CYCLOCROSS: Det er slik vi er vant til å se Wout Van Aert, i cyclocrossløypa, her på vei mot sin tredje strake VM-tittel. I vår har han også vist seg meget godt fram på brosteinen i den noe mer tradisjonelle landeveissyklingen. / AFP PHOTO / ANP / Marcel van Hoorn / Netherlands OUT
CYCLOCROSS: Det er slik vi er vant til å se Wout Van Aert, i cyclocrossløypa, her på vei mot sin tredje strake VM-tittel. I vår har han også vist seg meget godt fram på brosteinen i den noe mer tradisjonelle landeveissyklingen. / AFP PHOTO / ANP / Marcel van Hoorn / Netherlands OUTVis mer

Belgisk 23-åring sjokkerer på brostein:

- Neste år er han den sterkeste belgieren i klassikerne

Cross-kongens underskrift jaktes av hele landeveisfeltet.

(procycling.no): I fjor vår meldte veldritkrant.be at Wout Van Aert ville begrense cyclocross-sesongen til rundt 30 konkurranser for i stedet å ankomme brosteinsklassikerne i så bra form som mulig.

Denne transformasjonen fra gjørma til landeveien ble ikke levnet store sjansene til å materialisere seg, uansett. I foregående sesonger hadde man sett både Lars Boom og Zdenek Stybar slite med å finne balansepunktet mellom to dypt forskjellige sykkelgrener.

Cross dreier seg om eksplosivitet og én times hardkjør godt inne i rød sone, mens de lengste brosteinsklassikerne kretser rundt seigpining og gradvis utmattelse over seks og en halv time.

- Hvis Van Aert gjør det bra i Flandern rundt og Paris-Roubaix i de kommende ukene, ryker all konvensjonell kunnskap om trening og periodisering ut vinduet, fleipet Tom Boonen da han hørte om planene.

2016: Begynnelsen på landeveisflørten

Den nå 23 år gamle Van Aert, som er fra lille Herentals i utkanten av storbyen Antwerpen har fått rom til å kombinere de to stilartene via Crelan-Vastegoedservice (og Vérandas Willems-Crelan).

I 2016 slo han selveste Tony Martin med to sekunder over en seks kilometer kort prolog i Buggenhout under Belgia rundt. Han vant Schaal Sels og ble kun slått med sekundet under Dwars door het Hageland.

Innimellom uttalte han at han «hadde en drøm om både å kjøre Tour de France og Paris-Roubaix», men det fortonet seg egentlig mer som forsnakkelser.

Van Aert er nemlig kongen av cyclocross. I land som Belgia og Nederland er dette øvelsen sykkelfansen nærer på mens vi har vinter her i Norge. Rittene er rundt én time lange og arrangøren estimerer antall runder i en gjørmete, tidvis nær uframkommelig trasé på mellom 2,5 til 3,5 kilometer når de får rundetiden på første runde.

Man bruker vanlige landeveissykler, med forkortet ramme og bredere dekk, for- og bakgaffel. Van Aert har tatt en Peter Sagan de siste årene, og stått igjen med VM-tittelen hver gang etter de tre foregående sesonger dueller mot Nederlands motsvar: Jevngamle og jevnbyrdige, Mathieu van der Poel (selv verdensmester i 2015 og sønn av tidligere mester, Adrie van der Poel).

SE BAK DEG, DÉMARE! Wout Van Aert har inntatt landeveisscenen med den største selvfølge denne sesongen, men 23-åringen fra Herentals utenfor Antwerpen er superstjerne i en helt annen disiplin innenfor sykkelsporten. / AFP PHOTO / Belga / DIRK WAEM / Belgium OUT
SE BAK DEG, DÉMARE! Wout Van Aert har inntatt landeveisscenen med den største selvfølge denne sesongen, men 23-åringen fra Herentals utenfor Antwerpen er superstjerne i en helt annen disiplin innenfor sykkelsporten. / AFP PHOTO / Belga / DIRK WAEM / Belgium OUT Vis mer

Arrangørene ville ha CX-mesteren på besøk

Rittarrangørene forsto instinktivt hva som var i gjære da Van Aaert åpnet flørten mot klassikerne.

