Siste gullsjanse for Super-Mario

LOS ANGELES (Dagbladet): - Seks lag kan vinne OL-gull i år. Og for meg er dette trolig siste sjanse. Det blir veldig spesielt, sier Mario Lemieux (36) til Dagbladet. Hele Canada krever at «Super-Mario» leder hockeyens dream team til seier i Utah.

Dagbladet traff hockeylegenden under helgas allstar-kamp i Los Angeles. Og 36-åringen virker oppriktig når han sier at han gleder seg til å delta i den prestisjefylte turneringen i Salt Lake City.

- Jeg tror dette blir det beste laget jeg har spilt på. Vi har veldig gode ferdigheter og spillere med utrolig fart. Og så er vi storvokste, sier Lemieux, som i helga spilte allstar-kampen i rekke med Paul Kariya og Joe Sakic. De tre danner trolig også Canadas førsterekke i OL.

H an er fullstendig klar over at alle i Canada krever landets første hockeygull siden Oslo-lekene i 52.

- Presset er noe vi kan leve med for å få denne sjansen til å vinne en gullmedalje for landet vårt. Det blir en stor prestasjon om vi klarer det, sier Lemieux og viser fram seierssmilet.

Savner Forsberg

Manager Wayne Gretzky vet også at bare gull er godt nok for hockeylandet.

- Alle krever at vi vinner gull. Alt annet er en skuffelse, sier han i et intervju med Fox Sports. Gretzky er kjent for sine enorme suksesser på isen, også som landslagsspiller. Under Canada Cup i 1987 ledet han og Lemieux laget til turneringsseier.

Men veien til OL-finalen er vanskelig. Og den starter mot Sverige 15. februar.

- Canada er alltid gode på papiret og er kanskje den største favoritten. Men fem- seks lag kan vinne. Den store isflaten favoriserer ofte europeiske lag. Bare synd vi mangler Peter Forsberg, sier svenskenes største stjerne, Mats Sundin, til Dagbladet.

Ingen fattiglus han heller, etter at han i fjor sommer skrev ny seksårskontrakt med Toronto Maple Leafs verdt 473 millioner kroner.

Over 100 kamper

Men stjernespillere med millionlønninger kan ikke kjøpe medaljer i OL. I Nagano for fire år siden skuffet de tre største favorittene, Canada, USA og Sverige, mens Tsjekkia, Russland og Finland vant henholdsvis gull, sølv og bronse.

Tar verken USA eller Canada medalje i år, blir det neppe noen NHL-spillere i neste OL.

For årets OL-pause i NHL har gjort årets sesong mer komprimert, og spillerne utsettes for ekstra stor slitasje.

Og det bekymrer både trenere og klubbeiere som betaler lønningene.

- Det er veldig mange kamper på kort tid. Men alle synes det er morsomt å spille i OL, og vi er forberedt på det, sier Nicklas Lidström til Dagbladet.

Svensken ble kåret til NHLs beste back forrige sesong, og er av dem som får mest istid i NHL. Som Detroit-spiller kan han neppe regne med noen sommerferie før i juni. Det betyr over hundre kamper denne sesongen.

Keepertrøbbel

Men sjøl om de fleste holder Canada som den heteste gullfavoritten, er det skyer på medaljehorisonten.

Keeperplassen er nemlig et problem. Førstevalg Patrick Roy dropper OL for å se sønnen spille juniorturnering, mens verken Martin Brodeur, Curtis Joseph eller Eddie Belfour imponerer denne sesongen.

STJERNE: - Det blir en stor prestasjon om vi klarer å vinne OL-gull, sier Mario Lemieux.