STORTALENT: Ruben Neves (t.v.) kom fra Porto i sommer. Det var det mange som ble overasket over. Foto: Adam Holt/NTB Scanpix
STORTALENT: Ruben Neves (t.v.) kom fra Porto i sommer. Det var det mange som ble overasket over. Foto: Adam Holt/NTB ScanpixVis mer

Revolusjon i Wolverhampton

Stortalentets overgang sjokkerte Fotball-Europa. Ble bildet på Wolverhamptons store ambisjoner

Wolverhampton har slitt i England siden nedrykket fra Premier League i 2013. Styrtrike eiere og en portugisisk revolusjon har vekket sultne ulver.

(FourFourTwo): Etter noen svake sesonger har det endelig begynt å spre seg optimisme i den engelske klubben Wolverhampton.

Wolves har ikke vært i det gode selskap Premier League siden 2012/13-sesongen. Det er bare fire sesonger siden klubben befant seg i League One etter to strake nedrykk. Men mye har skjedd siden den gangen.

Like etter nedrykket til League One kjøpte klubben mer land for å utvikle fasilitetene rundt stadionanlegget Molineux, samt investerte ytterligere penger i stadion, treningsanlegg og øvrige fasiliteter. Samme sesong rykket klubben rett opp til Championship igjen.

Laget slo Derby 2-0 i midten av august, tre og en halv måned etter at de tapte 1-3 for samme klubb. I revansjoppgjøret var det bare to spillere igjen fra de elleve som startet samme kamp i april.

Et tydelig bilde på de store endringene som har skjedd i sommer.

Store omveltninger

Totalt 19 nye spillere har kommet inn porten på Molineux, mens 21 spillere har forlatt klubben. Manager Nuno Espirito Santo (43) kom fra Porto i sommer, etter Wolves' skuffende 15.-plass under ledelse av Paul Lambert forrige sesong.

Santo ble samtidig klubbens fjerde manager på snaut ti måneder og portugiseren har satt et tydelig preg på ulvene i sin korte periode ved roret.

43-åringen har blant annet innført en 3-4-3-formasjon på banen, en formasjon som har blitt brukt en del i Premier League, men som ikke er like ofte å se i Championship.

- Jeg ble først kjent med Nuno for to år siden og på den tiden hadde vi ikke tatt over Wolves. Men da jeg snakket med ham, ble jeg imponert over fotballtaktikken hans. Helt siden starten av Wolves-prosjektet, har Fosun vært veldig klar på vår strategiske tenking og filosofi, og har store ambisjoner og selvtilliten til å nå målene våre, sier klubbens styreformann Jeff Shi.

Santo var var manager i Valenica i 2014/15 før ha sa opp jobben november 2015. Han dro til Porto sommeren 2016, men etter en sesong uten trofeer måtte han ta sin hatt å gå. Nå håper han å lykkes i England.

- Atmosfæren er annerledes enn noe annet sted i verden, men jeg er mer bekymret for Wolves og folkene jeg har møtt her. Jeg vet dette er et nytt prosjekt. Vi har ambisjoner. Vi er et ambisiøst folk som vil gjøre noe bra, uttalte Santo i sitt første intervju med klubben.

Santo har hentet inn spillere og landsmenn som Roderick Miranda, Diogo Jota, Rúben Vinagre og Rúben Neves. Sistnevnte var en av de mest sjokkerende overgangene i sommerens overgansgvindu.

WOLVES-MANAGER: Nuno Espirito Santo. Foto: Alan Franklin/ProSports/REX/Shutterstock/NTB Scanpix
WOLVES-MANAGER: Nuno Espirito Santo. Foto: Alan Franklin/ProSports/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

Hentet stortalent

Wolverhampton slo sin tidligere overgangsrekord og betalte rundt 16 millioner pund (ca 165 millioner norske kroner) for den defensive midtbanespilleren, som i likhet med sin nye manager kom fra Porto.

Neves er sett på som et av de aller største talentene i Portugal. Han ble blant annet tidenes yngste kaptein i Champions League som 18-åring, da han ledet Porto til en 2-0-seier over Maccabi Tel Aviv oktober 2015.

20-åringen ble linket til store klubber som Chelsea, Arsenal og Liverpool forrige sommer, og det overrasket mange at han endte opp i Championship og Wolverhampton.

Det hører med til historien at unggutten kun startet ni kamper i alle turneringer og hadde blitt andrevalg i midtbanerollen bak Danilo Pereira da han ble solgt.

- Jeg ønsker å gjøre det godt i denne klubben og jeg ønsker å skrive historie her. Jeg elsker dette landet og jeg elsker fotballen som spilles her. Jeg har alltid hatt et ønske om å spille i England og nå er det en drøm som går i oppfyllelse og forhåpentligvis vil jeg bli her i lang tid, uttalte Neves da han ankom.