Crelan-laget ble oppskriftsmessig nok invitert til Omloop Het Nieuwsblad og Nokere Koerse, før RCS Sport omgjorde avslaget til Strade Bianche og i stedet åpnet veien for det 23. laget på startstreken.

I Het Nieuwsblad satt han med på riktig side etter den avgjørende seleksjonen over Muur van Geerardsbergen. Han ble til slutt nummer 32 i det belgiske WorldTour-rittet.

I Strade Bianche støtet Romain Bardet seg opp til favorittgruppa og vel oppe hos dem, ladet han børsa på nytt i etterkant av sektor åtte og fikk selskap av Van Aert på bakhjulet.

En vinterlig, gjørmete og ufyselig utgave av den drøye 18 mil lange grusklassikeren, var som ren invitasjon for belgierens overlegne tekniske ferdigheter fra rundbanen i CX-industrien.

- Van Aert kommer til å vinne dette. Han er den sterkeste rytteren i feltet, konkluderte Roger De Vlaeminck myndig.

’The Gypsy’ har vunnet sykkelsportens fem monumenter, men er ikke kjent som en mann som slenger oppmuntrende merkelapper i retning av de som krysser hans spor.

Van Aert vant heller ikke den dagen, men måtte ta til tredjeplassen bak Bardet og rittets de fakto sterkeste rytter, Tiesj Benoot.

- Han lå for mye i front, den tullingen. Men merk deg mine ord: Neste år vil han være den sterkeste belgiske rytteren i klassikerne.

Jaktes av hele feltet: - Sier de noe annet, lyver de

I etterkant av rittet tok Het Nieuwsblad en ringerunde til alle WorldTour-lagene for å sjekke interessen rundt 23-åringen som har en kontrakt som løper med Vérandas Willems-Crelan ut 2019.

Tilbakemeldingen var unison: Alle hadde signert Van Aert om de fikk muligheten til det.

- Dersom noen forteller deg noe annet, lyver de, lød tilbakemeldingen fra Matt White i Mitchelton-Scott.

- Jeg ønsker meg Van Aert til laget mitt så fort som mulig. Man ser det enkelt: Denne fyren kommer til å bli stor, sa Marc Madiot i Groupama-FDJ.

Planckaert: - Et monstertalent

Strade Bianche var den første store testen, men kanskje også klassikeren som passer egenskapene hans aller best. Flere, deriblant Boonen, er spent på hvor godt han takler 266,5 kilometer i De Ronde og den 257 kilometer lange brosteinsdronningen mot Roubaix.

Det fine er jo at vi kommer til å få svaret på det denne våren.

Og selv om seks til seks og en halv time strider mot Van Aerts CX-DNA, gjør hans 184 centimeter på strømpelesten og 73 kilo at framdriften over brosteinen ikke er veldig mye dårligere enn hos konkurrentene.

- I Van Aert, der har du et monstertalent. Jeg trodde ikke han ville være i stand til å gjøre noe som helst i Omloop, men når jeg ser ham sykle for tida, tror jeg han kan vinne Paris-Roubaix en gang i framtida. Han kunne ha vunnet allerede i Omloop om han hadde tatt enda mer fornuftige valg. Han taklet Muur Van Geraardsbergen bedre enn Van Avermaet. Min største bekymring er at han kommer ut av en vinter hvor han har slitt seg for mye ut, sier tidligere Flandern- og Roubaix-vinner Eddy Planckaert til Het Laatste Nieuws.

Treneren: - Er nødt til å velge

Talentet og egenskapene hans på sykkelen, er for lengst ubestridt. Det handler nå om lyst, motivasjon og å finne måten man best balanserer to av sykkelsportens ytterpunkter på.

