BEVISET: Horacio Gaggioli holder en innrammet kopi av servietten som ble brukt som en bindende kontrakt mellom Lionel Messi og Barcelona. Foto: AP Photo/Manu Fernandez/NTB Scanpix
BEVISET: Horacio Gaggioli holder en innrammet kopi av servietten som ble brukt som en bindende kontrakt mellom Lionel Messi og Barcelona. Foto: AP Photo/Manu Fernandez/NTB ScanpixVis mer

Lionel Messi til Barcelona

Servietten som beseglet Messis skjebne som 13-åring: - Etter to minutter visste jeg

Lionel Messi kom til Barcelona som 13-åring. Etter en turbulent start ble han raskt en av klubbens aller beste spillere.

(FourFourTwo): - Da jeg så ham på flyplassen, sa jeg til meg selv: «Denne gutten er for liten til å spille fotball». Jeg trodde de hadde lurt meg. Men da gutten begynte å sparke fotball, forsvant all tvil om hans egenskaper som dugg for solen.

Ordene tilhører Horacio Gaggiolo, en fotballagent som er stasjonert i Spania. Han er mannen som fikk nyss om den talentfulle gutten fra argentinske Rosario. Den lille gutten med lavt tyngdepunkt og en blendende teknikk.

Navnet hans er Lionel Messi.

Argentineren har vunnet det som er å vinne med klubblaget Barcelona, og har blitt kåret til årets spiller i verden (Gullballen) fem ganger. Dersom det oppstår diskusjoner om hvem som er tidenes beste fotballspiller, vil navnet hans garantert dukke opp i miksen.

Men det at han havnet i Barcelona og ble ikledd klubbens ikoniske farger er en ren tilfeldighet. Han kunne like gjerne etterlatt arven sin hos de liljehvite rivalene i Real Madrid. Det er takket være agenten Gaggiolo at Camp Nou-publikummet har fått glede seg over den lille magikeren i 13 år.

Ville til Europa

Messi var bare elleve år gammel første gang agenten hørte navnet hans, og Gaggiolo mente han var alt for ung. Først to år seinere var den spede gutten klar for å krysse Atlanteren. Hvilken klubb var irrelevant for familien, så lenge det var i Europa.

- Familien hans ønsket at han skulle på prøvespill i et europeisk lag, uavhengig av hvilken by jeg bodde i slik at han hadde en kontaktperson der. På den tiden var jeg i ferd med å begynne å jobbe for et firma i Madrid og jeg spurte om de kunne vente litt slik at jeg kunne finne ut av framtiden og se hvor han kunne prøvespille. Dersom jeg dro til Madrid, ville vi fikse prøvespill i Real Madrid eller Atlético Madrid, sier Gaggiolo.

«Jeg trodde de hadde lurt meg.» Horacio Gaggiolo

Det skulle vise seg at det ikke ble noen tur til Madrid for Gaggiolo. I stedet begynte Messi som 13-åring å trene med Barcelona noen uker i september 2000.

Han dro sammen med sin far Jorge, Fabián Soldini (partneren til Gaggiolo) og agent Josep Maria Minguella. Sistnevnte hadde fortalt Rexach at denne gutten var som Diego Maradona.

Og dersom det var noen som kunne se likheter mellom de to var det Minguella. Det var tross alt han som hadde hentet Maradona til Barcelona 20 år tidligere.

NYE MARADONA: En ung Lionel Messi møter Diego Maradona i 2005 som 18-åring. Foto: REUTERS/Canal 13/NTB Scanpix Vis mer

Ikke overbevist

Messi begynte å trene med spillere som Cesc Fabregas og Gerard Pique. Han var sky og sa ingenting i garderoben. Lagkameratene så på ham og kunne ikke tro hvor liten han var. På banen kunne de ikke tro hvor god han var.

- Etter prøvespillet returnerte de til Argentina og hadde et møte med klubben. Klubben likte det de fikk se, men noen av trenerne var ikke så overbevist. Tiden gikk og i desember sa foreldrene at de måtte finne ut om Barcelona var interessert eller ikke, slik at de kunne se etter alternativer, sier Gaggiolo.

Det fikk Barcelona til å reagere raskt. Klubbdirektør Carles Rexach så Messi delta i en ungdomskamp, men han forlot stadion etter bare sju-åtte minutter. Det skapte bekymring blant Messis familiemedlemmer, men sannheten var at Rexach hadde sett nok. Han visste at han ville ha Messi.

KLUBBDIREKTØR: Carles Rexach. Foto: AP Photo/Cesar Rangel/NTB Scanpix Vis mer

- Vi må signere denne gutten nå med en gang. Etter to minutter visste jeg, sier Rexach.

- Alle ville sagt det samme som meg.

Men selv om de hadde en avtale om kontrakt, skjedde det ikke noe formelt. Andre klubber var også interessert i Messi, og agentene hans la derfor press på Barcelona.

Skrev under på serviett

Klubbdirektøren møtte omsider faren til Messi på en restaurant, sammen med Minguella og Gaggioli. Messis far, Jorge, var bestemt. Han ville signere en form for bindende kontrakt allerede der og da.

- Faren var sinna og sa at Leo kom til å forlate klubben, sier Rexach selv.

- De ønsket en skriftlig bekreftelse, ellers ville de avslutte forhandlingene. Jeg visste at jeg ikke kunne la den gutten glippe, så jeg grep etter en papirserviett og skrev at jeg forpliktet meg til å signere Lionel Messi dersom det vi avtalte ble oppfylt, sier han.

