FARLIG DUO: Med Kristoffs spurtegenskaper og Paolinis rutine har Katjusja gode sjanser til å vinne søndagens Flandern rundt. (Foto: Scanpix)
FARLIG DUO: Med Kristoffs spurtegenskaper og Paolinis rutine har Katjusja gode sjanser til å vinne søndagens Flandern rundt. (Foto: Scanpix)Vis mer

Paolini før Flandern: - Vi har en stor fordel

Kristoff gjør jobben enkel for italieneren.

KORTRIJK (procycling.no): 38 år og i sitt livs form. Luca Paolini (Katjusja) mener han er et levende bevis på at alder er sekundært, ofte uvesentlig og ikke noe mer enn et tall.  

Måten han gikk helt til topps i et apokalyptisk Gent-Wevelgem forrige uke bekrefter vel den påstanden. Der andre ble regelrett blåst av veien holdt italieneren hodet kaldt.  

Han krasjet to ganger, men fikk aldri panikk, selv om hans tredje sykkel for dagen hadde altfor høyt lufttrykk. Da lagkamerat Alexander Kristoff ga han et bifallende nikk, hoppet veteranen fra Milano avgårde.  

Paolini tettet en to minutter lang luke frem til teten. Etter klatringen opp Kemmelberg var han landeveiens Vivaldi. I brudd med fire andre komponerte den italienske veteranen et lite mesterverk, da han spilte konkurrentene til sin egen lekne melodi.  

- Det var min beste triumf noen gang. Jeg viste at alder er sekundært, sier 1977-modellen Paolini - nå en outsider til å vinne søndagens Flandern rundt.  

Med seieren i Gent-Wevelgem snek han seg akkurat inn på Het Nieuwsblads liste av de ti største favorittene. Den flamske avisen rangerer Kristoff på en sjuendeplass.  

Artikkelen fortsetter under annonsen

Men etter Driedaage De Panne, der Kristoff vant tre etapper og sammenlagt, gjør Paolini hierarkiet hos Katjusja krystallklart.  

- Kristoff viste at han er vår klare kaptein. Jeg skal gi 100 prosent for at han skal vinne, sier Paolini - to dager før søndagens Flandern rundt.  

Enklere med Kristoff

Paolini har skygget mange storheter i løpet av sin langstrakte karriere som startet hos Mapei i 2000. Johan Museeuw, Franco Ballerini og Paolo Bettini er noen av dem.  

Fra disse har han lært masse og vunnet alle de store klassikerne. Kjærligheten til de flamske rittene arvet han fra Ballerini, den italienske Roubaix-vinneren som døde i en bilulykke i 2010.    

Å være «road captain» for Kristoff er til sammenlikning en enklere oppgave.  

- Jeg har hatt en flott forhold med de fleste, men det er noe helt eget med Alex. Det som står i fokus er å beskytte han før spurten. Med Bettini viste man aldri hva som skjedde, han kunne angripe 100 kilometer fra mål. Slik gjør ikke Alex, i hvertfall ikke ennå, sier Paolini med et lurt smil i sitt frodige, røde skjegg.  

- Vi har en stor fordel. Vi trenger ikke å distansere noen eller skape noe brudd. Alex har vist at han er den sterkeste spurteren mot slutten av en stor klassiker. Vi må bare holde oss tett på ham, frakte han til finalen uten å bruke mye krefter, sier Paolini mens Kristoff - igjen - nikker anerkjennende.  

Rollen som «road captain» krever mye mer enn bare fysisk talent. Stillingsbeskrivelsen lister krav om urokkelig beslutsomhet under særdeles kaotiske og omskiftelige omstendigheter.  

Paolini må derfor alltid ligge ett skritt foran rittets utvikling, lese værforholdene riktig og sørge for at laget ligger gunstig posisjonert. I den talentfulle, men altruistiske Paolini har Kristoff funnet alle disse kvalitetene.  

- Jeg trenger bare å ligger på hjulet hans, så havner jeg der jeg skal være, har nordmannen sagt tidligere om sin italiensk guide.  

Ferskingen Sven Erik Bystrøm, som søndag kjører sitt første Flandern rundt, ser også verdien av Paolinis rutine.  

- Han vet mye, har masse erfaring. En luring, sier Bystrøm.  

Rollen han fyller er ifølge Paolini selv like viktig som den er vanskelig å forklare. Det er ukvantifiserbare egenskaper som gjør at han kan lede, vise vei og instruere.  

- Jeg har mye erfaring og kjenner ofte veiene. Jeg trenger heller ikke å sitte fremme blant de 30 beste hele tiden, der alle stresser. Jeg kan godt sitte å slappe av litt lengre i feltet. Så går jeg fremover når det er nødvendig, forteller Paolini.  

Når
han skal gå fremover, det bare vet han.  

En viktig, taktisk brikke

I år har Paolini kombinert sin store rutine med ungdommelig frivolitet. Full av overskudd var han over alt i Milano-Sanremo. Da han ikke apporterte flasker i lagbilen, hentet han Kristoff opp fra halen av feltet på Cipressa og ekspederte han frem på oppløpet, helt til sine siste bein.  

Paolinis sterke form kommer etter en hektisk vinter. Sjeldent en dag uten sykkelen. Han er fire kilo lettere enn i fjor. Da han syklet Tour San Luis i januar var han ute og trillet før frokost.  

- Jeg trenger litt tid for å komme i gang, sier 38-åringen. Et aldringstegn han faktisk merker.  

Søndag blir han en viktig brikke i Katjusjas taktiske plan. Torstein Schmidt, sportsdirektør hos det russiske laget, mener Paolini kan være et kort å spille når angrepene fra Thomas, Stybar og Vanmarcke kommer på Oude Kwaremont og Paterberg.  

- Vi har flere alternativ for søndag. Det beviste vi i Gent-Wevelgem, der Paolini var på plass til riktig tid. Vi kan også spille det kortet. Etixx (QuikStep) har et veldig sterkt lag, men det har også. Vi skal være på riktig plass til riktig tid igjen.  

Uten de to gigantene - Fabian Cancellara og Tom Boonen - er det ventet en uforutsigbar, åpen og spennende utgave av De Ronde. Hvem blir referansen? Paolini må være med å indentifisere Kristoffs største trussel.  

Nordmannen er en av de store favorittene, men Flandern kan også overaske. Sist gang vi så en skikkelig skrell i den belgiske brosteinsklassikeren var i 2001. Da vant en annen Milano-syklist: Gianluca Bortolami. 

Artikkelen er levert av sykkelnettstedet procycling.no.