FORTSATT I STØTET: Tonje Larsen har ingen planer med å gi seg med det første. Her i vårens Champions League-finale mot spanske Itxako.Foto: Arnt E. Folvik/Dagbladet
FORTSATT I STØTET: Tonje Larsen har ingen planer med å gi seg med det første. Her i vårens Champions League-finale mot spanske Itxako.Foto: Arnt E. Folvik/DagbladetVis mer

Nå blir Tonje historisk i Champions League også

Første norske spiller som når 100 kamper.

(Dagbladet): Hun kalles «Dronningen» av sine lagvenninner og har en merittliste andre lagspillutøvere i Norge - uansett idrett - bare kan misunne. Lørdag når Larvik-bautaen Tonje Larsen (36) nok en milepæl i en lang, innholdsrik og suksessfull karriere:

Som første norske håndballspiller noensinne spiller hun sin 100. kamp i Champions League når kroatiske Podravka gjester Arena Larvik.

Da vil det bli en liten markering av jubileet før kampstart - et jubileum hovedpersonen selv, som er inne i sin 13. Champions League-sesong, ikke visste om, og som hun beskjedent nedtoner betydningen av.

- Det er egentlig bare et tall for meg. Det var ikke noe jeg var klar over eller hadde tenkt over. Jeg har vært heldig som har spilt for et så bra lag, som stort sett har vært i Champions League hvert eneste år, sier Larsen til Dagbladet.

Brutalt møte Bakspilleren er både rik på medaljer og opplevelser som toppspiller i tre tiår, og når hun skal trekke fram europeiske minner som har festet seg, går tankene tilbake til debutsesongen i Champions League i 1994/95. Da fikk debutantene påminnelse om nivået som kreves for å nå toppen.

HØYDEPUNKTET: Tonje Larsen spiller lørdag sin 100. Champions League-kamp i karrieren. Det største høydepunktet fra 13 sesonger med spill i den gjeveste europacupen var da Larvik kunne løfte pokalen etter finaleseieren mot spanske Itxako i våres.Foto: Kyrre Lien / Scanpix
HØYDEPUNKTET: Tonje Larsen spiller lørdag sin 100. Champions League-kamp i karrieren. Det største høydepunktet fra 13 sesonger med spill i den gjeveste europacupen var da Larvik kunne løfte pokalen etter finaleseieren mot spanske Itxako i våres.Foto: Kyrre Lien / Scanpix Vis mer

- Da spilte vi mot Hypo Niederösterreich, som var storlaget i Europa på den tida (vant Champions League åtte ganger mellom 1989 og 2000 journ.anm.). Jeg må innrømme at vi skalv litt i knærne, og vi var langt unna deres nivå. Vi hadde mye å lære av dem, særlig profesjonalitet. De vant det året også, og det var stort å få spille mot dem, erindrer Larsen.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Nesten 17 år seinere - 14. mai 2011 - kunne hun selv løfte klubbhåndballens gjeveste trofé da hun sammen med lagvenninnene beseiret spanske Itxako over to kamper.

-  Vi brøt en stor barriere da vi vant med 12 mål hjemme mot Viborg i Bergslihallen i 2007. Det var stort. Vi var også i tre semifinaler før vi endelig klarte å ta oss til finale i fjor. Da vi vant Champions League er det største, sier 36-åringen, som også setter stor pris på alle stedene hun har besøkt gjennom håndballen.

- Jeg synes særlig det har vært gøy å oppleve forskjelllige bortebaner i Europa, og da spesielt i Skopje. Det er en liten, intim hall med publikum tett på. De ropte, skrek og hoiet inn i øret på deg, og vi skalv litt da også. Vi klarte knapt å kommunisere ute på banen, selv om vi bare var en halvmeter fra hverandre. Vi ble klasket på. kastet nøtter på, og det regnet opprevne papirbiter over benken da kampen startet. Men man blir vant til det. Nå har jeg hatt den erfaringen mange ganger, og det er ikke så skremmende lenger. Det var ikke noe slemt, og ikke noe vondt ment. Det skjedde heller ingenting, men det var et helt annet publikum enn hva vi var vant med. De går så opp i det, sier hun og humrer.

Suksessdrevet Larsen drives videre av suksessen, og føler stadig at hun har noe ugjort på håndballbanen.

