Live-published photos and videos via Shootitlive

Norge avsluttet VM-kvalifiseringen med seier over Nord-Irland

Norge herrer A er blitt mannfolk igjen - det lover bra for EM-drømmen 2020

Større, sterkere og tøffere har Norge fått tilbake selvtilliten. Etter et merkelig år er det nå fullt mulig å tro på en veldig mye bedre framtid.

Norge–Nord-Irland 1–0 (0–0)

ULLEVAAL (Dagbladet): Island synes å gå til Russland-VM uten omveien i november, Danmark skal til playoff og dit går mest sannsynlig Sverige oss. Det er ikke Norge i nærheten av, vi har egentlig akkurat begynt på nytt under Lars Lagerbäck. Og selv om 2017 har vært en berg og dalbane av positive opplevelser og noen skrekkelige nedturer er konklusjonen etter endt VM-kvalifisering følgende;

Vi er ikke et veldig godt fotballag selv om vi slo godt organiserte Nord-Irland.

Men vi er blitt veldig mye bedre.

OG DET HOLDER det, for nå. VM-kvalifiseringen var jo egentlig kjørt da Lagerbäck tok over. Det var ikke Russland dette skippertaket skulle handle om, men EM 2020. Og nå som vi er sju kamper klokere–tre seirer, to uavgjort og to meget stygge tap–er det ikke billig trøst å kose seg med en avsluttende triumf over en motstander som også skal til playoff for VM.

Vi møtte jo nivået vi søker denne kvelden.

Og vant!

FOR EN MÅNED siden, mot Tyskland, ble Norges defensivt utfordret av verdens beste fotballandslag. Det gikk ikke bra. Det gikk faktisk rett til helvete. De defensive manglene som ble avslørt, selv om Lars Lagerbäck mente å ha sett strukturell framgang i den kampen også, var skremmende. Var det en duell så tapte vi den. For det spiller ingen rolle om du ligger riktig og med tidvis gode avstander mellom folk og lagdeler når du ikke evner å håndtere de utfordringene som kommer i den sonen du skal forsvare.

Forsvarsspill handler også veldig mye om det du gjør én mot én.

Eller seks mot tre slik Norge ofte lå i Stuttgart.

Uten å få det til.

NORD-IRLAND ER ikke på tysk nivå, men plaget oss kraftig i Belfast i slutten av mars. Det første skremmeskuddet Lars Lagerbäck fikk på tilstanden i norsk landslagsfotball kom da midtstopperne var halvhjerta i presset på nordirenes første mulighet, og hjemmelaget gikk opp til 1–0 før Norges landslagstrener hadde satt seg. At det ville bli tøft denne kvelden også var derfor gitt. For selv om Nord-Irland er et lag uten stjerner kom de til Ullevaal med fire spillere fra Premier League, fem fra Championship og to mann fra League One.

Mot den typen spillere vet du det kommer til å gjøre vondt.

Det store spørsmålet handlet derfor om hvordan Norge håndterte det.

Saken fortsetter under lenken.

SVARET PÅ DET er aldeles strålende. Norge er på beina igjen, har spillere som ser ut som mannfolk og som evner å ta for seg i duellene. Det gir grunn til optimisme og tro på framgang. Det samme gjør konkurransen på alle plasser. For selv om vi ikke var fenomenale så vi i hvert fall ut som et fotballag.

Det gjorde vi ikke i Belfast.

Og det gjorde vi i hvert fall ikke i Stuttgart.

DEN NORSKE OFFENSIVEN, uten motstand i San Marino torsdag kveld, ble også testet. Nord-Irland kom til Ullevaal uten baklengsmål i sju av de ni foregående kvalifiseringskampene. Bare Tyskland hadde scoret på dem. Nå har vi gjort det også. Og det, selv om kampen var sjansefattig og offensiven vår i perioder savnet balltempo og de helt nødvendige spillvendingene du er avhengig av mot et lag av Nord-Irlands kaliber–en godt organisert enhet med en iboende avsky mot å gi bort rom–så evnet vi å sette dem på prøver.

Ja, det er selvfølgelig fortsatt mye å gå på.

Men det viktigste er framgangen.

MANDAG KLOKKA 13.00 skal den videre kursen legges for gjenreisningen av Norge. Lars Lagerbäck og toppfotballsjef Nils Johan Semb skal snakke om framtida. At denne seieren gjør det arbeidet betydelig mye lettere sier seg selv. Norge herrer A er på beina igjen og det verste presset er borte. Moralen og hjertet i laget er tilbake. Og klarer vi å vinne en kamp eller to i november, når de vi strekker oss etter skal spille playoff om de fire siste VM-billettene fra Europa, blir det en vinter med gjenvunnet tro på framtida.

Norge trenger det mer enn noen gang.

Der norsk landslagsfotball er nå, med flere bortesupportere enn nordmenn på Ullevaal stadion, er intet sted å være.