Singh, Eikrem og Pedersen møttes første gang hos Solskjær som 14-åringer

Fast på alle landslag siden.

TIDLIG FORBILDE: Mens han ennå var aktiv, var Ole Gunnar Solskjær instruktør på et sommerlig fotballakademi i Kristiansund. Her fra 2004 - hvor blant andre Magnus Wolff Eikrem (nr 10 på shortsen) og Harmeet Singh (33) var deltakere. Foto: Anders Tøsse / NTB Scanpix
TIDLIG FORBILDE: Mens han ennå var aktiv, var Ole Gunnar Solskjær instruktør på et sommerlig fotballakademi i Kristiansund. Her fra 2004 - hvor blant andre Magnus Wolff Eikrem (nr 10 på shortsen) og Harmeet Singh (33) var deltakere. Foto: Anders Tøsse / NTB ScanpixVis mer

TEL AVIV (Dagbladet): Dagbladet møter Harmeet Singh i den svale ettermiddagen på Ramat Gan Stadion i Tel Aviv. Latterbrølene vitner om en gjeng som tror på det de driver med.

Selv sitter Singh på gresset og tøyer ut, ler litt sammen med journalistene, før han forteller om starten på sin landslagskarriere for åtte år siden.

Da var det ikke så mye latter.

- I hele den perioden jeg har spilt på landslagene har fotballen utviklet seg veldig. Da vi spilte mot et polsk lag i debutkampen min, tapte vi 2-0. De var bedre enn oss med ballen, som lag, og hadde bedre enkeltspillere, sier Singh.

Fikk revansje
Det skulle bli ni strake tap før 1990-årgangen kunne juble for sin første seier. Derfra har de gradvis jobbet seg til den statusen de har nå: De er stammen i Tor Ole Skulleruds semifinaleklare EM-lag, som også består av gutter født i 1991-1993.

- Da vi møtte Polen to år senere, slo vi dem 3-0. Det sier seg selv at når man er 15 år så har de fleste utenlandske landene flere gode enkeltspillere enn oss. Da jeg var 15 år var det kanskje tre eller fire som var gode nok teknisk med ballen i Norge, mens motstanderne hadde 11 som var det, sier Singh.

Året før det første landslagsoppdraget, i 2004, var han deltaker på Statoil Fotballakademi i Kristiansund.

TØFF START: Harmeet Singh og resten av 1990-kullet danner stammen i U21-troppen. Men de første ni kampene - som denne mot Sverige i 2005 - tapte de. Foto: Digitalsport
TØFF START: Harmeet Singh og resten av 1990-kullet danner stammen i U21-troppen. Men de første ni kampene - som denne mot Sverige i 2005 - tapte de. Foto: Digitalsport Vis mer

- Jeg, Magnus Wolff Eikrem og Marcus Pedersen var med på Solskjær-akademiet det året. Det var der jeg først ble kjent med de to, og siden den gangen har vi hatt det mye morsomt sammen, sier Singh.

- Ja, jeg husker dem godt, sier Ole Gunnar Solskjær til Dagbladet.

- Marcus Pedersen fordi han gjorde ingenting mellom 16-meterne, men scoret hver gang han fikk ballen i boksen. Personlighetene er ofte synlige allerede når de er så unge. Magnus var liten fysisk, han la du merke til fordi han var så god fotballspiller, mens Harmeet var en ledertype. En fantastisk humørspreder.

Tenkte langsiktig
Året etter, i 2005, ble de 1990-fødte altså et landslag. Men det tok tid før den første seieren kom.

- Da jeg tok over laget på G16-nivå, hadde de tapt åtte på rad. Det ble ett tap til, før vi slo Belgia 2-1, sier Øivind Nilsen, mangeårig trener på NFFs aldersbestemte landslag.

Det samme kan sies om Bård Flovik, som hadde ansvaret gjennom hele det tøffe førsteåret på G15. De hadde bestemt seg for å tenke langsiktig, at de mange talentene hadde godt av øvingen, at resultatene ikke var viktige.

- Med ni tap på rad - var det vrient å unngå kynisme?

- Det lå jo en fristelse der, i å satse hardere på å vinne kamper. Men vi som er profesjonelle med dette, må evne å se større på det, sier Flovik.

- Vi er selvsagt glade når vi vinner kamper, sier Øivind Nilsen.

- Men vi tenker først og fremst på å gjøre gode prestasjoner for å kunne klare nettopp dét. Og hvis vi noen gang er opptatt av å vinne, så er det i kvalifiseringer, for å få enda flere kamper å øve på, sier han.

