvis melder vi at vi synes det ser ut til at formen til Arnaud Démare er regressiv, mens Jens Keukeleire (som tok en strålende 2.-plass i Gent-Wevelgem) sto av De Panne etter åpningsdagen med smerter i akillesen. Sep Vanmarckes oppkjøring har blitt diktert av et bristet ribbein og problemer med fordøyelsen.

Øvrige norske deltakere er Vegard Stake Laengen, Amund Grøndahl Jansen og Truls Korsæth.

procycling.nos favorittvurdering foran Flandern:

***** Greg Van Avermaet, Peter Sagan

**** Philippe Gilbert, Oliver Naesen

*** Niki Terpstra, Alexander Kristoff, John Degenkolb

** Jens Keukeleire, Luke Durbridge, Tiesj Benoot, Tom Boonen, Jasper Stuyven, Edvald Boasson Hagen, Luke Rowe, Sep Vanmarcke

* Dylan Van Baarle, Aleksei Lutsenko, Sonny Colbrelli, Jens Debusschere, Matteo Trentin, Ian Stannard, Fabio Felline, Arnaud Démare

PS: Det er fire tidligere vinnere på plass ved starten i Antwerpen søndag klokka 10:30: Alexander Kristoff, Tom Boonen, Peter Sagan og Stijn Devolder.