VIL IKKE SE: Sergej Ustjugov unngår å se Petter Northug i øynene i konkurransesammenheng. Foto:  Bjørn Langsem / Dagbladet
VIL IKKE SE: Sergej Ustjugov unngår å se Petter Northug i øynene i konkurransesammenheng. Foto: Bjørn Langsem / DagbladetVis mer

Den mentale krigen i skisporet

Røper detaljer fra innsiden: Ustjugov vil ikke se Northug i øynene

Å se på Sergej Ustjugov er som å se i et speil, forteller Petter Northug. Men Ustjugovs blå øyne vil ikke møte blikket til Mosvik-ekspressen.

(Dagbladet): Allerede i junior-VM i 2012 utpekte Sergej Ustjugov seg som «den nye Petter Northug» da han vant fire gull og var like suveren i juniorverdensmesterskapet som Mosvik-ekspressen var i 2006.

Overfor Dagbladet har Ustjugov en rekke ganger fortalt entusiastisk om sin store respekt for Northug og omtalt ham som et forbilde og den ubestridte langrennskongen, selv i trønderens motgangspregede sesong.

Northug svarte i Lahti-VM at det er omtrent som om Ustjugov kneler for ham, men la samtidig ikke skjul på at respekten er gjensidig. Nå letter 31-åringen på sløret om hvordan Ustjugov gjorde ham nervøs i deres viktige første duell.

Datoen var 1. mars 2013. Herrestafetten sto på programmet. Northug visste at han hadde stålkontroll på Sveriges ankermann Calle Halfvarsson, men var mer skeptisk til møtet med det nye russiske stjerneskuddet som hadde gjort som ham selv i junior-VM året før.

Og vi husker alle hvordan Northug fulgte opp på VM-stafetten i sitt første seniormesterskap i Sapporo. Kunne Ustjugov gjøre det samme? Mosvik-ekspressen visste ikke hvor han hadde Ustjugov og forsøkte å psyke ham ut før start, på karakteristisk vis.

- For første gang gikk ikke det

Det er da Northug bruker å stirre konkurrentene i øynene og starte den mentale krigen. Men Ustjugovs blikk var umulig å møte.

NORTHUG REAGERER: Sølvvinner Sergej Ustjugov så ut som om han ikke ønsket å være på medaljeseremonien i det hele tatt. Etter at det formelle i medaljeseremonien var et faktum, rev han av seg sølvmedaljen under VM i Lahti. Video: Lise Rafaelsen Vis mer

- Jeg husker vår første ordentlige duell. Det var VM-stafetten i Val di Fiemme i 2013. Jeg prøver alltid å se i øynene til konkurrentene jeg skal møte for å gi meg selv en psykologisk fordel. Men for første gang gikk ikke det, forteller Petter Northug til Sport Express.

- Sergej var så fokusert at jeg ikke klarte å fange blikket hans. På det tidspunktet var jeg litt nervøs, fordi jeg skjønte at jeg skulle møte en veldig sterk motstander på stafetten.

- Drap i øynene

Northug vant imidlertid stafettduellen overlegen i Val di Fiemme, men Ustjugovs karriere var så vidt i gang. Gradvis har han utviklet seg til den eneren han er i dag. Foregående sesong vant han både Tour de Ski og ble VM-kongen med to gull og totalt fem medaljer på fem forsøk.

Da Northug sto sammen med Ustjugov på seierspallen etter sprinten hvor russeren tok VM-sølv, fikk 31-åringen en ny erfaring med det spesielle blikket til den nye skistjerna.

- Det var spesielt. Sergej gikk bare og småjogget bak her før medaljeseremonien. Han så fryktelig tent ut. Han vil bare gå skirenn og hadde «drap i øynene», fortalte Northug til Dagbladet.

- Ble du redd?

- Jeg skal jo ikke møte ham. Den eneste han ikke tør å møte i øynene er meg.

Ustjugovs svar

Nå viser det seg altså at dette blikket - som aldri møtes - har en fire år gammel historie. Den mentale krigen handler om å ikke se i hverandres øyne i konkurransesammenheng.

Northug prøver, men Ustjugov nekter.

- Jeg er ikke redd for Petter, men har stor respekt for ham. Han er en stor idrettsutøver, men det er feil at jeg ikke tør å møte blikket til Petter. Det handler om hva jeg må gjøre for å forberede meg optimalt, sier Ustjugov til Dagbladet.

Før rennstart viker likevel russeren unna Northug. Samtidig ser de mye i seg selv når de først ser på hverandre.

- Vi har alltid hatt et veldig sunt og respektfullt forhold. Når vi ser på hverandre, er det som å se i et speil. Vi er veldig like, har samme stil og liker de samme rennene. Jeg elsker å se ham gå, fordi han gjør det på den måten jeg selv ønsker å gå, forteller Northug i et stort intervju med den russiske avisa Sport Express.

Kontrastene

Overfor Dagbladet forklarte Ustjugov at det først og fremst var sinnet etter sølvet som gjorde at han ikke møtte Northugs blikk i Lahti.

- Jeg var veldig sint da jeg kom til medaljeseremonien. Jeg ville ikke dit. Jeg ville være hjemme og forberede meg til tremila, sa russeren.

- Men da jeg fikk medaljen var det greit. Så dro jeg hjem for å slappe av og fikk veldig mange hyggelige meldinger. Det hjalp på humøret mitt. Men jeg ville gjerne vise meg fra en bedre side og ta gull på tremila. Det klarte jeg, heldigvis. Når jeg får gull på medaljeseremonien, skal jeg smile mer, lovte han.

Det gjorde han også da han tok gull på tremila dagen etter i duellen mot Martin Johnsud Sundby. Da smilte han. De blå øynene strålte og Ustjugovs sjarm kom fram da han løftet opp unge fans og var akkurat det forbildet som russisk langrenn trenger.

- Sergej er misforstått. Egentlig, i alle andre situasjoner enn i løypa, er Sergej snill som et lam. Han tar vare på alle rundt seg. Han er et helt annet menneske utenfor løypa enn i løypa, forklarer Nikita Kriukov til Dagbladet.

I løypa er det imidlertid én ting som gjelder: å vinne.

En del av suksessoppskriften er altså å unngå Petter Northugs blikk før rennstart.