HØYT DEKORERT: Tonje Larsen har vunnet det meste man kan vinne i norsk og internasjonal kvinnehåndball.Foto: Berit Roald / Scanpix
HØYT DEKORERT: Tonje Larsen har vunnet det meste man kan vinne i norsk og internasjonal kvinnehåndball.Foto: Berit Roald / Scanpix Vis mer

- Jeg har stadig vekk lyst til å vinne. Det er kjempestort hver gang, og særlig det å vinne Champions League med Larvik, som var ekstra, ekstra gøy. Det er nye utfordringer hele tida. Hver eneste kamp er en utfordring. Vi vant Champions League i fjor, og har en ny mulighet i år, selv om vi tapte mot Viborg sist. Bare se på Viborg, som vant i 2009. De gikk såvidt videre til hovedrunden sesongen etter, men vant til slutt likevel. Det går opp og ned i håndball, og det eneste man kan gjøre er å trene godt og hardt og ha troen på det man holder på med, minner hun om.

- Du har med andre ord ikke tenkt til å gi deg ennå?

- Nei, ikke ennå. Jeg er fortsatt motivert, spiller på et godt lag med godt samhold og har kontrakt med Larvik i to år til. Det er en kontrakt jeg har lyst til å oppfylle.

Skadene forlenget karrieren Veien til 100 Champions League-kamper har vært langt fra smertefri, men nå som hun har fått orden på kranglete knær, er det ingen grunn til at det ikke skulle bli mange flere.

- Skadene har nok forlenget karrieren min. Jeg har hatt lange perioder ute, og i flere år spilte jeg bare forsvar. Jeg slet med «jumpers knee», som hemmet meg mye. Men så fikk jeg ordnet på det gjennom en operasjon, og da var det 100 prosent igjen. Nå er det en ny håndballepoke med både forsvar og angrep, og da jeg fikk muligheten til det, fikk jeg skikkelig med motivasjon igjen, sier Larsen.

Det er godt nytt for hovedtrener og sportssjef Ole Gustav Gjekstad.

Larvik-lojalitet For selv om han synes det er kinkig å rangere enkeltspillere, kan han vanskelig komme utenom Larsen når han får spørsmål om betydningen hun har hatt for Larviks hjemlige dominans og framganger i Europa siden klubben tok sitt første seriemesterskap i 1994.

- Jeg er ikke i tvil om at hun er en av, om ikke den aller viktigste klubbspilleren. Vi er opptatt av å tenke at vi er et lag, men Tonje har vært ekstremt dyktig på alle måter. Hun har alltid vært lojal mot Larvik, med unntak av en liten avstikker til Viborg, men ellers har hun vært her i alle år. Og ikke minst har hun vært god i alle år. Det er veldig vanskelig å måle spillere opp mot hverandre, men det er vanskelig å finne en med større betydning for Larvik Håndballklubb enn Tonje, sier Gjekstad til Dagbladet.

Med andre ord er Larsen en uvurderlig ressursperson for såvel lagvenninner som trenerapparatet:

- Hun er veldig beskjeden, og noen ganger beskjeden som spiller også. Hun er ikke den som liker å stikke seg fram, men gjør det heldigvis i positiv forstand på banen. Innad i gruppa er hun veldig klar og tydelig på hva hun mener. Hun har mye å bidra med i form av erfaring fra alt hun har vært med på og håndballforståelsen. Tonje kan mye håndball, og har gode meninger i forhold til hva man bør gjøre og ikke bør gjøre. Hun er ofte involvert i mange avgjørelser, og er en nyttig sparringpartner for oss i trenerapparatet, sier Gjekstad.

VIKTIG BRIKKE: Larviks hovedtrener Ole Gustav Gjekstad (t.v.) synes det er vanskelig å måle enkeltspillere opp mot hverandre, men kan vanskelig se for seg en større bidragsyter til Larviks mangeårige suksess enn Tonje Larsen.Foto: Kyrre Lien / Scanpix
VIKTIG BRIKKE: Larviks hovedtrener Ole Gustav Gjekstad (t.v.) synes det er vanskelig å måle enkeltspillere opp mot hverandre, men kan vanskelig se for seg en større bidragsyter til Larviks mangeårige suksess enn Tonje Larsen.Foto: Kyrre Lien / Scanpix Vis mer