Siden han ikke hadde noe annet for hånden på tidspunktet, tok han altså fram en serviett som han skrev følgende på:

«I Barcelona, 14. desember 2000 og i nærvær av Josep Minguella og Horacio (Gaggioli), erklærer herved Carles Rexach, Fotballdirektør i F.C.Barcelona, under hans ansvar og til tross for at det er noen som er imot det, å signere spilleren Lionel Messi, forutsatt at vi betaler den summen som er avtalt».

Ikke ønsket

«Noen som er imot det». Det var tydelig at ikke alle ønsket å signere Messi. I Barcelona var det delte meninger om den spinkle 13-åringen. Stemmer mente at klubben hadde større utfordringer å ta seg seg til, enn å bruke tid på en ung gutt som ikke gjorde noe for katalanerne på kort sikt.

En av dem som var skeptisk er ekspert på ungdoms-fotball. Den anonyme mannen innrømmer at han ikke så for seg at Messi ville lykkes på den store scene.

- Jeg må si at førsteinntrykket mitt var feil. Leo var veldig liten, veldig tynn og han hadde sine problemer. Barcelona var ikke sikre fordi de ikke visste hvordan det ville utvikle seg. Fotball er veldig kompleks og det er vanskelig å få det riktig med en gutt i den alderen. Du kan se en 15-åring med en lovende framtid, men du kan ikke være 100 prosent sikker.

I tillegg var ikke alt rosenrødt i Barcelona på den tiden. Joan Gaspart hadde nettopp blitt ny klubbpresident, og han kom raskt under press. Fansen ville bli kvitt ham. I tillegg hadde Barcelonas kjæledegge Luis Figo dratt til Real Madrid.

Barcelona var i ferd med å spille sin femte sesong på rad uten et eneste trofé. Det var krisestemning i klubben og en annerledes tid. Det var heller ikke vanlig å signere 13-åringer over en lav sko.

Klubbdirektøren hadde derfor en jobb å gjøre med å overbevise ledelsen i klubben om at de burde satse på Messi. Han startet med å sende en formell rapport for å bekrefte at Leo var en «utrolig talentfull gutt».

I tillegg måtte de skaffe jobb til faren, som skulle bli med sønnen til Spania. Han hadde også avtalt fram en avtale som ga ham rundt 400 000 i året. I tillegg måtte de ut med i underkant av 10 000 kroner i måneden for Messis hormonbehandling.

Det var store utgifter for en spiller klubben ikke hadde garantier for ville levere varene. Fire dager seinere, 8. januar 2001, kom de likevel til enighet om en avtale - på et skikkelig stykke papir denne gangen. Familien var nok henrykt, men det startet ikke så bra for 13-åringen fra Rosario.

MESSIS FAR: Jorge Messi. Foto: REUTERS/Marcos Brindicci/NTB Scanpix Vis mer

Må vente på debuten

Først en snau måned etter at klubbdirektøren skrev «kontrakten» på en serviett, ankommer Messi Barcelonas akademi La Masia. Hele familien drar sammen til Barcelona, og Messi gråter modige tårer under hele flyturen. Han vet at livet aldri vil bli det samme.

Han må vente hele seks måneder på sin debut på ungdomslaget fordi overgangen blir forsinket. Jorge Messi skriver personlig et brev til klubbpresidenten fordi han ikke har fått betaling, og i tillegg er familiesituasjonen «veldig alvorlig».

- Det var et helvete for ham. Det var en lidelse fordi alt han kunne gjøre var å trene og spille vennskapskamper nå og da. Det var virkelig tøft. Leo har en perfekt mental tilnærming til fotball, og han visste hvordan han skulle takle det, sier Gaggioli.

Den sommeren drar Messis mor og tre søsken tilbake til Argentina. Lionel blir spurt om han vil slå følge, men han insisterer på å bli. Han er fast bestemt på å klare brasene. Desember samme år skriver han ny kontrakt.

Etter hvert blir Messi inkludert i spillergruppa og får venner i spillere som Gerard Pique, Cesc Fabregas, Toni Calvo og Marc Valiente. De gjør narr av ham fordi han er så sky (han blir kalt el mudo, den stumme), men han snakker med beina, og da er det få som mobber ham.

Barcelona priser seg nok lykkelig over at de signerte ham for 16 år siden. Og ikke minst at han ble integrert og etter hvert trivdes i gruppa. Han raste gjennom systemet og scoret bøttevis med mål.

Han gikk fra Cadete, til Ungdomslag A, til Ungdomslag B, til Barcelona C, til Barcelona B før han endte opp på A-laget. Han gikk altså gjennom fem nivåer i løpet av halvannet år. November 2003 var han med i troppen i en vennskapskamp mot Porto, hvor han fikk noen minutter på banen.

Den offisielle debuten kom ikke før 16. oktober 2004 mot rivalene fra Espanyol. Han erstattet portugisiske Deco i det 82. minuttet.

- Jeg vil huske de ti minuttene resten av livet mitt, uttalte han.

Debuten ble en liten notis i avisa El Mundo Deportivo, som slo fast at han var den yngste debutanten i klubben siden Paulino Alcantara i 1912.

Seinere skapte han overskrifter. Store overskrifter.

Kilder: FIFA.com, Boka «Messi, Neymar, Ronaldo» av Luca Caioli, The Guardian