Myten om Milton Nuñez, som fikk én fattig Premier League-kamp. Hva var det egentlig som skjedde?

Milton Nuñez' overgang til Sunderland i 2000 virker som et skikkelig panikkjøp. Kjøpte Peter Reid feil spiller?

(FourFourTwo): Det er et av fotballens store mysterier. Hva skjedde egentlig i forkant da Milton Nuñez fra lille Honduras ble Sunderland-spiller på Deadline Day i 2000?

Dette er historien om en angriper som seinere har fått kultstatus i England.

Vi skrur tiden tilbake til mars 2000. En sterk, kompakt spiller som rager 167 centimeter over bakken blir presentert på Stadium of Light på overgangsvinduets siste dag.

Håpet fra klubben er at han skal gi laget «litt ekstra fart på topp». Fra før har Sunderland blant annet angriperne Kevin Philipps og Niall Quinn på lønningslista. Her kommer det inn en totalt ukjent spiller fra et land som ikke har lagt store spor etter seg i fotballsammenheng.

Nuñez bærer kallenavnet Tyson, som han har fått fordi han minner om den legendariske bokseren Mike Tyson. Han knytter begge nevene og smiler bredt når han presenteres for pressen. Nå skal fotballspilleren forsøke å bokse over sin egen vektklasse.

TØFF KONKURRNAE: Nial Quinn (t.h.) med lagkameratene Emerson Thome (t.v.) og Kevin Phillips. Foto: NTB Scanpix
TØFF KONKURRNAE: Nial Quinn (t.h.) med lagkameratene Emerson Thome (t.v.) og Kevin Phillips. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Fiaskoopphold

For Nuñez har aldri spilt på et liknende nivå tidligere. Sunderland spiller i Premier League og blir til slutt nummer sju den aktuelle sesongen. Nivået er med andre ord høyt.

Håpet var at Nuñez særlig skulle avlaste Phillips, i jakten på å sementere den gode tabellplasseringen og mulig spill i Europa. Spissreserven Daniel Dichio levde ikke opp til standarden.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Angriperen kom fra greske PAOK Salonika der han hadde vært på utlån. Det korte oppholdet i Hellas var kort og godt en fiasko, med 0 scoringer på bare fem seriekamper. Han ble i stedet hentet til Sunderland for 1,6 millioner pund (rundt 18 millioner kroner etter dagens kurs) av daværende manager Peter Reid.

- Han betalte mye penger for meg. Men da jeg kom dit fortalte han meg at engelsk fotball er sterk og full av store menn. Jeg sa, «Du, jeg er liten. Du har sett meg spille», har Nuñez fortalt.

Før det korte Hellas-eventyret hadde han scoret 15 mål på 40 seriekamper for uruguayanske Nacional. Han har også spilt for Guatemala-klubben Comunicaciones.

Så hva tilsa at Nuñez ville lykkes i Premier League?

PÅ LANDSLAGET: Milton Nunez scorer mot Belize i en kamp i 2005. Foto: AP Photo/Rodrigo Abd/NTB Scanpix
PÅ LANDSLAGET: Milton Nunez scorer mot Belize i en kamp i 2005. Foto: AP Photo/Rodrigo Abd/NTB Scanpix Vis mer

Forsøkte å integrere seg

Nuñez ble født i landsbyen Sambo Creek i Honduras. Han mistet faren som døde av strupekreft da Nuñez var ti år gammel. Han hadde fire søsken og levde av å selge kokosbrød som moren lagde.

Nuñez spilte fotball på gata når han ikke jobbet, og det var her han la grunnlaget for sitt framtidige levebrød. Han startet karrieren i hjemlandet, i klubben Deportivo Progreseño, før turen gikk videre til Real España.

Sunderland fryktet opprinnelig at Nuñez, som på det tidspunktet var 27 år gammel, ikke ville få arbeidstillatelse i England, fordi Honduras ikke var blant de 70 beste landslagene i verden.

Men én time før overgangsvinduet stengte, var alle formaliteter i boks.

Da Nuñez ankom England tok han med seg hele familien i håp om å integrere seg i Nord-Øst. Han lærte seg engelsk og ble med resten av laget på sosiale sammenkomster. Det at han var avholdsmann gjorde det riktignok vanskelig, særlig i en tid da mange spillere gjerne tok seg en øl eller tre innimellom.

Ble lurt?

Overgangen i seg selv ble en skikkelig røre. Sunderland hevder på sin side at de ble lurt av Nuñez' agent Pablo Betancourt.

Myten vil ha det til at Sunderland egentlig ønsket å hente en spiller fra den uruguayanske storklubben Nacional Montevideo, mens Nuñez spilte for tredjedivisjonsklubben Uruguay Montevideo.

Nuñez skal iallfall ha vært registrert hos Uruguay Montevideo og ikke i Nacional. Sunderland følte seg altså lurt etter overgangen og truet derfor med søksmål - før saken ble løst utenfor rettssystemet.

Det hører med til historien at spilleren dro til Nacional Montevideo da han omsider ble løslatt av Sunderland.

En annen teori er at Reid egentlig ville kjøpe den colombianske spissen Adolfo Valencia fra PAOK, hvor Nuñez var på utlån på tidspunktet. Valencia var på sin side en helt annerledes spilletype med helt andre fysiske attributter.

