Norge møter tidenes største

Wayne Gretzky, også kjent som The Great One og nummer 99, debuterer som manager for Canada i åpningskampen i A-VM mot Norge 28. april.

- Det viser at Canada mener alvor med VM-laget sitt, og satser skikkelig. Kanadierne som kommer til A-VM i Hannover er ikke en gjeng på ferie etter at NHL-sesongen er over, sier sportssjef Jon Haukeland i Ishockeyforbundet til Dagbladet.

Spilte i Norge

Gretzky har spilt i Norge én gang - i Spektrum 6. desember 1994. Besøket skyldtes at The Great One og NHL-vennene hans ikke fikk spille i hjemlandet, hvor klubbeierne hadde satt i verk en lockout.

Norgesbesøket ble en kjempesuksess. Spektrum var utsolgt på et par timer. Da kampen ble satt i gang, var det 6500 tilskuere ringside.

Nintynine All Stars slo norske Flyers All Stars 6- 3. Glimtvis var alt der hos The Great One: pasningene, slagskuddene, nærkampene, fintene og farta. Sjefen sjøl gikk av isen med ett mål og én assist.

Bortsett fra den ene gangen i 1994, har ikke vår og NHLs verden krysset hverandre. Men Canada har vi flere bra minner om. Så seint som i A-VM i St. Petersburg i fjor, ble det norsk 4- 3-seier.

Ikke uslåelig

- Å møte Canada med Gretzky som manager, er en ekstra inspirasjon. Kanadierne er favoritter, men på ingen måte uslåelige, sier sportsdirektør Leif Boork til Dagbladet.

Normalt blir Canada (28. april) og Russland (29. april) et nummer for store for de norske iskrigerne. Skjebnekampen blir trolig mot Italia 1. mai. Med seier der, er Norge i mellomspillet og klar for et nytt A-VM i Sverige i 2002.

- Petter Thoresen har fått i oppdrag å prøve å få Espen «Shampo» Knutsen med i A-VM. Signalene så langt er at han ikke kommer, men vi skal snakke med ham og spørre, sier Leif Boork.

Den siste oppkjøringen før avreisen til A-VM, blir i Oslo 24. og 25. april.

Før det skal Isbjørnene spille i Danmark i morgen, fredag og søndag denne uka. 11. og 12. april er Finland motstander på Gjøvik og i Fredrikstad. De to siste landskampene før VM-alvoret starter i Hannover, blir i Sveits 19. og 20. april.

LEGENDEN: Wayne Gretzky er sjef for det kanadiske landslaget som møter Norge i åpningskampen i A-VM i Tyskland.