Hvis det i det hele tatt er mulig:

- Jeg har fortalt Wout at han må se på dette som en test. Han er nødt til å smake på alle klassikerne, men i etterkant vil jeg råde ham til å ta et valg. Enten går han 100 prosent på landeveien, eller la det være. Det er ikke lenger en mulighet å kombinere det, selv om jeg hører fra noen gamle legender at det skal være mulig. Det spørs om ikke mange av dem kjørte på et annet drivstoff, har Van Aerts trener, Marc Lamberts, uttalt til Het Laatste Nieuws.

Treneren er også engasjert i LottoNL-Jumbo og forsøkte å hjelpe Lars Boom da han gjorde comeback som CX-rytter foran 2016-sesongen.

- Han kjørte en rekke CX-ritt, inkludert VM. Men valgte å holde seg unna i år (2017-sesongen, vår anm.). Det Zdenek Stybar gjør er mulig. Han tar et par ritt på cross-sykkelen per sesong, bare fordi han synes det er moro.

VM-vinneren fra 2010, 2011, 2013 - Stybar selv - var heller ikke veldig optmistisk på Van Aerts vegne i forkant av Omloop Het Nieuwsblad.

- Hvis han tror han kommer til å kjempe om seirer i klassikerne, er jeg litt bekymret for ham.

Van Aert: - Overgått forventningene mine

Seieren har ikke kommet enda, men i glimt har han vist fram under vidt forskjellige ritt som Omloop Het Nieuwsblad, Nokere Koerse og Gent-Wevelgem at han har noe i klassikerne å gjøre.

- Det er i overkant av hva jeg hadde forventet så langt, men jeg setter virkelig pris på den flamske klassikerne. Det er veldig tøffe ritt, men jeg liker dem, uttalte Van Aert til velonews.com etter Gent-Wevelgem.

Før ham har en rekke utøvere fra verdenseliten innenfor terrengsykling og cyclocross tatt steget over til landeveissirkuset, og noen av dem har helt sikkert vært fristet av mer oppmerksomhet og enda fetere lønnslipper - selv om også cyclocross har blitt en lukrativ geskjeft i Belgia og Nederland.

Van Aert sier at ingenting er avgjort ennå, men fortsatt ser det ut til at han vender hjem til CX-scenen når det verste støvet har lagt seg i Roubaix.

- Jeg vet ikke. Det er min første vårsesong på landeveien og jeg skal gjøre en evaluering i etterkant. Jeg tror ikke penger er noen god motivasjon, uansett om jeg fortsetter innenfor cyclocross, eller ikke, svarer han.

- Jeg kommer til å velge med hjertet mitt. Jeg kommer til å velge det jeg tror jeg kommer til å like best. Og jeg har ikke tatt den avgjørelsen foreløpig.

Kan han motstå et fjerde oppgjør mot Van der Poel?

Mathieu van der Poel har uttalt at han satser videre på cyclocross fram mot 2020, og deretter retter fokus mot OL i Tokyo.

Per nå er Van Aert den eneste rytteren som kan stagge Corendon-Circus-rytteren, og med tre strake CX-titler i beltet, virker det rart om Van Aert ikke går for bragden kun fire andre ryttere har opplevd før ham:

Å ta sin fjerde strake cyclocross-tittel.

Skulle ikke det fungere, vil han alltid ha en annen gren å falle tilbake på, nemlig landeveissykling og drømmen han bærer med seg videre inn mot velodromen i Roubaix.

PS: Albert Zweifel (1976-1979), Eric De Vlaeminck (1968-1973), André Dufraisse (1954-1958) og Marianne Vos (2009-2014) har vunnet fire VM-titler, eller flere, på rad innenfor cyclocross.

Artikkelen er levert av sykkelnettstedet procycling.no!