TJENER MILLIONER: Det er her, i Monaco, at den norske duoen har levd som profesjonelle brigespillere siden 2009.  Foto: Dagbladet
TJENER MILLIONER: Det er her, i Monaco, at den norske duoen har levd som profesjonelle brigespillere siden 2009.  Foto: DagbladetVis mer

Bridgespillere tiltalt for skattesvik

Omgitt av luksusbiler og yachter håver to nordmenn inn millioner på å spille bridge. Nå er de tiltalt for grovt skattesvik

De norske bridgespillerne Tor Helness og Geir Helgemo er begge tiltalt for grovt skattesvik, og for å ha skjult bridgeinntekter for til sammen 18 millioner norske kroner. Begge nekter straffskyld.

(Dagbladet): Den norske duoen Tor Helness og Geir Helgemo er blant verdens beste bridgespillere, og spiller på milliardæren Pierre Zimmermanns lag i Monaco. Dette betyr at de to også har utvandret til Monaco.

FOR NORGE: Tor Helness (til venstre) og Geir Helgemo (til høyre) representerte Norge før de utvandret til Monaco. Her med Jon Egil Furnes og Per Erik Austberg i 2002.  Foto: Lise Åserud / SCANPIX Vis mer




Dannet et lag

For mange er bridge bare en avansert versjon av amerikaner. For noen få, enten for de aller beste spillerne eller de med mye penger, er kortspillet en millionindustri.

Det er null tilfeldigheter i spillet - hvert eneste stikk er regnet fram med millimeterpresisjon.

Det faktumet lokker også flere av verdens smarteste businessfolk til kortspillet.

Blant dem - Pierre Zimmermann. Den sveitsiske 62-åringen slo seg opp som eiendomsmegler, og er blitt mangemilliardær.

På fritida har han alltid vært en habil bridgespiller, og en eller gang på 2000-tallet bestemte han seg for å lage et lag i ypperste verdensklasse.

Men i lagspillet, som krever seks spillere fordelt på tre par, må man ha med de beste.

Den sveitsitske milliardæren tok saken i egne hender.

Han fikk på plass en avtale med det monegaskiske bridgeforbundet og hentet inn noe av det gjeveste brigemiljøet hadde å by på. Den norske duoen Geir Helgemo og Tor Helness, og duoen Fulvio Fantoni og Claudio Nunes fra Italia ble hentet inn, og spilte fra 2009 for Monacos landslag.

Sammen med Zimmermanns partner Franck Multon dannet de laget Monaco Z, og flyttet til millionbyen for å spille i 2009. Blant millionbiler og yachter, omslynget av fjellkjeden som stuper ned mot den franske rivieraen gjorde de seg klare for store turneringer verden over.

Geir Helgemo og Tor Helness er superstjerner i bridgemiljøet, og lever godt av det.

Laget ble en umiddelbar suksess og vant flere titler de neste åra. Seinere ble den italienske duoen på laget avslørt i en jukseskandale, og det italienske paret er bannlyst fra bridgeverden i fem år og får aldri spille på lag igjen.

Det gjorde også at Monaco Z trakk seg fra VM i 2015, og i ettertid har resultatene ikke vært like dominerende.

Spytter inn penger

Zimmermann er langt fra den eneste som har investert i egne lag. I USA er det vanlig at habile spillere blir lønnet for å være med på bestemte lag. Den tidligere toppsjefen i Bear Stearns, James Cayne, er kjent for å ha «kjøpt» flere titler med å spille på lag med dyktige bridgespillere.

- Hva er det Zimmermann og andre sponsorer får ut av dette?

- De forbedrer seg som spillere når de spiller med flere av verdens beste. De får også resultater og trofeer. Bridge er deres store lidenskap. De er villige til å bruke en del penger på det. Det er en annen kultur. Dette er veldig stort i USA, men vi har ikke sett det samme i Norge, sier bridgespiller Boye Brogeland, som også er Dagbladets bridgeekspert.

