MOTOREN I CHELSEA-MASKINERIET: N'Golo Kanté er ikke blant de største spillerne på banen, men her vinner han likevel en hodeduell mot Manchester Uniteds Paul Pogba. Bak ham er Victor Moses. Foto: Robin Jones/Digital South/Si/REX/Shutterstock/NTB Scanpix
MOTOREN I CHELSEA-MASKINERIET: N'Golo Kanté er ikke blant de største spillerne på banen, men her vinner han likevel en hodeduell mot Manchester Uniteds Paul Pogba. Bak ham er Victor Moses. Foto: Robin Jones/Digital South/Si/REX/Shutterstock/NTB ScanpixVis mer

N'Golo Kanté begynte å le da lagkameraten sa han ville spille i Europa en dag: - Aldri i livet!

Når du ser franskmannen i aksjon nå, er det nesten ikke til å tro at han spilte sin første kamp på øverste nivå først i 2014. Bare tre sesonger etterpå er den lille terrieren i ferd med å vinne Premier League for andre sesong på rad. Hvordan i all verden klarte den stille gutten å komme seg dit?

(FourFourTwo): Det er nesten ett år siden N'Golo Kanté løftet Premier League-trofeet med Leicester City. Midtbanespilleren gliste så bredt at alle tennene ble vist fram, og gleden han viste løftet King Power Stadium. Han la hendene på pokalen og kunne nyte et kort øyeblikk i rampelyset, men han var nesten| for sjenert til å gjøre det.

Det øyeblikket beskriver kanskje Kanté best. Franskmannen er en stille og ydmyk person. Han er litt merkelig og sky, men alltid vennlig. På banen derimot, er han et monster - en aggressiv midtbanespiller som plukker opp løse baller, bryter ballbanen og presser motstanderne til å gjøre feil. Når han er på banen, er det større sannsynlighet for at laget hans vinner, og trofeet han løftet opp i lufta 7. mai var en fin belønning for innsatsen.

Kanté gjør jobben til en superstjerne uten at han ønsker å være en. 25-åringen har ikke noen ekstra bagasje, og hver eneste ungdomstrener og lagkamerat - både nåværende og tidligere - snakker varmt om ydmykheten og arbeidsinnsatsen hans.

Det har ikke alltid vært slik. Kanté opplevde flere avslag som ung spiller: Rennes, Sochaux, Amiens, Lorient og til og med det kjente akademiet Clairefontaine.

Sjenert spiller

Eric Vandenabeele, en tidligere lagkamerat i Boulogne, sa følgende til Kanté en dag de så på Europa League sammen: «Det kommer til å bli deg en dag, som spiller i den turneringa på tv». Svaret? Latter. «Aldri i livet!», sa Kanté.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Og Kanté var oppriktig overrasket, det var det samme vantro ansiktsuttrykket han viste da han ble kåret til årets spiller i Leicester. Han er i eliteklassen når det gjelder det han gjør, men det stammer fra den gode arbeidsmoralen. Han føler ikke et behov for å få oppmerksomhet, og han ber ikke om det heller. Men han mottar det fordi det er ytterst få spillere på planeten som kan gjøre det han kan.

- N'Golo har aldri hatt et ønske om å bli en superstjerne og til og med i dag tror jeg ikke han bryr seg om berømmelsen, sier Vandenabeele.

- Han ønsker bare å bli så god han kan bli.

I tillegg til å være ydmyk, er Kanté rolig og stille. Hans tidligere lagkamerat i Boulogne, Cedric Fabien, bekrefter det i en samtale med FourFourTwo.

- Jeg snakket med ham hver dag, sier Fabien.

- Jeg spurte ham: «Hvordan har du det?». Svaret hans var alltid dempet: «Jeg har det fint», sa han. Han er veldig, veldig rolig, en fantastisk fyr, og han snakker ikke så mye - det er en god mentalitet, sier Fabien.

Du kan trygt si at Chelseas midtbanespiller ikke er noen festløve.

- Ha! sier Fabien.

- Men det er normalt. Jeg tror det er en del av familiekulturen. Det er normalt for ham å ikke dra på diskotek, sier han.

