Nå vil USA ha respekt

Supermakten USA behandles fortsatt som en lilleputt på fotballarenaen. På vei til sitt sjette VM er USA på jakt etter mer respekt fra omverdenen. Satsingen er frisk og pengepungen sprengfull av deilige grønne dollarsedler.

I første omgang kommer amerikanerne til Frankrike for å høste anerkjennelse fra de større fotballnasjonene i Europa. USA er lei av å bli ledd av.

- En del mennesker nekter å innse at USA har hatt framgang i internasjonal fotball, sier trener Steve Sampson.

Sampson blir irritert når fotballpurister hevder at USA var en spøk i 1990 med tre tap. Han kaller det typisk når det sies at USA bare kom seg videre til 2. runde i 1994 fordi landet var vertsnasjon.

- Vi hører ikke sånne kommentarer fra Sør-Amerika, men slikt dukker stadig vekk opp i Europa.

- Europeere har ingen respekt for USA som fotballnasjon, sier Sampson.

Slo Brasil

Situasjonen er allerede i ferd med å endre seg. I Gold Cup i januar danket de ut Brasil i semifinalen. Og for 14 dager siden sjokkerte de Østerrike med en 3- 0-seier i Wien. En respektabel 15. plass på Fifa-rankingen hjelper også godt.

- Dette er det beste laget USA har hatt noensinne. Vi har den rette miksen av rutine og kreativitet, sier Sampson.

USA drar til Frankrike med velkjente veteraner fra de to siste VM. Alexi Lalas, rockeren med det røde bukkeskjegget, er selvskreven på laget. Stopperkollega Marcelo Balboa henger fortsatt med, det samme gjelder lynvingen Cobi Jones og spissen Eric Wynalda.

Denne gangen får gamlegutta selskap av han som stolt kalles USAs beste spiller gjennom tidene. 24-årige Claudio Reyna spiller i bundesligaen med Wolfsburg og har tilført USA teknikk og styrke på midtbanen. Reyna var på sitt beste mot Østerrike - en kamp som til og med skremte fotballekspertisen i Tyskland.

Supermakt i fotball

- Pass opp, Berti Vogts, gruppe F er bedre enn vi trodde, meldte Bild dagen etter. Reyna fikk karakteristikken glimrende av Tysklands største avis.

Trener Sampson hadde ikke vært en ekte amerikaner om han ikke hadde trodd på avansement i kamp med Tyskland, Jugoslavia og Iran.

- På papiret ser det kanskje dårlig ut. Men vi har demonstrert at vi kan oppnå gode resultater mot topplag.

Amerikanerne er sikre på at det bare er et tidsspørsmål før USA er en supermakt også i fotball. Og det skal selvfølgelig skje på den egne amerikanske måten.

- Vårt mål på sikt er å vinne VM. Den amerikanske mentaliteten er slik at når vi først bestemmer oss for noe, greier vi det. Vi vinner alltid til slutt, sier Sampson.

Satsingen som startet med VM på hjemmebane i 1994, er i stadig vekst. I 1996 fikk amerikanerne endelig sin egen proffliga i MLS. Og i kapitalistenes høyborg er det liten tvil om hva neste steg er: store penger.

I mars fikk USA en pengesum andre nasjoners fotballforbund bare kan drømme om. Store, tunge sponsorer har skrevet under på å skyte inn - hold pusten - 3,7 milliarder kroner.

VM i 2010

US Soccer får summen i delbeløp fram til 2010 - da forbundet hardnakket påstår at VM igjen skal holdes i USA.

- Framtida er 100 prosent sikker for denne sporten, og vi kan med trygghet starte planene for utviklingen av spillere, trenere og dommere, sier fotballpresident Alan Rothenberg.

- Vi har alle komponentene som er nødvendige for å arrangere og vinne et VM akkurat her hjemme i USA.

Det eneste som mangler på veien til virkelig suksess er USAs unge talenter. For tida er de opptatt med ishockey og baseball.