HERJET MED ITALIA: Isco storspilte i VM-kvaliken hvor han bokførte to scoringer. Foto: AP Photo/Paul White/NTB Scanpix
HERJET MED ITALIA: Isco storspilte i VM-kvaliken hvor han bokførte to scoringer. Foto: AP Photo/Paul White/NTB ScanpixVis mer

Superstjernene ble så ydmyket at motstanderens trener applauderte ham: - Jeg kunne ikke unngå det

Isco er inne i sin fjerde sesong som Real Madrid-spiller. Likevel har han aldri vært fast på stjernegalleriet. Nå er han kanskje bedre enn noen gang.

(FourFourTwo): - Han er god, men ikke rask nok og hodet er for stort i forhold til kroppen.

Det skal ha vært dommen fra en Manchester United-speider etter å ha sett daværende Málaga-spiller Isco spille flere ganger, da Sir Alex Ferguson var manager for de røde. Det er journalist Andy Mitten som skriver i ESPN at spanjolen ble veid og funnet for lett av klubben.

Historien er full av eksempler på klubber som har takket nei til fremtidige verdensstjerner, og denne historien er bare en av mange som føyer seg inn i rekka.

United fikk likevel kjenne på kroppen i Super Cup-finalen tidlig i sesongen at Isco vet hvordan han behandler en ball.

Men det var ingen selvfølge at spanjolen kom til å spille den kampen, for 25-åringen har utrolig nok aldri vært fast på laget gjennom en sesong i løpet av sine fire sesonger i hovedstadsklubben.

Vant talent-kåring

Isco, eller Francisco Román Alarcón Suárez som han egentlig heter, ble født i byen Benalmádena i provinsen Málaga. Han spilte ungdomsfotball i Valencia hvor han også fikk sin A-lagsdebut i 2010, før det bar videre til Málaga som betalte utkjøpsklausulen hans på seks millioner euro.

Etter to imponerende sesonger i kystbyen, dro Isco til Real Madrid i 2013. Sesongen før vant han kåringen Golden Boy, en pris som blir gitt av sportsjournalister til den mest imponerende spilleren i Europa under 21 år.

Isco er en rask, teknisk og kreativ offensiv midtbanespiller som også tidvis har spilt på vingen. Han er kjent for smarte pasninger og gode dribleegenskaper. Det har blitt sagt at han har styrken og tyngdepunktet til Sergio Agüero og pasningsfoten og overblikket til Zinedine Zidane.

Isco representerte Spania på alle lag fra U16 til U21, og deltok også i OL for spanjolene. Sommeren 2013 herjet han også med Norge U21 i EM-semifinalen, hvor han banket en ball i vinkelen.

Etter imponerende spill for Málaga signerte han ny kontrakt med en utkjøpsklausul på 35 millioner euro.

Om det var den imponerende forestillingen han viste i 3-2-seieren over Real Madrid desember 2012 som gjorde at de liljehvite ville bla opp den summen, vites ikke, men et halvt år seinere var Isco Real Madrid-spiller under manager Carlo Ancelotti.

Benket tidlig

Real Madrid-karrieren startet veldig bra med assist og matchvinnerscoring i sin offisielle debut for klubben. Snaut to uker etterpå scoret han to mål på Santiago Bernabéu mot Athletic Bilbao.

Likevel måtte Isco stifte bekjentskap med benken etter jul. Manager Carlo Ancelotti sa at det var av taktiske årsaker, men hovedpersonen var misfornøyd.

- Selvfølgelig er han ikke fornøyd fordi han ønsker å spille. Jeg har ikke glemt at han scoret mange viktige mål for oss i starten av sesongen og sørget for mange poeng da laget ikke var i fin form, var ordlyden fra Ancelotti.

Isco fikk spilletid i 53 kamper i debutsesongen, mest av alle i klubben. Men mange av kampene var innhopp fra benken (10 av 32 i ligaen). Likevel scoret han blant annet i Champions League-finalen i 4-1-seieren over naborival Atletico Madrid, en kamp som ble snudd da playmakeren kom inn.

SCORET I FINALEN: Isco jubler etter scoringer. Foto: Ruben Albarran/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

Endelig fast

2014/15-sesongen hadde en skade på playmaker Luka Modric ført til at Isco endelig var fast inventar i elleveren, hvor han startet 26 og kom innpå åtte ganger på 38 kamper.

«Ingen kan stoppe Isco, ikke motstanderne, som virker å være hypnotiserte hver gang han har ballen i beina, eller Carlo Anceloti, som ikke har gitt ham en pause siden Real Madrids åpningskamp i midten av september», skrev spanske Marca.

Men det varte ikke. Han kjempet om spilletid mot spillere som nyinnkjøpte James Rodriguez og Ángel Di María som seinere dro ut, og i tillegg hadde Real Madrid nylig hentet Toni Kroos. Likevel så det lenge lyst ut for formspilleren Isco.

Men til tross for at spanjolen scoret jevnt og trutt da han fikk mulighet, ble det begrenset spilletid for teknikeren i Real Madrids 4-3-3-formasjon. Det ble også melodien de neste sesongene.