STORTALENT: Ruben Neves. Foto: Ryan Browne/BPI/REX/Shutterstock/NTB Scanpix
STORTALENT: Ruben Neves. Foto: Ryan Browne/BPI/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

Superagent i fokus

Mye av årsaken til at overgangen fant sted er superagent Jorge Mendes (51), som har noen av verdens største fotballspillere på klientlista. Portugiseren har et godt samarbeid med Wolves-eierne i Fosun, det kinesiske investeringsselskapet som overtok aksjemajoriteten i klubben juli 2016. Mendes er blant annet agenten til Neves.

Mendes er en venn av klubbens kinesiske eier, men forholdet er mer enn bare vennskap og rådgivning. De har et forretningsmessig forhold og Mendes har vært sentral i investeringsselskapets innflytelse i fotballen.

Manager Santo er selv en Mendes-klient, men klubben gikk likevel offentlig ut og sa at superagenten ikke hadde noen stor innflytelse på klubbens overgangsavtaler. Det skjedde da det ble stilt spørsmål ved om forholdet mellom Wolves-eierne og Mendes er usunt.

Likvel ble det hevdet at Mendes hadde et ord med i spillet da Wolves hentet portugisiske Ivan Cavaleiro fra Monaco for 75 millioner norske kroner da de nye eierne ankom sommeren 2016. Deretter hentet klubben portugisiske Helder Costa januar i fjor for ny klubbrekord (rundt 135 millioner norske kroner).

Fosun har altså allerede slått klubbrekorden tre ganger i løpet av tiden som eiere og viser at de ikke er redde for å hoste opp penger.

Skifte i Kina

Kinesisk fotball har gått gjennom et skifte de siste årene. I 2015 kom president Xi Jinping med en femti punkts plan for å gjøre kinesisk fotball bedre. Det kortsiktige målet er å lokke unge spillere til landet, og få en bedre atmosfære rundt den nasjonale fotballen. Det langsiktige målet er å forsterke landslaget og holde et VM i Kina.

Flere rike kinesiske forretningsmenn har samtidig gått inn på eiersiden i europeiske storklubber (Birmingham, West Bromwich og Aston Villa i England for å nevne noen), og det skal ha vært Mendes som hjalp til med å peke ut Wolverhampton som en aktuell klubb for Fosun å kjøpe.

Manager Nuno har også vært knyttet til Mendes i tiden som manager. I alle klubbene han har vært sjef har Mendes hatt innflytelse. Det gjelder Rio Ave, Valencia og Porto. Da Nunes fikk spørsmål om Mendes' innflytelse, svarte Nuno kort:

- Jeg er klienten til den beste agenten i verden. Jeg gjør jobben min og han gjør jobben sin.

Paul Lambert var manager i Wolves i snaut seks måneder da han forlot posten i sommer. Engelske Daily Telegraph hevder at Lambert måtte gå som følge av en maktkamp med Mendes, som ifølge rapporter styrte alle spillerovergangene.

Det spørs likevel om Wolverhampton-fansen bryr seg nevneverdig. Endelig får klubben inn spillere som skaper store overskrifter og som mange forbinder med europeiske storklubber som de aldri har kunnet konkurrere med tidligere. Samtidig kan klubben være i ferd med å bygge noe stort i England.

SUPERAGENT: Jorge Mendes. Foto: AFP PHOTO / JACK TAYLOR / NTB Scanpix
SUPERAGENT: Jorge Mendes. Foto: AFP PHOTO / JACK TAYLOR / NTB Scanpix Vis mer

Tidlig suksess

Det ble en dramatisk avslutning på helgas ligakamp mellom Wolverhampton og Barnsley. Ti minutter før slutt tok hjemmelaget ledelsen, før Adam Jackson utliknet for Barnsley minuttet på overtid. To minutter seinere satte innbytter Alfred N'Diaye spikeren i kista for Wolves som tok tre nye poeng.

Ulvene imponerte ingen i kampen, men gode lag vinner ofte på dårlige dager. Med seieren tok laget seg opp på andreplass i Championship, med like mange poeng som serieleder Leeds. På de ni første kampene står laget med 6-2-1.

Håpet og troen innad i laget er at klubben vil befeste sin posisjon som et topplag ved sesongslutt. Foreløpig ser altså den portugisiske revolusjonen ut til å bære frukter, men det er fortsatt 37 ligakamper igjen å spille.

Hvor den ambisiøse klubben står allerede nå kan vi få en pekepinn på i oktober, da Wolves møter Manchester City i ligacupen.

Kilder: FourFourTwo, The Guardian, BBC, Daily telegraph