DE GAMLE ER FORTSATT ELDST: Sergio Ballesteros er en mygg i fotballverden sammenlignet med Cristiano Ronaldo. Men den 36 år gamle Levante-kapteinen kan i høyeste grad spille fotball, og står i spissen for et forsvar som bare har sluppet inn tre mål på åtte ligakamper. Og så slår han Ronaldo i en løpsduell, selv med ølmage. Foto:  (AP Photo/Alberto Saiz)
DE GAMLE ER FORTSATT ELDST: Sergio Ballesteros er en mygg i fotballverden sammenlignet med Cristiano Ronaldo. Men den 36 år gamle Levante-kapteinen kan i høyeste grad spille fotball, og står i spissen for et forsvar som bare har sluppet inn tre mål på åtte ligakamper. Og så slår han Ronaldo i en løpsduell, selv med ølmage. Foto: (AP Photo/Alberto Saiz)Vis mer

Sergio (36) er 100 kilo, har ølmage og er kaptein på laget som sjokkerer Spania

Levante topper La Liga - med mindre budsjett enn RBK.

(Dagbladet): Ingen av klubbene i La Liga opererer med lavere budsjett enn Levante. 22 millioner euro - 170 millioner kroner - er til og med 35 millioner lavere enn hva Rosenborg har for inneværende sesong.

Likevel er det Levante som topper La Liga foran Real Madrid og Barcelona etter åtte serierunder, etter å ha slått Villarreal 3-0 på bortebane i går kveld. Og selv om det selvsagt ikke kommer til å vare, er historien om det aldrende billiglaget en av høstens virkelige eventyrhistorier i internasjonal fotball.

- Uforståelig
Canal +-ekspert på spansk fotball, Petter Veland, var blant dem som tippet Levante på nedrykksplass før sesongstart. Men når åtte runder er unnagjort har den lille klubben allerede flere poeng enn de hadde etter 21 runder forrige sesong - så forutsetningene for å redde plassen er i hvert fall meget gode.

For øyeblikket er det uansett ikke nedrykkskamp, men toppstrid, som er situasjonen for Levante. Og mulighetene for å låne topplasseringen en stund til er til stede, for til onsdag venter overkommelige Real Sociedad på hjemmebane, og deretter Osasuna på bortebane.

- Det er på mange måter uforståelig, men de slår et slag for klubbene som ikke har så mye å rutte med, selv om det kanskje ikke er mulig å henge med i toppen på lang sikt. Levante har dyktige folk i administrasjonen - presidenten deres er visepresident i ligaforeningen også. Sportsdirektøren har gjort en formidabel jobb, og har gjentatte ganger fått spørsmål om hvordan de klarer det. Han har egentlig ingen god forklaring på det, sier Veland til Dagbladet.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Gir sofasupporterne håp
Lagets store kulthelt, som også er kaptein, heter Sergio Ballesteros. Han er 36 år gammel, ikke videre atletisk av kroppsbygning, men likevel en bauta av en midtstopper. At han også har sprut i beina kan du se av denne videoen på YouTube, der han rett og slett spurter raskere enn Cristiano Ronaldo.

- Han gir alle sofasupportere som har et håp om å bli ordentlig fotballspilleren håp. Ballestero er rett og slett beviset på at alt er mulig, uansett kroppsstørrelse. Han er 100 kilo, har ølmage, og er kaptein på laget som leder La Liga. De har sluppet inn færrest mål av alle, og hos Marca er han den spilleren med best børskarakter, sier Veland.

Ballesteros er langt fra den eneste veteranen på laget. Startoppstillingen deres mot Malaga nylig, der de vant 3-0, er den eldste i La Liga-historien. Foruten kapteinen finner man 31 år gamle Nano, 35-åringene Guanfran Garcia og Javi Venta og den 33 år gamle keeperen Gonzalo Munua i forsvaret.