Valencia var en spiss som hadde scoret 14 mål på 37 kamper og som tidligere hadde spilt for Bayern München. En perfekt backupspiller. Var det mulig å ta feil av en spiller på 1.67 og en på 1.86?

- Er det sant? Folk beskylder meg faktisk for disse tingene? sa Nunez, med latter i stemmen til Northern Echo i 2016 da han ble konfrontert med myten.

- Jeg var absolutt 100 prosent den spilleren som Sunderland ønsket å signere. For det første så var Adolfo rundt 186 centimeter! Jeg er, vel, mye lavere enn det. Han har også en veldig annerledes spillestil enn meg, mente Nunez.

- Det er ikke noen tvil i mitt hode om at jeg var den spilleren de ønsket å signere, sa han videre, og la med det tilsynelatende saken død.

Sunderland mente på sin side at Nuñez ble oppdaget av sjefsspeider Andy King rundt nyttår i 2000, da han spilte i amerikanske Miami i Gold Cup.

INGEN SUKSESS: Milton Nuñez. Foto: AP Photo/Moises Castillo/NTB Scanpix
INGEN SUKSESS: Milton Nuñez. Foto: AP Photo/Moises Castillo/NTB Scanpix Vis mer

Ny versjon

Men seinere har pipa fått en annen lyd. I et intervju med avisa Diez fra Honduras, kommer Nuñez med en helt annen versjon.

Spilleren hevder at manager Peter Reid hadde sett video av Honduras-spiller Eduardo Bennett da han skulle sjekke ut Adolfo Valencia, og på et eller annet vis hadde blandet sammen alle de tre spillerne.

På den tiden kunne man ikke bare slå opp et navn i google eller finne videoer av vedkommende ved hjelp av noen tastetrykk på Youtube.

- Jeg spurte Sunderland-treneren: «Hvorfor hentet du meg hit?» Du så en video av Eduardo Bennett, men det var ikke meg. Og de så etter Eduardo «Toget» Valencia. Hvordan kunne de sammenlikne ham med meg, om han var en høy, mørkhudet mann? Han var min lagkamerat, men jeg vet ikke hva jeg gjorde der.

HENTET NUÑEZ: Daværende Sunderland-manager Peter Reid. Foto: NTB Scanpix
HENTET NUÑEZ: Daværende Sunderland-manager Peter Reid. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Hovedpersonen selv ante altså ikke hva han gjorde i England, og det er lett å se for seg ansiktuttrykkene til Sunderland-ledelsen da det gikk opp for dem hva de hadde kjøpt for pengene. 1,6 millioner pund var ikke småtteri i 2000.

Nuñez ble første gang vist fram for fansen da han tok en liten æresrunde på Stadium of Light, samtidig som han skyggebokset som på skikkelig Tyson-vis til ære for publikum. I motsetning til bokseren klarte imidlertid aldri Nuñez å bite fra seg.

To uker etter at han ankom Sunderland fikk Nuñez sin første og eneste ligakamp for Sunderland, da han kom innpå i det 75. minutt i en 2-1-seier over Wimbledon. Han ble samtidig historisk som den første spilleren fra Honduras til å spille i Premier League.

Drakta han hadde på seg den aktuelle dagen så ut til å være noen nummer for stor. Mer enn 40 000 tilskuere hadde nok forhåpninger til nysigneringen, som ikke fikk vist seg skikkelig fram. Scoring ble det ikke.

Frosset ut?

Det har vært antydet at Reid skal ha frosset ut Nuñez da han innså at han hadde gjort en feil ved å signere ham, men det kan tyde på at det også her kan ha vært misforståelser, fordi spilleren dro på landslagsoppdrag mot managerens ønske.

- Jeg spurte alltid om jeg kunne dra på internasjonale kamper og det gjorde jeg. Det var en kamp mot El Salvador som vi vant. Jeg ble innkalt, men treneren sa nei. Vi skulle spille mot Manchester og jeg skulle egentlig spille på topp med Kevin Philips, men jeg fikk ikke spilletid, sier Nuñez, som kan ha blitt straffet for at han dro på landslagsoppdrag uten lov.

Han fikk totalt åtte kamper for Sunderland. I juni 2001 - 447 dager etter han satte sine bein i England - ble kontrakten hans sagt opp og Nuñez sto uten klubb.

- Jeg kommer til å gjøre et stort økonomisk offer, men jeg vil godta det fordi jeg ønsker å finne tilbake til min gamle form, uttalte Nuñez, som gikk ned mye i lønn da han forlot The Black Cats.

Angriperen skal ha spilt for hele 13 forskjellige klubber fram til 2016 og er i dag 45 år gammel. Han står blant annet bokført med 33 mål på 86 landskamper for Honduras, hvor han nå har bosatt seg.

I Sunderland vil han alltid være en kulthelt. Og myten om hva som egentlig skjedde før han signerte på Deadline Day vil leve videre.

P.S Du kan også lese den utrolige historien om Ali Dia - Premier Leagues verste spiller - som fikk én kamp for Southampton i saken under.

Kilder: Northern Echo, The Guardian, Chronicle Live, Diez (Honduras)