VIKTIG BRIKKE: Chelsea-manager Antonio Conte med N'Golo Kanté (t.h.) og Diego Costa. Foto: NTB Scanpix
VIKTIG BRIKKE: Chelsea-manager Antonio Conte med N'Golo Kanté (t.h.) og Diego Costa. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Scooter eller sportsbil

Kanté tilbrakte i stedet fritiden på å bli en del av akademiet og sette seg profesjonelle mål, og han så ikke vitsen i støyen som hører med i nattelivet. I Boulogne fikk han blant annet et diplom i regnskap, samtidig som han spilte som amatør.

- Han var ikke så sosial. Han likte å være for seg selv og dro aldri på fest, sier Vandenabeele.

Tomasz Bzymek, Kantés tidligere ungdomstrener i FC Suesnes, har fortalt Sport.pl:

- Etter trening drar Kanté hjem og hviler. Det er ikke noe festing.

Kanté hadde en beskjeden oppvekst som en av ni søsken. Han mistet sin far da han var elleve år gammel og vokste opp i Paris-distriktet Géraniums i Rueil-Malmaison. Holdningen han ble lært i oppdragelsen har ikke forlatt ham. Du kan si han er fotballens svar på Warren Buffett - en som spiller for gleden og har liten tilknytning til materialismen som følger med det.

I Caen, klubben han tilbrakte to sesonger før han dro til Leicester, ankom Kanté treningsfeltet på en scooter mens lagkameratene kjørte Ferrari. Ifølge den tidligere ungdomstreneren Piotr Wojtyna, kjøpte midtbanespilleren først en bil da moren skjelte ham ut. Det var selvfølgelig en brukt Renault.

Stødig utvikling

Mens Kanté hele tiden har hatt positive holdninger og er en jordnær karakter, har bidragene på fotballbanen blitt stadig bedre.

- Han har blitt sterkere, sier Fabien om sin tidligere lagkamerat, imponert over hvor mye han har forbedret seg siden han forlot Boulogne.

Da Kanté var ti år gammel hadde han svakheter i spillet sitt. Han hadde en dårlig venstrefot, men da det ble påpekt av Wojtynam begynte han umiddelbart å gjøre noe med det. Etter to måneder kunne han trikse ballen 100 ganger på feil fot.

Det var mer å jobbe med. Kanté var lav - to hoder kortere enn mange av guttene han spilte med - og han var heller ikke spesielt sterk. Men selv nå, som han bare rager 167 centimeter over bakken, er det sjeldent noen tar ham på fysikken.

- Han er så intelligent - som Iniesta, sier Fabien

- Han er så ung, men likevel rolig og smart. N'Golo er veldig viktig for laget fordi han er veldig god til å presse og gjøre de enkle pasningene. Han tilfører så mye intelligens på banen.

Et godt bilde på størrelsen til Kanté kan du se under her, et bilde fra tiden som ung spiller.

Mer enn Makélélé?

Styrken hans med å føre ballen oppover i banen er det som skiller ham fra Claude Makélélé, midtbaneankeret Kanté ofte sammenliknes med. Det må være smigrende for 25-åringen å bli sammenliknet med en av de beste defensive midtbanespillerne som noensinne har spilt fotball, men Makélélé sa en gang at Kanté fortsatt hadde en jobb å gjøre dersom han ønsker å blir en «eksepsjonell» spiller.

Den tidligere Real Madrid-spilleren uttalte følgende til SFR i februar:

SAMMENLIKNES: N'Golo Kanté sammenliknes ofte med Claude Makélélé. Foto: Huw Evans/REX/Shutterstock/NTB Scanpix
SAMMENLIKNES: N'Golo Kanté sammenliknes ofte med Claude Makélélé. Foto: Huw Evans/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

- Han må ha en aura innad i laget slik at lagkameratene ser på ham og tenker: «Vi kommer til å vinne», eller når han snakker med dem og de svarer: «Du har rett». Når han har den auraen, vil han bli en eksepsjonell spiller. Det er da han vil bli fast på den franske landslaget.

Det er ikke alle som er overbevist om at Makélélé har rett. Fabien er uenig.

- For meg er N'Golo en ny type spiller, sier han til FourFourTwo.

- Kanskje Makélélé er sjalu. De er ikke samme spillertype, de er helt forskjellige. Makélélé var veldig defensiv, og N'Golo kan bidra i angrep.

