Nigeria sikter mot VM-gull

Det begynner å haste hvis noen skal oppfylle Pelés profeti om en afrikansk VM-seier før år 2000. Hvis et lag klarer det, tyder mye på at det blir Nigeria. Super ørnene selv har sterk tro på at de løfter VM-pokalen 12. juli.

- Vi skal ha det moro i Frankrike, Hvis det betyr VM-gull så er det flott. Hvis ikke, så er det også greit, sier Ajax' Sunday Oliseh.

Oliseh er en av Nigerias 100 spillere i proffklubber rundt i verden. De aller beste er profiler i Europas største klubber. Det vitner om en spillerdybde få land kan matche.

Derfor er det kanskje ikke så rart at nigerianerne er optimistiske. Selv om landet havnet i det som kalles dødens gruppe i VM-trekningen.

- Det var en god trekning. Vi har et supert lag, og jeg tror ikke det blir så hardt, sier Daniel Amokachi.

Her er Besiktas-spissens vurdering av motstanderne:

- Paraguay blir nok farligst, fordi vi ikke kjenner laget. Spania bekymrer vi oss ikke for, og Bulgaria blir lette å slå, sier Amokachi.

OL-gull

Selvtilliten har kommet i takt med Nigerias kometutvikling på den internasjonale arenaen de fire siste årene. I USA-VM vant de sin gruppe og ble til slutt slått ut av Italia etter ekstraomganger.

To år etter tok U23-laget med seg OL-gullet hjem fra Atlanta etter en fantastisk oppvisning i angrepsfotball. Sterke Brasil ble danket ut i semifinalen før Argentina ble slått 3- 2 i finalen.

Etterpå ble OL-laget fritt vilt i Europa, og nesten alle har tatt steget opp til VM-troppen. Anført av Inters West, Barcelonas Ammunike, Oliseh og Ikpeba (Monaco) raste Nigeria gjennom Afrikas VM-kvalifisering ifjor.

Nigeria ble det første landet som sikret seg plass i Frankrike-VM. Likevel fikk trener Troussier sparken, og først seint i desember var erstatteren klar.

Krangel med Mandela

Trenernomaden Bora Milutinovic tok på seg den utakknemlige jobben å lære Nigeria forsvar. Fram til i år har Superørnene levd etter prinsippet: Bare slipp inn mål - så lenge vi selv scorer fler.

- Alle spillerne tenker offensivt, og ingen vil forsvare. Det er mitt hovedproblem, sier serberen.

Men først og fremst var Milutinovic takknemlig. Etter fire strake VM med fire forskjellig landslag er han forbløffet over det spillermaterialet han styrer.

- Endelig har jeg et lag som kan heve seg til de store høydene. Jeg planlegger å vinne VM, sier treneren.

Nigerias største problem fram mot VM er manglende kamptrening. Etter en krangel med Sør-Afrikas Nelson Mandela trakk landets president laget fra Afrikamesterskapet i 1995. Det resulterte i to års utestengelse.

Derfor har Superørnene spilt færrest kamper av alle VM-landene de siste årene. Det gjenspeiler seg i en lite flatterende 69. plass på Fifa-rankingen.

Hjerteoperert

Men enda verre: Laget sliter med rytmen og virket lite samspilt da Tyskland vant 1- 0 i Köln 22. april.

- Det viktigste for oss var å forme et lag og få matchtrening. Mentalt er gutta sterke, og de har strålende teknikk.

- Gutta vil bli verdensmestere. Jeg vet det ikke er lett, men det er ikke umulig heller. Med våre spilleres erfaring synes jeg at vi har lov til å håpe, sier Milutinovic.

I innspurten til VM har Nigeria fått en ekstra oppmuntring. Nwankwo Kanu (21) er tilbake på landslaget etter en komplisert hjerteoperasjon. Inter-spissen var det aller største talentet fra Atlanta-OL.

Med sin offensive legning vil Kanu og Nigeria varme alle verdens fotballhjerter i sommer.