Møtte helten i natt

NEW YORK (Dagbladet): I natt sto Espen Shampo Knutsen ansikt til ansikt med sitt hockeylivs største helt: Wayne Gretzky. - Gretzky er en levende legende, sier Espen Knutsen. - Men først og fremst en motspiller.

- Det blir likevel ganske spesielt å stå ansikt til ansikt med ham på den første droppen, innrømmet Shampo der han sto på trappa foran den legendariske arenaen Madison Square Garden i New York før nattas kamp.

Dermed ble nattas kamp ikke en helt vanlig dag på jobben.

Shampo spilte i andrerekka, men fikk stifte kontakt med Gretzky allerede første gang han inntok isen. Første periode endte 1-1 etter at finnen Teemu Selanne scoret Anaheims mål. Da satt Shampo bak vantet, og visste at utklippsboka var blitt et kapittel rikere.

Kapittelet: Møtet med Gretzky.

Det ble utvidet i andre periode da Gretzky spilte fram svensken Niclas Sandström, som ga Rangers ledelsen 2-1. Dermed kunne Wayne Gretzky notere en ny rekord i NHL: Med 1850 assists har han flere av det slaget alene, enn noen annen NHL-spiller har poeng totalt.

Shampo var på isen under scoringa, men kunne bare bivåne det hele.

Usikker Shampo

- Det er tøffere her enn mange vet, sier Espen Shampo Knutsen. Er han fast på laget sitt eller er han ikke? Det spørsmålet har Shampo aldri tidligere vært nødt til å stille seg selv som hockeyspiller. Men det melder seg ubehagelig etter at han for første gang i sin korte NHL-karriere har sittet på tribunen mens Anaheim Mighty Ducks spilte en viktig kamp.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Shampo har heller ikke fått klarsignal til å flytte ut av hotellet i Anaheim og inn i leilighet der han kan etablere seg mer permanent sammen med samboeren som kom til USA for 6 uker siden.

- Så lenge jeg bor på hotell føles dette mer som om jeg er på ferie. Jeg skulle gjerne hatt et sted å bo, sier Shampo.

- Er det en måte å få deg til å tenne på?

- Det vet jeg ikke, det kan jo tenkes. Men jeg vet ikke om du yter ditt aller beste hvis du er usikker og ikke har den selvtilliten som skal til for å spille godt. Det må vel veies opp mot hverandre, sier han.

På jobben

- I Djurgården sa vi spillerne gjerne: «Spiller mye, spiller godt.» Men da svarte treneren oftest: «Spiller godt, spiller mye,» forteller Shampo over en porsjon fish'n chips på en restaurant like ved «The Garden».

Shampo er allerede på plass i hockeystatistikken. Han har laget de to første målene noen nordmann har nettet i NHL, verdens hardeste hockey-liga. Og han har fått ros av trener Pierre Page.

Kritikk

Sist torsdag skrev sportskommentatoren i Los Angeles Times at Espens lag mangler mer enn stjernespilleren Paul Kariya, som holder seg borte til han får innfridd sine millionkrav. Det er bare veteranen Tomas Sandström - Espens romkamerat med 14 NHL-sesonger under skøytene - som får karakteren bestått.

LA Times skriver:

«Det er tydelig at Ducks har mye å lære om å vinne, og Sandstrøm kan ikke lære dem det helt på egen hånd.»

Og:

«Espen Knutsen har noen fine instinkter, men til tider glemmer han at vitsen er å sende pucken til lagkameratene og ikke bare til den nærmeste fyren med en kølle i hendene.»

- Savner du Djurgården?

- Jeg savner kompisene der. Men det gjorde jeg også da jeg dro fra Vålerenga.