DEN STØRSTE SIDEN PANTANI: Italia har ventet 16 år på en ny Tour de France-vinner. Nå, 10 år etter Marco Pantanis død, tar Vincenzo Nibali opp arven etter Italias kjæledegge. Foto: LIONEL BONAVENTURE (Scanpix/Afp)
DEN STØRSTE SIDEN PANTANI: Italia har ventet 16 år på en ny Tour de France-vinner. Nå, 10 år etter Marco Pantanis død, tar Vincenzo Nibali opp arven etter Italias kjæledegge. Foto: LIONEL BONAVENTURE (Scanpix/Afp)Vis mer

- Nibali er den beste siden Pantani

Italieneren fyller tomrommet etter barndomshelten.

BESANÇON/NÎMES (procycling.no): På trappene av Tour de France var det langt flere spørsmål enn betryggende attester om Vincenzo Nibalis muligheter til å vinne rittet sammenlagt.

Sett bort ifra det nasjonale mesterskapet, hadde han ingen seirer før starten i Leeds.

Tidligere i sesongen fikk italieneren en offisiell reprimande av Astana-sjef Aleksandr Vinokourov. «Admiral Vino» krevde resultater og i Touren har Nibali levert til gangs: Tre etappeseiere, 15 dager i gult og en 5.26 minutters ledelse sammenlagt etter 17 etapper.

Han var urørlig på brosteinen, dominant i Alpene og stoisk i møte med journalistenes obligatoriske dopingspørsmål.

Nektet for møte med Armstrongs dopinglege Etter etappen til Nîmes ble han konfrontert med sitt angivelige samarbeid med Michele Ferrari — Lance Armstrongs mangeårige rådgiver.

- Jeg har aldri møtt Ferrari personlig. Noen mente det var bilder av oss to sammen, men de eksiterer ikke. Jeg tok saken til retten og fikk en offentlig unnskyldning, svarte en avslappet italieneren.

Med godt grep om pressens kritiske spørsmål, og med konkurrentene på mange minutters avstand, virker Nibali å ha tourseieren i lomma.  

- Vincenzo har en utrolig motor. Han er den beste rytteren jeg har hatt ansvar for siden Pantani, fortalte Astanas sportsdirektør Giuseppe Martinelli til L'Equipes Philippe Brunel under hviledagen i Besançon.

Den rutinerte direktøren Martinelli har et betydelig grunnlag for sammenlikning. Han har vunnet treukersritt med Stephen Roche, Marco Pantani, Gilberto Simoni og Damiano Cunego.

Vokste opp med Pantani For sicilianeren Nibali var Pantani inspirasjonen. Den magiske og kontroversielle «Piraten» var årsaken til at han flyttet nordover til en sykkelskole i Toscana som 16-åring. Men Nibali er ingen ny Pantani.

Som fresk proff med Fassa Bortolo nektet han å jobbe med Luigi Cecchini, en annen notorisk idrettslege innen sykling. Nibalis far truet med å fornekte sønnen dersom han rørte ulovlige midler.

Hjemme i Messina drev foreldrene videobutikk. Der kunne Nibali snike seg til VHS-opptak av andre italienske giganter, som Francesco Moser og Giuseppe Saronni — de store rivalene på 70- og 80-tallet.

På den tiden var Knut Knudsen en svoren Moser-ist, og «den tredje rytteren» som ofte vant da duellantene nøytraliserte hverandre. Saronni stemplet Nibali som overbetalt og lat da han dro fra italienske Liquigas til kasakhstanske Astana for to år siden. Knudsen beskriver imidlertid en offensiv mester, verdig av klengenavnet «Haien fra Messina».

- Det er litt typisk Saronni å si noe sånt. Nibali er mer lik Moser. En som angriper og tar muligheten når den byr seg. Saronni var mer den som utnyttet andre. Nibali er ikke slik. Han blitt voksen, giftet seg og fått barn. Han har modnet skikkelig som rytter, sier Knudsen, den tidligere Bianchi-kapteinen.

Solid statistikk Journalister hos italienske La Gazzetta dello Sport sier Nibali er trygg på formen. Tilbakelagt høydetrening bør holde han skarp gjennom rittets siste uke.

Fra 20.mai til 2.juni gjennomførte han et strabasiøst treningsopphold på Tenerife (1424 kilometer, 42 timer totalt med 25 479 høydemeter). Statistikken i de store tourene er også imponerende. I de elleve tre ukers rittene han har kjørt siden 2007, har italieneren fullført blant de 20 beste i samtlige, inkludert to triumfer.

29-åringen er imidlertid ikke trygg på hva den ulendte veien til Paris har i vente.

Chris Froome og Alberto Contador har allerede krasjet ut. Én stor fjelletappe i Pyreneene og en 54 kilometer lang tempo er mulighetene konkurrentene har til å spise inn det store forspranget.

Les også: Overlegen Nibali: - Jeg ga ikke alt

En italiener har ikke vunnet touren siden Nibalis barndomshelt Pantani, som gikk helt til topps under den skandaliserte Festina-utgaven i 1998.

I en langt mer godartet kontekst kan Nibali vinne for Italia igjen, ti år etter Pantanis tragiske bortgang. Derfor har han lovet den avdøde syklistens mor en gul trøye i Paris.

Denne artikkelen er levert av sykkelnettstedet www.procycling.no.

FORRIGE GANG: Slik så det ut da Marco Pantani vant Tour de France i 1998. Siden den italienske yndlingen vant touren, har ingen italieneren klart å kopiere bedriften. Nå er Vincenzo Nibali på god vei. Foto: Eric Gaillard/ (Scanpix/Reuters)
FORRIGE GANG: Slik så det ut da Marco Pantani vant Tour de France i 1998. Siden den italienske yndlingen vant touren, har ingen italieneren klart å kopiere bedriften. Nå er Vincenzo Nibali på god vei. Foto: Eric Gaillard/ (Scanpix/Reuters) Vis mer