Sykler Frankrike Rundt?

Landslagssjef Atle Kvålsvoll tror Steffen Kjærgaard (27) blir den niende norske deltakeren i verdens tøffeste sykkelritt, Frankrike Rundt.

- Fjerdeplassen på den 26,1 km lange tempoetappen i Midi Libre nylig, var en kjempesøknad. Fortsetter han formutviklingen, tror jeg Steffen kommer til å kjøre på US Postal Service-laget i Tour'en 1. til 23. juli, sier Kvålsvoll til Dagbladet.

Ikke siden han og Dag Otto Lauritzen deltok i 1994, har Norge vært representert i Frankrike Rundt. De seks andre som har kjent blodsmaken i Tour'en er Knut Knudsen, Janus Kuum, Olaf Lurvik, Atle Pedersen, Ole Kristian Silseth og Jostein Wilmann.

US Postal Service-laget har fjorårsvinneren Lance Armstrong som kaptein, og vil bestå av ni mann. Per i dag er Kjærgaard inne som hjelperytter. Mye taler for at laget vil bestå av Armstrong, Tyler Hamilton, George Hincapie, Frankie Andreu og Kevin Livingston (USA), Viatsjeslav Ekimov (Russland), Patrick Jonker (Nederland), Steffen Kjærgaard og franskmannen Cédric Vasseur.

Snart beskjed

- Steffen kjører for tida i USA, og vil få beskjed etter Luxembourg Rundt 8. til 11. juni. Vanligvis er han i toppform i mai-juni. I år har han utsatt formutviklingen sin grunnet skulderoperasjon. Det betyr at han vil blomstre litt seinere, forhåpentlig i Frankrike Rundt, sier Atle Kvålsvoll.

Steffen Kjærgaard har foreløpig tre kongepokaler. US Postal Service er den tredje proffklubben hans. I 1994 og 95 var han så god amatørrytter at han tok mål av seg til å bli verdens beste syklist. Som proff i nederlandske TVM de to neste åra, opplevde han mest nedturer.

La opp

- Særlig 1997-sesongen var tøff. Da ble jeg alt for seriøs, trente for hardt og for mye - og bandt meg. Etter at kontrakten med TVM var utløpt høsten 1997, la jeg opp og reiste hjem, sier Steffen Kjærgaard til Dagbladet.

Etter en stund ble han desperat på å trene igjen, og fikk kontakt med danske Chicky World.

- Første halvdel av 98-sesongen syklet jeg for moro skyld, og vant blant annet en etappe i Rheinland Pfalz. Sykling var plutselig gøy igjen, og jeg skrev ny ettårskontrakt med Chicky World, sier Steffen Kjærgaard.

I Frankrike Rundt, som starter lørdag 1. juli i Futuroscope med en individuell tempoetappe og avsluttes på Champs-Elysées i Paris 23. juli, håper han å få blø for sjefen, fjorårsvinner Lance Armstrong.

AMERIKANSK LAG: Steffen Kjærgaard er foreløpig inne på det amerikanske US Postal Service-laget.