De fleste av de store turneringene verden over opererer med seksmannslag, hvor to par (fire spillere) spiller av gangen og det siste paret sitter på «benken». De spiller alltid med sine faste partnere. I Norge er blant annet den tidligere fotballagenten Rune Hauge sponsor, men det er milevis unna måten Zimmermann opererer på.

- Nei, det er to vidt forskjellige nivåer, bekrefter Brogeland.

- Hva får proffene ut av det?

- Skal du drive med bridge er dette muligheten til å leve av det. Det bare et fåtall turneringer i løpet av året med pengepremier. Så du trenger sponsorerer for å leve av det. Spillerne blir leid inn for å gjøre en jobb.

Det er snakk om store pengesummer deltakerne får for å delta i turneringer. Brogeland forteller at han får cirka 200 000 kroner for å spille et amerikansk mesterskap - som arrangeres tre ganger i året og varer en drøy uke.

- Jeg vil tro det finnes profesjonelle bridgespillere som tjener både halvparten og det dobbelte av meg i disse turneringene.

Men det er lang vei opp til den norske duoen.

Tjener millioner

I et intervju med NRK for snart fem år siden ville ikke Helness si noe om lønnen de fikk, men NRK anslo at lønningen fort kunne være 3-4 millioner.

Intervjuet ble gjort i en leilighet på 100 kvadratmeter i fyrstedømmet:

- Vi bor fint her. Vi har stranda femti meter nedi gata, og går man andre veien er det hundre meter opp til kasinoet. Vi bor veldig sentralt. Den koster cirka syv millioner. Og da snakker vi ikke i norske kroner, men i euro, uttalte Hellnes til NRK.

Det ble stort oppstyr i håndballmiljøet da Qatar kjøpte et lag av leiesoldater før mesterskapet på hjemmebane. Det ble kalt forkastelig, og de ble møtt av sporadiske pipekonserter.

Det norske bridgelandslaget led også av å miste to av sine desidert beste spillere. Norge tok VM-gull i 2007 og EM-gull året etter. Norge var rett og slett verdens beste nasjon.

VM-GULL:  Tor Helness viser stolt fram VM-trofeet som for første gang havnet på norske hender i 2007. Foto: Morten Holm / NTB SCANPIX . Vis mer

Så ble Monaco Z opprettet.

Norge gikk fra å være verdens beste til å ikke greie å kvalifisere seg. Sist gang Norge var i VM var i 2009.

- Hvordan har reaksjonen vært i bridgemiljøet?

- Det har vært delte meninger. Det er ikke så vanlig i Europa, og avtalen de har er helt unik, men så er de også blant verdens beste. Det er mer normalt i USA. Der er det mange sponsorer, forklarer Brogeland.

Et godt eksempel på hvor viktige sponsorpengene er i miljøet, er VM som arrangeres i august i år. Det er ingen pengepremier i VM, men under mesterskapet foregår det også en sideturnering. Og der spiller flere av de såkalte sponsorene. Det har blant annet ført til at et nederlansk par heller proriterer sideturneringen.

Tiltalt for grovt skattesvik

Den 6. februar i år opprettet Skatt Øst sak mot de norske spillerne. De hevder at de norske spillerne har oppgitt feilaktive opplysninger.

I tiltalten står det at de to er tiltalt «for å ha gitt ligningsmyndighetene uriktige eller ufullstendige opplysninger når han forsto eller burde forstått at dette kunne føre til skatte- eller avgiftsmessige fordeler, og dette anses som grovt idet det særlig legges vekt på at handlingen kunne ledet til unndragelse av et meget betydelig beløp i skatt».

I en sms til Dagbladet forteller Helgemo at de to bridgespillerne har representert Monaco siden 2010, og at de derfor skal skatte til Monaco for denne perioden.

- Skatteetaten har tydeligvis en annen oppfatning, sannsynligvis med tanke på tilbragt tid i Monaco/Norge, skriver Helgemo.

- Hvordan stiller du deg til tiltalen som går på perioden før 2010 da dere utvandret? Og hvor ofte er dere i Norge hvert år?