- Mot Malaga var snittalderen noe sånt som 31 år og 359 dager. Da hadde de også en sentral midtbanespiller på 23 år, så med andre ord skal det en god del eldre karer til for å trekke opp snittet så mye, sier Veland.

Fire pils og en pizza
Den fysiske treneren til Levante har visstnok gitt følgende svar på spørsmål om nøkkelen til suksessen:

SLUGGER: Sergio Ballesteros (til høyre) ser ikke ut som noen typisk toppspiller, men han holder så definitivt nivået. FOto:   EPA/LUIS TEJIDO
SLUGGER: Sergio Ballesteros (til høyre) ser ikke ut som noen typisk toppspiller, men han holder så definitivt nivået. FOto: EPA/LUIS TEJIDO Vis mer

- Det er pizza, og det er øl.

Men det kreves nok vesentlig mer for å toppe La Liga etter åtte serierunder, for all verdens rutine og erfaring hjelper lite om beina ikke henger med lenger.

- De har tydeligvis gjort noe riktig på trenings-og restitusjonsbiten. Gytta bakover på banen lever på rutine, kløkt og fotballforståelse, pluss at de drar alle triks i boka. Ballesteros har over 300 kamper i La Liga, og Guanfran har spilt fast siden midten av 90-tallet. Så har de en trener som er utrolig god på å gjøre spillerne klar over lagets styrker og svakheter. Det er ikke en estetisk nytelse å se Levante med ballen i beina, men uten ball er de utrolig gode, sier Veland.

Levante sto på konkursens rand i 2008 og ble satt under såkalt frivillig administrasjon for å få skikk på den skakkjørte økonomien.

- De var en av de første spanske klubbene som gjorde det. Det er en veldig innviklet og særegen regel, som flere og flere har utnyttet og dratt litt vel mye nytte av. De tar en omvei til å betale regningene sine. Veldig etisk er det ikke, sier han.

Men nå er det helt slutt på de økonomiske utskeielsene. Et eksempel var hjemmekampen mot Malaga nylig, der Levante vant 3-0, selv uten en av sine nøkkelspillere.

Midtbanespilleren Xavi Torres er nemlig på utlån fra nettopp Malaga, og har en klausul i kontrakten som gjør at han ikke kan spille mot dem.

SJOKKERER: Levante flyr høyt om dagen. Her feirer de én av tre scoringer i 3-0-seieren mot Villarreal i går. Foto: EPA/DOMENECH CASTELLO
SJOKKERER: Levante flyr høyt om dagen. Her feirer de én av tre scoringer i 3-0-seieren mot Villarreal i går. Foto: EPA/DOMENECH CASTELLO Vis mer

- Men Levante hadde fått inn en klausul i klausulen, om at han kunne spille likevel dersom de betalte 50 000 euro. Men det hadde de ikke råd til, sier Veland.

- De siste 50 spillerne de har hentet, har hatt en totalkostnad på 400 000 euro. Levante er en av de klubbene som plukker fra nederste hylle på overgangsvinduet.

Når sprekker bobla?
Den største skalpen Levante har tatt så langt denne sesongen er Real Madrid, der de vant 1-0 på hjemmebane. De fleste spør seg likevel når - og ikke om - bobla sprekker.

Og Levante går fra tetstrid til bunnstrid.

- De møter Demidov og Real Sociedad hjemme onsdag, og etter seks strake seirer skal det være fullt mulig å vinne der også. Men det ville jo være typisk om smellen kom når man mist forventet det. De har altså slått Real Madrid, Malaga og Villarreal uten å slippe inn mål, og de har bare tre baklengsmål på åtte kamper. I de kampene har de vært underdogs - nå må de i større grad styre kampen selv. Uansett, det er jævla moro med Levante så lenge det varer, sier Canal +-eksperten.

STØRSTE SKALP HITTIL: Levante jubler etter seier mot Real Madrid. Foto: REUTERS/Heino Kalis
STØRSTE SKALP HITTIL: Levante jubler etter seier mot Real Madrid. Foto: REUTERS/Heino Kalis Vis mer