LANGVARIG FEIDE: Denne hesten heter Rock of Gibraltar, og var Europas beste galopphest i 2002. Året i forveien hadde hesteoppdretter John Magnier registrert 50 prosent av hesten i sir Alex Fergusons navn, og resten på kona. Magnier var samtidig storaksjonær i Manchester United. Da hestens verdi skjøt i været, havnet de gamle bestevennene Ferguson og Magnier i en bitter strid. Foto: REUTERS/Stephen Hird
LANGVARIG FEIDE: Denne hesten heter Rock of Gibraltar, og var Europas beste galopphest i 2002. Året i forveien hadde hesteoppdretter John Magnier registrert 50 prosent av hesten i sir Alex Fergusons navn, og resten på kona. Magnier var samtidig storaksjonær i Manchester United. Da hestens verdi skjøt i været, havnet de gamle bestevennene Ferguson og Magnier i en bitter strid. Foto: REUTERS/Stephen HirdVis mer

Spillet om denne hingsten ga Glazer sjansen til å kuppe United

Ferguson havnet i bitter strid med sin tidligere bestevenn.

(Dagbladet): Sju år etter at familien Glazer overtok Manchester United ved hjelp av store lån, har klubben brukt over 4,7 milliarder kroner på å betjene dem.

Nå er de amerikanske eierne i ferd med å børsnotere United i New York - i håp om at aksjesalget skal generere penger til å betale ned mye av gjelda på snaue fire milliarder kroner.

Hvordan det kunne gå så galt økonomisk for en klubb som fram til 2005 var gjeldfri, og hadde høyere inntekter enn alle andre, kan for mange være vanskelig å forstå.

Mange kjenner historien om hvordan Malcolm Glazer gradvis kjøpte seg opp i Manchester United: Først en beskjeden andel på 2,9 prosent i 2003, så opp til 20 prosent et drøyt år etter, før han sikret seg full kontroll i juni 2005.

- Vi føler oss forrådt
Et avgjørende steg på veien dit skjedde måneden i forveien: Da fikk de irske storaksjonærene i United - John Patrick McManus og John Magnier - en telefon fra Glazer om de var interessert i å selge aksjeposten på 28,7 prosent.

Irene takket ja til tilbudet - angivelig tjente de 70 millioner pund på handelen - og dermed satt Glazer plutselig på 57 prosent av aksjene.

- Vi føler oss fullstendig forrådt av John Magnier og JP McManus, fortalte talsmann Oliver Houston i Shareholders United, en aksjestiftelse supporterne opprettet i den hensikt å stoppe Glazer.

Magnier hadde tidligere vært en av sir Alex Fergusons beste venner, og bare noen år i forveien hadde United-manageren holdt en tale på en gallamiddag der han snakket varmt om vennskapet deres.

- Ingen kan ha bedre venner enn dem, sa han om ekteparet Magnier.

På tidspunktet da Magnier solgte seg ut av United var forholdet imidlertid iskaldt, så kaldt at Ferguson levde farlig som manager og Magnier beordret etterforskning av Fergusons overganger der agentselskapet til sønnen Jason hadde vært involvert.

Årsaken til uvennskapet var en bitter feide om galopphesten Rock of Gibraltar, som ble kåret til årets hest i Europa i 2002.

Krig om eierskap
Magnier eier Coolmore Stud, en av verdens største hesteoppdrettere, og er sånn sett å regne som en av de virkelige tungvekterne innen galoppsport.

I august 2001 ringte Magnier til Ferguson for å fortelle ham om det store potensialet til den to år gamle hingsten Rock of Gibraltar. Akkurat hva som ble sagt er et lite mysterium, men i løpet av måneden ble 50 prosent av hesten registrert på United-manageren. Den andre halvdelen ble registrert på Magniers kone.

Det påfølgende året vant Rock of Gibraltar sju såkalte gruppe 1-løp på rad. Gruppe 1-løp er de med høyest standard i Europa, og det sendte naturligvis verdien på hesten til himmels. Det ble spekulert i at avlsrettighetene kunne være verdt så mye som en halv milliard kroner.

Ferguson tjente riktignok godt som manager i Manchester United, men sammenlignet med den potensielle verdien til Rock of Gibraltar, var det bare som smuler å regne.

UT MED MAGNIER: United-fansen opplevde det som at Magnier forsøkte å presse Ferguson ut av klubben, og protesterte kraftig. Men alternativet som til slutt dukket opp - Malcolm Glazer - var ikke særlig bedre... Foto: REUTERS/Ian Hodgson
UT MED MAGNIER: United-fansen opplevde det som at Magnier forsøkte å presse Ferguson ut av klubben, og protesterte kraftig. Men alternativet som til slutt dukket opp - Malcolm Glazer - var ikke særlig bedre... Foto: REUTERS/Ian Hodgson Vis mer

Med slike summer i omløp oppstår det gjerne en konflikt - og det gjorde det til de grader mellom Ferguson og Magnier.

Selv om Rock of Gibraltar løp i fargene til Manchester United, og var 50 prosent registrert på Ferguson, mente Magnier at eierskapet til hesten i realiteten var hans. Ifølge hesteoppdretteren, som også eide en betydelig andel av Manchester United, hadde Ferguson bare krav på 50 prosent av premiepengene til Rock of Gibraltar (en drøy million pund), eller to bedekninger (parringer) hvert år.

United-manageren mente på sin side at han eide 50 prosent av avlsrettighetene. I løpet av sommeren 2003 var vennskapet deres over, og den personlige feiden fikk også store konsekvenser for Manchester United. Alt på grunn av en tre år gammel hest.

