DUKKER ALLTID OPP: John Degenkolb er en av Alexander Kristoffs argeste konkurrenter. Her snapper han Milano-Sanremo-seieren fra nordmannens hender. Men tyskeren er ikke like rask som Katjusja-rytteren, så hvordan får han det til?  AFP PHOTO / VALERY HACHE
DUKKER ALLTID OPP: John Degenkolb er en av Alexander Kristoffs argeste konkurrenter. Her snapper han Milano-Sanremo-seieren fra nordmannens hender. Men tyskeren er ikke like rask som Katjusja-rytteren, så hvordan får han det til? AFP PHOTO / VALERY HACHEVis mer

- Sjansene hans øker, jo tøffere rittet er

Nei, denne gangen snakker vi ikke om Kristoff.

(procycling.no): Begge to har vunnet i Sanremo. De har vunnet i Frankfurt og gått triumferende ut av den store sykkelfesten til Vattenfall i Hamburg.

Men fortsatt har kun én av dem vunnet i Gent-Wevelgem. I dag kan det endre seg.

For en snau uke tilbake: Alexander Kristoff har tittelforsvaret i Milano-Sanremo i sin hule hånd, inntil kreftene tar slutt for Luca Paolini.

I den posisjonen har nordmannen intet annet valg enn å åpne opp spurten selv. Det skulle bety at seieren var tapt, men trolig reddet 27-åringen samtidig en plass på podiet.

- Hadde Alexander sluppet til Michael Matthews, Peter Sagan og de andre, hadde sjansen vært stor for at han hadde stått tilbake utenfor podiet. Samtidig var det umulig for ham å holde unna med så langt igjen til mål, sier trener Stein Ørn til procycling.no.
  Har hatt overtaket på tyskeren I stedet vant John Degenkolb. En rytter Kristoff har satt på plass ved en rekke anledninger tidligere:

- Alexander slo ham blant annet i Frankfurt i fjor, og det var et viktig ritt for Degenkolb på hjemmebane, påpeker Ørn.

Tyskeren uttalte at han nærmest var sjokkert da veien åpnet seg for ham under «La Primavera».

- Med 50 meter igjen var jeg helt sikkert på at jeg ikke kom til å slå ham. Han startet utrolig sterkt, men like før målstreken døde han bare, uttalte Giant Alpecin-rytteren.

Les mer: Sanremo-vinner overrasket over Kristoff-svikt

Med timing som våpen Det interessante er at 26-åringen fra det tidligere Øst-Tyskland ikke er blant de raskeste avslutterne.

Ørn omtaler ham som «ikke toprange».

Det er likevel flere egenskaper som gjør ham farlig.

Degenkolb er bedre i bakkene enn nordmannen, og står distansen like godt som Katjusja-rytteren.

Han har også et annet våpen når mangelen på et spurttog rundt ham gjør seg gjeldende mot slutten av de store rittene.

- John har en veldig god timing. Det har med selvtillit å gjøre, men også vårt fokus på forhåndsanalyse av spurten. Dessuten øker sjansene hans jo tøffere rittene blir, sier sportsdirektør Aike Visbeek i Giant-Alpecin til procycling.no.
 
Uten etappeseier i Tour de France Da Kristoff vant 12. etappe av Tour de France i fjor, var tyskeren en av rytterne som jaktet bakhjulet hans.

På oppløpet havnet tyskeren så bak Matteo Trentin og ble dels sperret inn mot gjerdet. Det er et av faremomentene med å starte lengre bak i feltet og stole på egen timing.

- Det dreier seg om kjappe avgjørelser og litt tilfeldigheter mot slutten. I Sanremo timet Degenkolb det perfekt, mens andre ganger har han opplevd å bli sperret inne.

- Ettersom han er hakket under de aller raskeste, er han nødt til å time det godt. Spurten er også god, men han lider av å ha mindre støtte rundt seg enn flere av konkurrentene sine.

I touren havner Degenkolb ofte i skyggen av Marcel Kittel. Tyskeren er trolig fremdeles verdens raskeste sprinter på flat jord.

Har herjet i vueltaen Det betyr likevel ikke at lagkompisen er noe dårlig alternativ.

Degenkolb har i løpet av to deltakelser i Vuelta a España plukket med seg ni etappeseirer. I fjor vant han fire.

Nacer Bouhanni, Tom Boonen og Michael Matthews var rytterne som kom nærmest ham på tre av dem, men de ble alle slått.

- John er flink til å styre opptrekkeren sin mot slutten av dagen, mener Aike Visbeek.

- Men framfor alt har han en stor motor. Det finnes raskere spurtere enn ham, men han produserer et høyt antall watt i spurtene han er involvert i, legger han til.

Drømmer om Flandern I klassikerne er det Koen de Kort som vanligvis har ansvaret for å taue Degenkolb til mulige vinnerposisjoner.

Duoen er gode kamerater utenfor sykkelen og har et meget godt samarbeid.

Da Giant-rytteren vant i Wevelgem i fjor, var det nok en nydelig timet spurt som gjorde at han holdt Arnaud Démare og Peter Sagan fra livet.

I 2014 punkterte han på vei opp Poggio i det han fremdeles kaller «den største skuffelsen i karrieren».

Les også: Derfor betydde Sanremo-seieren ekstra mye

Årets triumf i Sanremo var et solid plaster på såret, men overfor belgisk presse avslører han at det blir flere bikkjeslagsmål mot nordmannen utover våren:

- Hjertet mitt banker for Flandern rundt, sier 26-åringen til Het Laatste Niewus.

Det samme rittet Kristoffs hjerte banker for, selvsagt.

PS! Både Edvald Boasson Hagen og Thor Hushovd har tidligere vunnet Gent-Wevelgem.

Svipp innom sykkelnettstedet www.procycling.no for å se hvem som blir best av Kristoff og Degenkolb under Gent-Wevelgem i dag!