BYTTER OM PÅ TALLENE: Ilja Kovaltsjuk (t.h) feirer russisk scoring sammen med Pavel Datsyuk (t.v) og Vjasjeslav Voinov. På klubblaget bruker Kovaltsjuk draktnummer 17, mens han på landslaget bytter om på tallrekkefølgen og bruker 71. Alt på grunn av en tidligere storspiller fra Sovjet. Foto: Brian Snyder / Reuters / NTB Scanpix
BYTTER OM PÅ TALLENE: Ilja Kovaltsjuk (t.h) feirer russisk scoring sammen med Pavel Datsyuk (t.v) og Vjasjeslav Voinov. På klubblaget bruker Kovaltsjuk draktnummer 17, mens han på landslaget bytter om på tallrekkefølgen og bruker 71. Alt på grunn av en tidligere storspiller fra Sovjet. Foto: Brian Snyder / Reuters / NTB ScanpixVis mer

Superstjerna nekter å bruke sitt eget nummer. - Det handler om respekt

Russiske Ilja Kovaltsjuk (34) er blant de største stjernene i OL. I sitt femte OL drømmer hockeylegenden om å kopiere farens store forbilde.

NORGE - OAR 08.40 onsdag

GANGNEUNG (Dagbladet): De olympiske atletene fra Russland står fortsatt uten en gullmedalje i Pyeongchang – og nå setter stadig flere sin lit til at hockeylaget skal bringe det edleste metallet hjem til nasjonen som ikke får lov til å konkurrere under eget flagg i OL.

De fleste forventer at neste hinder, kvartfinalen mot Norge tirsdag morgen, skal være grei skuring.

Ilja Kovaltsjuk er den naturlige lederen på det russiske laget. Veteranen med 816 poeng (417 mål/399 assists) på 816 NHL-kamper for Atlanta Thrashers og New Jersey Devils fra 2001 til 2013 spiller alltid med nummer 17 på ryggen på klubblaget.

MÅL: Ilja Kovaltsjuk scorer på USAs målvakt Ryan Zapolski i 4-0-seieren i OL. Foto: Julio Cortez / AP / NTB Scanpix
MÅL: Ilja Kovaltsjuk scorer på USAs målvakt Ryan Zapolski i 4-0-seieren i OL. Foto: Julio Cortez / AP / NTB Scanpix Vis mer

På landslaget bytter han derimot rekkefølge på tallene – og spiller med 71.

Det hele forklares med respekten for en tidligere hockeylegende fra Sovjetunionen: Valeri Kharlamov.

Døde tidlig

Han døde i en bilulykke bare 33 år gammel i 1981. Før den tid rakk han derimot å bli en legende på isen:

På 11 VM ledet Kharlamov Sovjet til åtte gull, to sølv og en bronse, og de tre OL-turneringene han spilte endte med gull i både Sapporo i 1972 og Innsbruck i 1976.

I Lake Placid i 1980 ble det sølv – etter at de i finalespillet sensasjonelt tapte mot en gjeng collegegutter fra USA i kampen som er blitt kalt «Miracle On Ice»​.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Ilja Kovaltsjuk ble født nesten to år etter at Valeri Kharlamov døde, men han valgte å bruke samme draktnummer som Kharlamov – 17 – som en gest til sin far, som var en stor fan av Kharlamov.

- Respekterer våre veteraner

RUSSISK STJERNE: Ilja Kovaltsjuk. Foto: Roy Wahlstrøm
RUSSISK STJERNE: Ilja Kovaltsjuk. Foto: Roy Wahlstrøm Vis mer

Etter bilulykken som tok livet av Valeri Kharlamov ble hans draktnummer fredet på både klubblaget CSKA Moskva og på landslaget.

- Kharlamov er en av de største spillerne gjennom alle tider. Vi respekterer våre veteraner, og det er flott at hans nummer er fredet på landslaget. Men jeg bruker hans nummer på klubblaget fordi pappa var en stor fan av ham, sier Ilja Kovaltsjuk i møte med Dagbladet.

- Ettersom han døde før jeg ble født, så fikk jeg dessverre aldri sett ham spille live, men pappa har vist meg mange videoer av ham, blant annet fra OL-turneringene i 1972 og 1976, da de vant gull. Det er gøy å se hvor god han var, sier Kovaltsjuk.

Selv får han altså ikke lov til å representere Russland i sin femte OL-turnering. Alle russere i OL konkurrerer under det olympiske flagget, etter at Russland som nasjon er utestengt som følge av dopingskandalen som er rullet opp i forbindelse med Sotsji-OL for fire år siden.

PUTIN-BESØK: Ilja Kovaltsjuk overleverer en drakt til Russlands president Vladimir Putin med skriften «Russland i mitt hjerte» før OL. Foto: Grigory Dukor / AP / NTB Scanpix
PUTIN-BESØK: Ilja Kovaltsjuk overleverer en drakt til Russlands president Vladimir Putin med skriften «Russland i mitt hjerte» før OL. Foto: Grigory Dukor / AP / NTB Scanpix Vis mer

- Det er annerledes, men situasjonen er som den er, og utenfor vår kontroll. Vi prøver å ikke tenke på det, og bare spille våre kamper. Det er nå de viktige kampene starter, og det er de vi kom hit for å spille, sier Kovaltsjuk (34) til Dagbladet.

Fire mislykkede OL-forsøk

I motsetning til Kharlamov, som vant to av sine tre OL-turneringer, så står Kovaltsjuk uten OL-gull. Dette er 34-åringens femte og trolig siste vinterleker.

- Du ønsker å vinne hver gang du kommer til OL, men det samme gjelder for alle 12 lagene som deltar. Det blir ikke lett denne gangen, heller, men vi har et sterkt lag og kan slå alle. Vi er sterke i trua, sier han.

Etter sjokktap mot Slovakia i den første OL-kampen, slo Kovaltsjuk & Co. hardt tilbake med 8-2 mot Slovenia og 4-0 mot USA i de to neste kampene. Med fire scoringer på tre kamper er Kovaltsjuk så langt toppscorer i hockeyturneringen.

OAR (Olympiske atleter fra Russland) står uten gull så langt i OL. Med tre sølv og åtte bronse ligger de på 20. plass på medaljestatistikken.

PÅ GULLJAKT: Ilja Kovaltsjuk snakker med hovedtrener Oleg Znarok på en russisk trening i Pyeongchang. I sitt femte OL drømmer Kovaltsjuk om å vinne sitt første OL-gull i hockey. Foto: David W Cerny / Reuters / NTB Scanpix
PÅ GULLJAKT: Ilja Kovaltsjuk snakker med hovedtrener Oleg Znarok på en russisk trening i Pyeongchang. I sitt femte OL drømmer Kovaltsjuk om å vinne sitt første OL-gull i hockey. Foto: David W Cerny / Reuters / NTB Scanpix Vis mer

- Disse lekene er som sagt annerledes, og vi får ikke gjort noe med det. Vi må bare tenke på vår neste kamp, sier Ilja Kovaltsjuk.

* Hockeyen har gjort russeren til en svært holden mann: Etter åtte innbringende sesonger i Atlanta Thrashers i NHL, signerte han i 2010 en 15 år lang kontrakt med New Jersey Devils, til en verdi av 100 millioner dollar. Da han brøt kontrakten i 2013, for å vende hjem til Russland og spill i KHL, var det 77 millioner dollar igjen av kontrakten.

Men det hevdes at han avtalen SKA St. Petersburg lokket med for å få ham hjem igjen, skal dekke opp for det fleste av millionene han reiste fra i USA.