- Det er ikke så mange hingster som blir avlshingster. Innen galoppsporten har de få som blir det enorm verdi. På Coolmore Stud hos Magnier står det vel 25 slike hingster, og det koster fort 250 000 til 300 000 pund for én bedekning. I galoppsporten er det ikke lov med kunstig inseminasjon, i motsetning til med travhester, fordi de påstår at de er redd for innavl. Med Rock of Gibraltar var det vel snakk om opptil 400 000 pund per bedekning. Og det var snakk om rundt 100 hopper i året, sier direktør Hans Petter Eriksen ved Øvrevoll Galoppbane til Dagbladet.

Saksøkte Uniteds største aksjeeier
Avkommet til Rock of Gibraltar er ikke blitt så gode galopphester som mange trodde, og ifølge Eriksen er det ikke en hingst det snakkes veldig mye om i miljøet lenger. Men det visste man ikke i 2003.

Ferguson gikk rettens vei mot en av sine egne eiere i Manchester United for å få pengene sine, og argumenterte blant annet for at hans navn var noe av årsaken til at prisen på avlsrettighetene var så høy.

Magnier varslet umiddelbart at han kom til å kjempe med nebb og klør i retten, og ikke bare det: Styret i Manchester United ble bedt om å redegjøre for en rekke transaksjoner til agentselskapet Elite, som var eid av Fergusons sønn Jason. Elite var involvert i flere spilleroverganger til United, deriblant Jaap Stam og Tim Howard.

I tillegg fikk Ferguson bare tilbud om ettårskontrakt, i stedet for langtidskontrakt, som skapte ytterligere usikkerhet rundt klubbens framtid. Spekulasjonene om at Ferguson kunne være på vei ut påvirket også verdien på aksjene negativt.

United-manageren er kjent for å være sta, og til tross for at han ble satt under et enormt press, samlet han et stjernelag med advokater og rådgivere for å vinne drakampen om Rock of Gibraltar.

United-supporterne begynte å protestere mot John Magnier under kampene, som de fryktet var i ferd med å kvitte seg med den mest suksessrike manageren i engelsk fotball.

«Pell deg vekk, Magnier, du er ikke ønsket», sto det å lese på noen av bannerne på Old Trafford.

Inngikk forlik
Da det ble kjent at en gruppe United-supportere planla å gjennomføre protester mot irene under Cheltenham-festivalen, fant Ferguson ut at det var på tide å sette strek.

Det ble inngått forlik, der United-manageren mottok en engangssum på 2,5 millioner pund mot å si fra seg alle rettigheter til Rock of Gibraltar. I etterkant har han kanskje angret på at han ikke heller takket ja til Magniers tilbud om fire bedekninger i året.

Magnier og McManus gikk bort fra sitt opprinnelige ønske om å kjøpe seg opp i klubben, en av grunnene skal ha vært at de ikke orket mer negativ oppmerksomhet.

I kulissene lurte Malcolm Glazer - som utnyttet situasjonen som oppsto og sikret seg godt over halvparten av aksjene i klubben ved å kjøpe ut de to irene.

UPOPULÆRE: Glazer-familien utnyttet den kaotiske situasjonen i Manchester United, og kjøpte ut klubbens største aksjonærer i John Magnier og John Patrick McManus. Derfra tok det ikke lang tid før de hadde sikret seg full kontroll. Foto:  (AP Photo/Jon Super)
UPOPULÆRE: Glazer-familien utnyttet den kaotiske situasjonen i Manchester United, og kjøpte ut klubbens største aksjonærer i John Magnier og John Patrick McManus. Derfra tok det ikke lang tid før de hadde sikret seg full kontroll. Foto: (AP Photo/Jon Super) Vis mer

Deretter gikk det raskt å løse ut den tredje største aksjeeieren, skotske Harry Dobson, og ganske hadde Glazer en så stor aksjepost at han kunne ta United av børsen. Det gjorde han etter å ha kjøpt opp 97,3 prosent av aksjene.

Magnier var ikke spesielt lysten på å uttale seg etter at Glazer hadde sikret seg full kontroll.

- La oss heller snakke om hester, sa han.

Kritisk Keane
Ferguson har aldri uttalt seg negativt om Glazer-familien, i stedet har han betegnet dem som «fantastiske eiere», til irritasjon for enkelte United-supportere.

Men han har fått mye av æren for at United har greid å oppnå suksess også etter amerikanernes inntog i klubben - til tross for et vesentlig mindre overgangsbudsjett enn noen av sine argeste rivaler.

En som derimot har dristet seg til å kritisere skotten, for måten han åpnet veien for Glazer på, er Roy Keane.

- Folk sier at Ferguson alltid gjør det som er riktig for Manchester United. Jeg synes ikke han gjør det. Han gjør det som er riktig for ham. Saken med irene, jeg snakket med manageren om den. Det hjalp ikke klubben at manageren gikk rettens vei mot klubbens største aksjeeier. Hvordan kunne det være heldig for Manchester United? Det var ikke det, og vi vet hva det endte med, har Keane sagt.

(Kilder: BBC, The Independent, Daily Telegraph, The Sun, Dagbladet)

HESTEENTUSIAST: Sir Alex Ferguson har ikke latt seg skremme bort fra galoppsporten. Her er han på Cheltenham-festivalen i mars i år. Foto:  REUTERS/Eddie Keogh
HESTEENTUSIAST: Sir Alex Ferguson har ikke latt seg skremme bort fra galoppsporten. Her er han på Cheltenham-festivalen i mars i år. Foto: REUTERS/Eddie Keogh Vis mer