ENSOMT PÅ TOPPEN?Alexander Kristoff vant tre etapper under fjorårets Tour of Qatar. Til årets utgave har flere sterke lag valgt å bli hjemme. - Jeg skal være fornøyd om jeg tar én etappeseier, uttaler likevel Alexander Kristoff til procycling.no. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
ENSOMT PÅ TOPPEN?Alexander Kristoff vant tre etapper under fjorårets Tour of Qatar. Til årets utgave har flere sterke lag valgt å bli hjemme. - Jeg skal være fornøyd om jeg tar én etappeseier, uttaler likevel Alexander Kristoff til procycling.no. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COMVis mer

Ni profflag holder seg unna Kristoffs sesongdebut

- Kan hende nivået er litt lavere.

(procycling.no) Fredag setter Alexander Kristoff og Sven Erik Bystrøm kursen mot Doha og første ledd i oppkjøringen til vårens klassikere.

Fra tirsdag venter nemlig fem etapper under sidevindsutsatte Tour of Qatar.

Den første dagen får rytterne teste deler av løypa som utgjør veien mot sykkelsportens gjeveste trøye i et endagsritt, nemlig den regnbuefargete verdensmestertrøya.

Men verken Kristoff eller nær halvparten av WorldTour-lagene vier det spesielt mye oppmerksomhet. Store deler av løypa er nemlig vindskjermet av bykjernen i Doha.

Det betyr lite vind, og flate, svingete veier. Det er rett og slett ikke så mye å se:

- Det er greit å få en inntrykk av hvor man skal kjøre, men jeg tror ikke det er så mange hemmeligheter rundt årets VM-løype, sier Kristoff til procycling.no.

Forberedelse til klassikerne Etapperittet over fem dager dreier seg mest om å skaffe nødvendige kilometer i beina, og øve på posisjoneringskamp i både sidevind og foran massespurten - og først og fremst med ritt som Milano-Sanremo og Flandern rundt i bakhodet.

Stavanger-mannen fikk det til å se lett i fjor da han vant tre av seks etapper (én mer enn i år). Men sannheten er at et par av dem ble vunnet med særs kort margin tilbake til Peter Sagan.

- Jeg kunne like gjerne ha endt opp med én seier, men det ble tre. Jeg er uansett fornøyd om jeg får med meg én seier hjem fra årets utgave, sier Kristoff.

Det er ASO som arrangerer ørkenrittene i Qatar og Oman, og i fjor var det misnøye blant rytterne spesielt under den brennhete utgaven i Oman.

• Les også: Derfor skyr storlag Qatar og Oman

På den femte dagen gjorde først sandstorm, og siden temperaturer på midten av 40-tallet, at rytterne søkte ly under ei bru — og nektet å sykle videre.

9 lag dropper Qatar Partene nøyer seg i dag med forretningpolitiske uttalelser, og peker i stor grad på at en oppkjøring via enten Australia eller Spania/Portugal, er et vel så bra initiativ som å kjøre i Midtøsten.

Og det altså på tross av at VM er lagt nettopp dit.

Konsekvensene er store for årets Tour of Qatar. Uansett bakgrunn, har Etixx, Trek, Orica, Movistar, Sky, FDJ, IAM, Tinkoff og Lotto-Soudal takket nei til å komme tilbake.

Det gjør at Katusha står igjen med AG2R, Astana, Lampre, Giant-Alpecin, Dimension Data, Lotto.NL-Jumbo og BMC Racing som lekekamerater fra sykkelsportens øverste nivå.
 
Kristoff: - Kan hende nivået er litt lavere Ser man på fjorårets topp 20-liste i sammendraget (der Kristoff ble nummer tre), er kun åtte av rytterne fra lag som er ventet til årets utgave.

- Forventer du å få det samme utbyttet av årets utgave?

- Det kan hende at nivået er litt lavere. Om rytterne ikke holder like bra kvalitet, kan det gjøre utslag. Det viktigste er at det blir hardt og at man kjører maksimalt. Det er ikke så viktig for meg hva konkurrentene mine heter. Og jeg vet jo at for eksempel Mark Cavendish kommer dit. Han er lei å slå i spurtene.

Til Qatar kommer også Sam Bennett, Andrea Guardini, Sascha Modolo, Moreno Hofland, Nikias Arndt, Boris Vallée og Jean-Pierre Drucker.

- Det er noen raske navn der. Cavendish og Guardini er på papiret de sterkeste, med Sam Bennett og Sacha Modolo rett bak der igjen. Bennett kan slå hvem som helst, og vant sisteetappen i fjor. Man er nødt til konsentrere seg om man skal komme hjem fra Qatar med seirer, mener Kristoff.

Tester spurtopptrekket Uansett hvordan man vrir og vender på det, er det en gamechanger at Etixx-Quick Step hopper bukk over Qatar mellom Dubai og Oman.

De belgiske brosteinsekspertene har tradisjon for å gjøre rittet ekstremt hardt i sidevinden.

Nå blir det opp til lag som BMC Racing og Katusha å ta ansvar på de sidevindsutsatte strekkene.

- Det vil nok åpne seg litt for oss andre, og kanskje bli litt lettere i sidevinden. Jeg håper på en del spurter i Qatar og muligheter til å samkjøre spurtlaget vårt.

- Kommer vi til å få se at dere kjøre et fullt opptrekk der nede?

- Vi skal prøve å sette opp et tog med Marco Haller, Michael Mørkøv og Jacopo Guarnieri foran meg. Det fordrer jo at alle henger med inn til mål, og det er ikke sikkert dersom det blir mye sidevind.
  Lagkamerater i urovekkende god form Kristoff påpeker at bortsett fra 2015-versjonen, er Tour of Qatar tradisjonelt et ritt han har slitt under.

- Det er veldig lett å ende opp i gruppe to når det deler seg i sidevinden. Skal du unngå det, er du nødt til å være på hugget hele veien. Under tidligere utgaver har jeg opplevd ikke å komme meg med, men i fjor klarte jeg det.

Etter to treningsleirer i Calpe som har benyttet seg av trener og stefar Stein Ørns treningsmetoder, er 28-åringen i hvert fall rimelig trygg på at lagkameratene hans skal være i godt slag.

- Da vi kjørte intervaller i bakkene kom Sven Erik og meg like høyt opp i bakkene som vi gjorde i fjor. Så det ser bra ut. Men tidligere kjørte vi litt i fra dem, og nå var flere av lagkameratene mine på omtrent samme sted i bakken. Jeg er litt spent på hva det egentlig innebærer, humrer Kristoff.

- Du har holdt det gående med trening i en del måneder allerede. Gleder du deg til at alvoret nå skal begynne?

- Jeg er litt lei av å trene, så det blir greit å komme i gang. På den annen side er det lenge til jeg kan senke skuldrene ned igjen. Det er derfor med litt blandete følelser. Men jeg tror det skal bli kjekt, avslutter fjorårets Flandern rundt-vinner.

PS! 2HC.-rittet Tour of Qatar starter mandag 8. februar. Det blir ikke vist på norske TV-skjermer.