- Øvrige spørsmål får vente til høsten.

Til Dagens Næringsliv sier Helgemo:

- Dette er bare tull. Jeg ønsker ikke å si mer om denne saken.

Nekter straffskyld

Halvard Helle, Helgemos advokat, sier til Dagbladet at saken handler om hvorvidt det foreligger skatteplikt for bridgeinntekter til Norge eller Monaco.

- Min klient nekter straffskyld, og vil forklare seg grundig når saken kommer opp for retten. Utover dette ønsker jeg ikke å kommentere saken, skriver Helle i en sms til Dagbladet.

Petar Sekulic er forsvareren til den andre tiltalte i saken, Tor Helness, Sekulic forteller at heller ikke hans klient erkjenner straffskyld i saken.

- Påtalemyndigheten mener min klient har vært skattepliktig til Norge, mens han selv er av en annen oppfatning. Han mener han er skattepliktig til Monaco, ettersom han har residensstatus der, sier Sekulic.

Til Dagens Næringsliv sier Tor Helness:

- Hvis en ser på skatteavtalen som Norge har med Monaco, så går det soleklart frem at jeg skal betale skatt av min inntekt i Monaco til Monaco. Det er det rettssaken dreier seg om. Jeg har oppgitt alle mine tall til myndighetene og mener å ha mitt på det tørre. Jeg synes det er helt latterlig at saken i det hele tatt kommer opp. Jeg er uskyldig og er helt overbevist om at jeg skal betale min skatt i Monaco, men det er tydelig at Skatt øst mener det motsatte. Dette får bli avgjort i retten og mer er det ikke å si.

- Mye reising

Totalsummen det er snakk om at Helness ikke har oppgitt, er på 10,4 millioner kroner fra 2006 til 2014 ifølge tiltalen. Helgemo er tiltalt for å unngå å opplyse om inntekter fra bridge på totalt 7,5 millioner kroner fra 2005 til 2013.

Bridgespiller Boye Brogeland sier til Dagbladet at han tror norske skattemyndigheter tok ut tiltalen på grunnlag av at de to spillerne kan ha oppholdt seg for lite i Monaco, eller at de har vært for mye her hjemme i Norge, og at de derfor også skulle ha skattet til hjemlandet fra 2010.

MYE REISING: Dagbladets bridgespaltist Boye Brogeland forteller at det er mye reising som proff bridgespiller. Foto: Tomm W. Christiansen/Dagbladet Vis mer

- De reiser jo mye. Jeg selv har rundt 130 reisedager i året, og de har nok minst like mange. Det spørs om reise teller som at de befinner seg i Monaco. Altså, må man være på monegaskisk jord, spør Brogeland.

Brogeland er bridgespaltist i Dagbladet og er profesjonell bridgespiller. Høsten 2015 varslet han om juks i bridgemiljøet, noe som førte til at to av hans tidligere lagkamerater ble utestengt i fem år fra bridge i Europa - på livstid i USA.

- Spesielt

Tiltalene mot Helness og Helgemo er dermed en ny, negativ sak om bridge som skaper overskrifter.

- Det var veldig spesielt da det hele startet sommeren 2015. Jeg gikk ut mot de israelske spillerne, og gikk «all in» ved å lage en nettside og gå ut mot dem. Mange i miljøet sto fram etter dette og sa de hadde mistenkt flere spillere som ikke hadde rent mel i posen, sier Brogeland.

Ifølge ham var denne juksingen bridgens svar på doping, men han er glad for at det nå har blitt ryddet opp i. Mye fordi fler og fler spillere kunne begynt med denne typen juks, og at det da hadde blitt vanskelig å stoppe det siden «alle» gjorde det.

- Det hele var jo et sjokk. Jeg trodde det var bortimot rent spill, ikke at spillere hadde planlagt å jukse. Det er begrenset hva slags ulovlige stoffer man kunne tatt for å bli bedre i bridge, men denne typen juks kan gjøre spillerne 10-20-30 prosent bedre, sier Brogeland.