I 2015/16-sesongen startet han 21 kamper, men ble byttet ut tidlig i flere under manager Rafael Benitez. De første månedene under Zidane gikk i samme mønster. Under Benitez ble han også tidvis møtt med piping og buing av sine egne supportere

Det toppet seg da han ble utelatt fra EM-troppen til Spania sommeren 2016. Samtidig kom det rapporter om at Real Madrid var villig til å selge juvelen for riktig pris. I stedet ble han værende for å kjempe om plassen.

Forrige sesong kom han innpå i elleve kamper og fikk spilletid i 31 kamper totalt. I et lag som i dag er proppet med offensive superstjerner som Cristiano Ronaldo, Gareth Bale, Karim Benzema, Marco Asensio, Lucas Vázquez, Luka Modric og Toni Kroos, er det ikke mulig å få plass til alle på banen samtidig.

Real Madrid-manager Zinedine Zidane har lenge hatt et luksusproblem.

Dilemma

Det dilemmaet kom til syne da Real Madrid møtte Juventus i Champions League-finalen i sommer. Gareth Bale hadde blitt kvitt en leggskade og var klar til kamp. Samtidig hadde Isco, som ikke fikk mye spilletid første halvdel av sesongen, gjort sakene svært bra etter jul.

Det var valgets kval.

- Isco spiller på et veldig høyt nivå og Bale er en viktig spiller for oss. Jeg er glad jeg er spiller og ikke må velge, mente Real Madrid-spiller Casimiro før kampen.

Det endte med at Isco ble foretrukket av Zinedine Zidane, mens Bale fikk de siste 13 minuttene i finalen som ble spilt i hjemlandet Wales. Et tegn på hva som ville komme, eller var ikke Bale hundre prosent frisk?

Isco har virkelig blomstret denne sesongen. Det startet med strålende spill i Supercupen mot Manchester United, før han herjet for Spania i 3-0-seieren over Italia. Spania hadde ingen spisser i elleveren, i stedet var det teknikeren Isco som lå høyest i banen. Det resulterte i to scoringer for 25-åringen, som tidvis herjet med frustrerte italienere.

NY FINALE: Isco tar seg forbi Daniel Alves og Andrea Barzagli. Foto: Wales News and Pictures/REX/Shutterstock/NTB Scanpix Vis mer

Applaus av motstander

Etterpå høstet han lovord fra Italia-manager Giampiero Ventura.

- Jeg kunne ikke unngå å applaudere ham da jeg så ham, han er en rival, men jeg elsker de vakre tingene i denne sporten, sa Ventura etter kampen.

Noe som fikk mye oppmerksomhet i sosiale medier var en sylfrekk tunnel på PSG-spiller Marco Verratti. Det fikk også Italia-sjefen med seg.

- Det var fint å se Isco live. Han er en fantastisk spiller som gjorde utrolige ting, du må bare tenke over den tekniske finessen på tunnelen han gjorde på midtbanen. Han etterlot spillerne flaue, og så tok han en ny tunnel med tre spillere rundt seg i den andre omgangen, noe som betyr at han har høy klasse, han var tydelig overlegen resten av spillerne, mente Ventura.

Lagkamerat David de Gea snakket også varmt om Isco etter kampen.

- Jeg har personlig kjent Isco i all tid så det er ikke noen overraskelse for meg det han gjør. Jeg har sett ham gjøre utrolige ting så lenge nå, så folk bør heller ikke være overrasket, uttalte Manchester United-keeperen.

Sisteskansen mener i likhet med flere at Isco har en stor framtid foran seg.

- Med tanke på personligheten hans kommer han til å bli en av de aller største, insisterer de Gea på.

Fortsetter i samme spor

Likevel er det ingen som vet hva Zinedine Zidane tenker om Iscos plass på laget. Dersom de tre første ligakampene hadde vært en indikasjon, hadde mye tydet på at Isco igjen vil bli utsatt for rotasjon (han har spilt 65, 45 og 29 minutter).

Men samtidig spilte Real Madrid med et tydelig svekket lag i kampen mot Levante, sannsynligvis for å hvile spillere til onsdagens Champions League-kamp. Likevel må man stille seg spørsmålet om det blir en ny sesong med begrenset spilletid.

Real Madrids fronttrio har hovedsakelig bestått av BBC (Bale, Benzema og Cristiano Ronaldo), men Marco Asensio og Isco har for alvor banket på døren. Likevel vil ikke Zidane love noen av dem mye spilletid.

- De har alltid vært viktige for meg, begge to har det. Alle de andre spillerne er også det. Oppstillingen og spillerne kommer alltid til å endre seg, men det viktigste er at de føler seg viktige, sier Zidane.

Det har knapt gått en sommer uten at Isco har blitt linket bort fra Santiago Bernabéu, nettopp på grunn av dette. I sommer ble han blant annet linket til Barcelona, men hovedpersonen meldte selv at katalanerne ikke var interessert.

Isco har foreløpig ikke signert en ny kontrakt med Real Madrid, og vil kunne gå gratis til sommeren dersom det ikke går i orden.

Real Madrids klubbpresident Florentino Perez uttalte for fire dager siden at Isco vil «annonsere forlengelsen av kontrakten de kommende dagene, en forlengelse som er en 'done deal'».

Før han faktisk setter penn til papir er det garantert mange storklubber som holder et øye med situasjonen.

Kilder: Marca, ESPN, AS, FourFourTwo

CHAMPIONS LEAGUE-START: Petter veland og Morten Langli diskuterer den kommende CL-sesongen. Hvem kan stoppe Real Madrid? Video: Viasat