RUSSISK LEGENDE: Ilja Kovaltsjuk er en av 15 spillere på det russiske laget som til daglig spiller sammen med norske Patrick Thoresen i SKA St. Petersburg. Kovaltsjuk spiller i rekke sammen med Thoresen i Russland, og den tidligere NHL-legenden er full av lovord om Norges største stjerne. Foto: Brendan Smialowski / AFP / NTB Scanpix
RUSSISK LEGENDE: Ilja Kovaltsjuk er en av 15 spillere på det russiske laget som til daglig spiller sammen med norske Patrick Thoresen i SKA St. Petersburg. Kovaltsjuk spiller i rekke sammen med Thoresen i Russland, og den tidligere NHL-legenden er full av lovord om Norges største stjerne. Foto: Brendan Smialowski / AFP / NTB ScanpixVis mer

Russisk ros før kvartfinalen mot Norge: - En ære å spille med en så god spiller

Patrick Thoresen (34) kjenner morgendagens kvartfinalemotstander godt: Han spiller på lag med 15 av dem.

GANGNEUNG (Dagbladet): Klokka 08.40 i dag braker det løs med kvartfinale i ishockey i Sør-Korea. Lille Norge mot den store russiske bjørnen høres ut som rått parti - og selv de norske gutta mener de kan vinne én av 20 kamper mot dem.

Ingen NHL-spillere er med i OL-turneringen. I den pengesterke russiske KHL-ligaen florerer det derimot av klassespillere.

Klubben Patrick Thoresen spiller for i Russland, SKA St. Petersburg, har hele 15 spillere i den russiske troppen.

- Glad han kom tilbake

Den største stjerna av dem alle er den tidligere NHL-legenden Ilja Kovaltsjuk (34), som noterte seg for 816 poeng på 816 kamper for Atlanta Thrashers mellom 2001 og 2012.

Kovaltsjuk selv setter sin norske lagkamerat svært høyt.

SKAL I KRIGEN: Patrick Thoresen jubler etter 1-0 til Norge i ishockeykampen mellom Norge og Finland i Gangneung Hockey Centre under vinter-OL i Pyeongchang.
Foto: Lise Åserud / NTB scanpix
SKAL I KRIGEN: Patrick Thoresen jubler etter 1-0 til Norge i ishockeykampen mellom Norge og Finland i Gangneung Hockey Centre under vinter-OL i Pyeongchang. Foto: Lise Åserud / NTB scanpix Vis mer

- Patrick er en stor spiller og en bra mann. Jeg er glad for at han kom tilbake til oss, sier Ilja Kovaltsjuk til Dagbladet etter den russiske treningen mandag kveld, lokal tid.

Thoresen spilte for SKA St. Petersburg fra 2011-2015 og igjen fra november i fjor.

- Han var viktig mann for oss i 2015, da vi vant cupen. Vi spiller også i samme rekke, og det en ære å spille sammen med en god spiller, legger Kovaltsjuk til.

- Målscorer uten like

Thoresen kommer til å fortelle sine norske lagkamerater alt han vet om russerne, men er klar på at det er er komplett lag - satt sammen av mange av de beste spillerne i Russland.

Artikkelen fortsetter under annonsen

- De er veldig forskjellige. De har typer som er hardtarbeidende, ande er målscorere, mens noen er playmakere. De har en bra blanding av alle typer, sier Patrick Thoresen.

Superstjerna Kovaltsjuk beskriver han slik:

- Han spiller med masse energi og er en målscorer uten like. Om Ilja får noen sjanser, så sitter det stort sett et par i garnet. Vi må ha et ekstra øye på han, advarer Thoresen.

Feiler ofte i OL

Det han ser som Norges eneste mulighet er at det nå står noe på spill for dem også.

- Jeg vet hvor mye de vil ha denne gullmedaljen, så de kommer ikke til å undervurdere oss.

Den russiske ligaen tok attpåtil tidlig OL-pause for at nasjonen kunne stilt best mulig forberedt til gulljakta i Sør-Korea.

Det som taler mot russerne er deres enestående evne til å misse i olympiske leker.

Om vi ser bort fra det sammensatte laget av spillere fra Russland, Ukraina, Kasakhstan, Hviterussland, Usbekistan og Armenia i Albertville i 1992, så må vi tilbake til OL i Calgary i 1988 for å finne sist Russland (Sovjet) ble olympiske mestre.

Kovaltsjuk spiller for eksempel sitt femte OL, og jakter fortsatt sitt første gull. Under OL på hjemmebane i Sotsji for fire år siden røk de i nettopp i kvartfinalen, mot Finland.

Så spørs det om de ryker for en annen nordisk motstander i dag.