Ole Gunnar Solskjær er glad for å høre sånne ord:

I 2008: Da de ble G19-lag hadde Singh og Co. for lengst begynt å vinne. Her er det Ungarn som får unngjelde 2-0.
Foto: Terje Bendiksby / NTB Scanpix
I 2008: Da de ble G19-lag hadde Singh og Co. for lengst begynt å vinne. Her er det Ungarn som får unngjelde 2-0. Foto: Terje Bendiksby / NTB Scanpix Vis mer

- Du må gjøre det du har tro på, tenke langsiktig, tenke spillerutvikling, og ikke snu kappa hver gang vinden blåser en annen retning, sier Molde-manageren.

- Men hvis vi snur på det: Er det for vanskelig å bli tatt ut på landslag hvis du sto utenfor da du var 15-16 år?

- Jeg var aldri landslagsspiller som ung, sier Solskjær.

- Men det gjorde noe med meg. Jeg så opp til Trond Andersen, som var to år yngre, hver dag på trening: Klarer han å bli tatt ut på landslag, kan jeg klare det. Det gjorde meg mentalt sterk.

Toppfotballsjef Nils Johan Semb tror heller ikke talenter ekskluderes:

- Det vil alltid være noen late bloomers, sånn skal og bør det være, men vi har så pass god oversikt at vi fanger dem opp, sier Semb.

- En støttespiller
Solskjær møtte Harmeet Singh som 14-åring, Flovik ble Singhs landslagssjef da han var 15, Nilsen året etter det igjen, og da Singh nådde G19-nivået, fikk han Semb som trener.

DRILLOS MANN:  Som Vålerenga-spiller ble Harmeet Singh tatt ut på A-landslaget til vinterturneen i 2012. Han fikk tre kamper i Thailand - blant annet denne, mot Sør-Korea. Foto: Erlend Aas / NTB Scanpix
DRILLOS MANN: Som Vålerenga-spiller ble Harmeet Singh tatt ut på A-landslaget til vinterturneen i 2012. Han fikk tre kamper i Thailand - blant annet denne, mot Sør-Korea. Foto: Erlend Aas / NTB Scanpix Vis mer

Alle er fulle av lovord om 22-åringen. Oslo-gutten har spilt 87 aldersbestemte landskamper, fordelt på alle nivåer, i tillegg til tre for Norge A.

- Det har vært en glede å jobbe med Harmeet. Han var atletisk, høy og smal som 15-åring, og veldig opptatt av å finne ut hvordan han kan bli bedre på egen hånd, sier Bård Flovik.

- Harmeet har vært en støttespiller både på og utenfor banen for denne gjengen. Han er inkarnasjonen på den holdningen som kjennetegner U21-laget: Alltid opptatt av at vi må stole på egne ferdigheter, og ikke ha for stor respekt for motstanderen, sier Øivind Nilsen.

Begge ungdomstrenerne råder Singh til å være tålmodig i klubblaget - for i Feyenoord er det ikke blitt mye spilletid det siste året.

Scoret avgjørende mål
Da er det ekstra kjærkomment å være med gutta på U21-laget, som har opplevd så mye sammen.

- De har vært nære på å kvalifisere seg til EM-sluttspillet både som 17-åringer og 19-åringer. Det er noe med samholdet i denne gruppa, de har spilt veldig mange ganger sammen, og nå fikk de til noe de nesten har fått til to ganger før, sier landslagssjef Tor Ole Skullerud.

HØSTEN 2012: Fra straffemerket i Drammen scoret Harmeet Singh ett av målene som sikret Norges U21-lag EM-plass mot Frankrike. Foto: Erlend Aas / NTB Scanpix
HØSTEN 2012: Fra straffemerket i Drammen scoret Harmeet Singh ett av målene som sikret Norges U21-lag EM-plass mot Frankrike. Foto: Erlend Aas / NTB Scanpix Vis mer

Harmeet Singh legger ikke skjul på at det er godt å avslutte sesongen med EM-medalje i Israel. Og den har han i høyeste grad bidratt til selv, gjennom overtidsscoringen mot Israel i første gruppespillkamp.

- Det er litt morsomt å tenke på det nå. Jeg føler det er vi som lag som har klart å komme oss hit, så jeg skal ikke ta hele æren og si at «hei, vi er her på grunn av meg», liksom. Men målet ble jo veldig avgjørende.

OVERTIDSMÅL: Harmeet Singh utlignet til 2-2 mot Israel i EMs åpningskamp for halvannen uke siden. Foto: Erlend Aas / NTB Scanpix
OVERTIDSMÅL: Harmeet Singh utlignet til 2-2 mot Israel i EMs åpningskamp for halvannen uke siden. Foto: Erlend Aas / NTB Scanpix Vis mer