Slaget om Frankrike

Allerede da Martina Hingis og André Agassi gikk med bleier, var den lille grønngule ballen og racketen det viktigste i livene deres.

Det var mamma Melanie Molitor som dro sin datter ut på banen. Hun ble oppkalt etter tennislegenden Martina Navratilova. Lille Martina bodde i dagens Slovakia, og mamma mente at tennis var inngangsbilleten til Vesten og dollar.

Mor hadde rett, og i dag bor 20 år gamle Hingis i Trubbach i Sveits, der hun også har velfylt bankkonto, på ca. 300 millioner kroner.

Ener hele veien

Som fireåring spilte Martina sin første turnering. I en alder av 12 vant hun som yngstejente sin første junior Grand Slam-tittel i Paris. Som 14-åring vant hun sin første doubletittel i Grand Slam som profesjonell, og 16 år gammel noterte hun seg for sin første virkelige Grand Slam-tittel i Australian Open.

Nok en gang var hun den yngste, og siden har hun vunnet fem singletitler og åtte doubletitler i Grand Slam. Men hun mangler én stor tittel, og det er fra Roland Garros i Paris.

Hun var i finalen i 97 og 99, men tapte. I år har hun bestemt seg for å vinne, og bli historisk. Det kan hun klare fordi hennes mest brysomme konkurrenter er ute av spill, allerede før en eneste serve er slått.

Tennisbaben Anna Kournikova har meldt forfall. Det samme har trippelmester Monica Seles. Fjorårets vinner og tittelforsvarer Mary Pierce er skadd.

Den som kan gjøre livet surt for Hingis, er Jennifer Capriati. Hun slo Hingis i finalen i Australian Open i år. I tillegg er Venus Williams og Amelie Mauresmo navn å merke seg. Sistnevnte er fransk, og spiller på hjemmebane med tusenvis av tilskuere som støttespillere.

Enormt press

Hingis unge liv består bare av tennisbaner, flyplasser, hotellrom og dollarsjekker. Moren går i skyggen hennes døgnet rundt, og er Martinas personlige trener. Da hun røk ut av Wimbledon i første runde ett år, rømte hun De britiske øyene umiddelbart og skjulte seg i De sveitsiske alpene. Hennes lege hevdet hun hadde skadd foten og måtte skjermes. Sportsjournalister som følger tennissirkuset tett, året rundt, mente den unge primadonnaen hadde fått en psykisk knekk, og moren fikk det meste av skylda for å ha fostret opp ei lita jente som lever i en kunstig verden.

Hingis største problem er at hun er best på banen, men kjedelig og grå utenfor. Andre spillere stjeler rampelyset hennes. Dette gjør Hingis rasende, som i Chile, da hun skjelte ut Anna Kournikova over nettet under en kamp.

- Du tror du er en dronning, men du vet at det er jeg som er den virkelige dronningen, sa Hingis.

Etter gamet begynte den russiske jenta, som aldri har vunnet en proffturnering, å gråte, midt på banen. Da kampen endelig var over, røk de to i et verbalt slagsmål i garderoben.

Skulle bli stjerne

André Kirk Agassi, som er hans fulle navn, skulle bli tennis-stjerne. Det hadde hans armenske far Mike Agassi bestemt. Agassis tre søsken, alle svært gode spillere, droppet tennis for en annen karriere.

Allerede da sønnen var noen dager gammel mente Andrés far at han hadde den rette fysikken til å bli et stort tennisnavn. Faren, en tidligere OL-bokser som utvandret fra Iran til USA, presset sønnen ut på banen i en alder av to år. Det tok ikke lang tid før André servet over en ordentlig bane, noe mange hobbyspillere sliter med i voksen alder. Faren jobbet ved et stort tennisanlegg i Las Vegas på 70-tallet, og kom i kontakt med mange kjente spillere. Han overtalte stjerner som Jimmy Connors og Björn Borg til å slå ball med lille André, som da bare var fire. Dette var farens belønning til minstemann for innsatsen hans på trening.

- Jeg kan huske at jeg så Connors på den andre siden av nettet, og jeg sa til meg selv: «En dag skal jeg bli som han», minnes Agassi.