Det er bedre å sammenlikne ham med Lassana Diarra, som var Kantés idol da han vokste opp. Diarra var en dynamisk fotballspillere som jobbet utrettelig fra boks til boks. Den tidligere Chelsea-spilleren er mye mer lik ham enn Makélélé.

MÅLSCORER: N'Golo Kanté setter ballen forbi Manchester United-keeper David de Gea. Foto: Richard Calver/REX/Shutterstock/NTB Scanpix
MÅLSCORER: N'Golo Kanté setter ballen forbi Manchester United-keeper David de Gea. Foto: Richard Calver/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

Spilte med eldre

Fabien tror også at Kanté er klar for en viktigere rolle for Frankrike. På spørsmål om han tror at landslagssjef Didier Deschamps kunne brukt ham annerledes i EM, svarer Fabien:

- Frankrike har mange gode spillere. N'Golo var kanskje litt for ung for det franske laget, men med ham, vinner kanskje Frankrike turneringa. Å spille i systemet til Deschamps er vanskelig, men jeg er sikker på at han er framtiden i det laget.

Alt til sin tid. Kanté er fortsatt bare 25 år, og i ferd med å nå toppen av sin karrière. Fram til nå har han vært foran skjema, langt foran eldre spillere på grunn av sitt store talent. Før han var 16, var han bedre enn 100 unggutter i den lokale klubben JS Sresnes og ble nærmest umiddelbart en del av U18-laget.

- Da jeg virkelig innså galskapen var da jeg spilte på U19, sier den tidligere lagkameraten Francois Lemoine til So Foot.

- En dag var N'Golo Kanté med på en kamp, og spillerne rundt ham var fem år eldre. Vi spilte mot Gennevilierns, et lokalt lag. Han kom innpå ti minutter før slutt og gjorde alle andre til skamme. Fra den kampen og ut spilte han med oss hele tiden, sier Lemoine.

Og det fortsatte i samme bane.

- Da N'Golo var 16, spurte Piotr (Wojtyna) meg om å ta ham med på førstelaget, forklarer den tidligere treneren Tomasz Bzymek.

- Vår politikk var å ikke kjøpe spillere, men normalt hentet vi bare spillere som var 18 år opp på førstelaget. I starten måtte jeg ta vare på ham så han ikke fikk en fysisk knekk på midtbanen, så jeg plasserte ham på benken.

- Etter et par kamper var han fast på A-laget. I løpet av treningene som skulle forbedre spillernes «fotball-IQ» og følelsen for spillet, forsto og lærte N'Golo nye ting i løpet av to-tre uker. Jeg vet at det er en del spillere som ikke klarer å lære dette i løpet av livet, sier Bzymek.

TRIVES IKKE I RAMPELYSET: N'Golo Kanté. Foto: Mobis Photos/SilverHub/REX/Shutterstock/NTB Scanpix
TRIVES IKKE I RAMPELYSET: N'Golo Kanté. Foto: Mobis Photos/SilverHub/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

Har gått gradene

Kanté var så god i Suresnes (da han var ni år) at det noen ganger var 50 ekstra personer - utenom familimedlemmene til de som spilte - fra Rueil-Malmaison som møtte opp bare for å se Kanté spille. Han ble signert uten å nøle etter prøvespill i Boulogne, hvor han tiltrakk seg oppmerksomhet fra Caen. I sin første sesong hjalp ham dem til opprykk til Ligue 1, i sin andre sesong signerte han for Leicester for rundt 70 millioner kroner.

Alle de overgangene var springbrett, for Kanté har ikke noe tilbakefall på karrièrestigen per dags dato. Og det har gått raskt: Fra fransk tredjedivisjon i 2012/13 til å vinne Premier League i 2016.

Det ser også ut til at Kanté vil være med å vinne tittelen denne sesongen, med et Chelsea-lag som leder ligaen med ti poeng til nærmeste utfordrer. Igjen har han vært motoren i Antonio Contes velsmurte maskineri. Han har fått skryt på ukentlig basis til et punkt der det er vanskelig å si så mye mer om prestasjonene hans.

- Jeg er veldig glad for at han gjør det bra. Jeg håper at det fortsetter, sier Fabien.

Det er sannsynligvis ikke så mye å uroe seg for.