Rebell i Vegas

Men før han vant sin første profesjonelle turnering i 1987, gikk han gjennom noen tøffe år. Da han var 12, begynte han å mislike at faren presset ham til det ytterste på tennisbanen. Som ung tenåring stakk han av hjemmefra flere ganger, og kjørte opp og ned stripa i hjembyen Las Vegas på kveldstid. Vennene hans var mye eldre, og ikke alle var mors beste barn. Det ble mye drikking, festing og bråk for Agassi. Men pappa Mike ga ikke opp, og fikk etterhvert sønnen ut på grusen igjen. Agassi kom inn på en skole for tennistalenter, og valgte å satse for fullt.

Gamlefar på banen

I år er André Agassi blitt 31, og han er den eldste herrespilleren i French Open. For andre gang i karrieren forsøker han seg på en ekte Grand Slam. Det vil si å vinne de fire største turneringene på ett år. Bare fem spillere, uavhengig av kjønn, har noensinne klart det. Rod Laver gjorde det sist i 1969. Agassi var nær ved i 1999, men tapte finalen i Wimbledon. I år har han vunnet Australian Open, og vinner han i Paris, er han halvveis til målet. Skulle han ikke klare det, kan André Agassi likevel skryte av å være en av de få som har vunnet alle Grand Slam-turneringene, uavhengig av år.

André Agassi virker som fluepapir på publikum. Da han stupte på rankingen i 1997, og ikke engang kom inn i mindre ATP-turneringer, ble det tynnere med publikum på tribunene også.

The Comeback Kid

Agassi slet med et vondt håndledd, og han mistet konsentrasjonen på banen etter at han giftet seg med Hollywood-stjernen Brooke Shields. Ekteskapet varte i to år, og paret så hverandre lite, ettersom Agassi farter verden rundt for å slå ball.

- Hvis du får færre forpliktelser, er det lettere å fokusere på de forpliktelsene du sitter igjen med, sa Agassi da ekteskapet var over. Han føyde raskt til at han og Brooke skiltes som venner, og at de snakker sammen rett som det er.

I dag er André Agassi samboer med den tidligere tyske tennisdronningen Steffi Graf. Amors piler traff dem da Graf ga seg som proff i fjor.

- Vi er tvillingsjeler. Vi har begge vært involvert i tennis på høyt nivå, og derfor tenker vi likt, sa Steffi Graf til en tysk avis nylig.

Tyske medier spekulerer i om paret skal gifte seg på Steffis bursdag 14. juni i sommer. Ingen har bekreftet planene, men Agassi sa på en pressekonferanse nylig at han vil gifte seg med Graf. Datoen er også identisk med da de to offisielt erklærte seg som par i fjor. Kanskje blir det drive-in-bryllup i Las Vegas.

Vil gi noe igjen

Agassi har tjent flere hundre millioner kroner på sporten sin. Han har ikke glemt oppveksten eller hjembyen sin, og han gir nå tilbake litt av sin rikdom til unge barn som ikke har det så bra i Las Vegas. Gjennom The André Agassi Charitable Foundation har han donerte millioner av dollar til veldedighet. Pengene er blant annet brukt til å bygge et enormt innendørs idrettsanlegg for barn og ungdom, arrangere sommerskole for dem som sliter med lekser og konsentrasjon, og han gir økonomisk støtte til et fosterhjem for misbrukte og vanskjøttede barn.

Agassi tenker stadig mer på familien sin, og han setter av mer tid til å pleie den enn før. I fjor høst droppet han OL-deltakelse i Sydney, og var heller hos moren og søsteren sin som begge kjempet mot brystkreft.

Han ønsker seg barn snart, og har flere ganger sagt at det er høyt prioritert.

«The Comeback Kid leder årets tennistour sammenlagt», med god margin, og mange har allerede utropt ham til årets spiller, selv om sesongen knapt er halvspilt. Om han taper i Paris, har han lært en ting av sin oppvekst blant kasinoene i Las Vegas. Han er en ordentlig showmann, som vil glede alle på tribunene, uansett om de er franskmenn, amerikanere, briter eller spanjoler. Det har «The Comeback Kid» gjort siden han hadde en tennisball hengende over barnevogna, i stedet for ei rangle som andre barn.

André Agassi.
Martina Hingis.