GRUNDIGE FORBEREDELSER: Alexander Kristoff hadde ikke helt gjort hjemmeleksa foran Dwars door Vlaanderen, men i Flandern rundt kjenner han løypa særdeles godt. Her fra en siste rekognoseringstur på torsdag. Foto: / AFP PHOTO / BELGA / DIRK WAEM / Belgium OUT
GRUNDIGE FORBEREDELSER: Alexander Kristoff hadde ikke helt gjort hjemmeleksa foran Dwars door Vlaanderen, men i Flandern rundt kjenner han løypa særdeles godt. Her fra en siste rekognoseringstur på torsdag. Foto: / AFP PHOTO / BELGA / DIRK WAEM / Belgium OUTVis mer

Flandern rundt:

– Tærer på selvtilliten

Alexander Kristoff er likevel klar til å slå tilbake etter en skuffende uke i Flandern.

ANTWERPEN (procycling.no): Med et nytt lag og en ny inngang til klassikersesongen, har det vært en del endringer for Kristoff denne sesongen. Resultatene har heller ikke gått helt i den retningen både nordmannen selv og laget hadde håpet etter en relativt lovende sesongstart i Midtøsten.

Tilbake i Europa har det ikke blitt noen seirer. Som vanlig var han høyt oppe i Milano-Sanremo med en fjerdeplass, men foran det andre monumentet han alltid er i toppen i - Flandern rundt - er spørsmålene flere rundt formen til 30-åringen.

Med nytt utstyr gikk ikke E3 Harelbeke som håpet, og i Gent-Wevelgem misset han akkurat splitten. Mens Edvald Boasson Hagen tok sjansen og imponerte i Dwars door Vlaanderen på onsdag, ble det en vesentlig mye mer kontrollert dag for Kristoff, som kom inn i rittet med en liten forkjølelse etter Gent-Wevelgem.

Lassende på en mengde regntøy og med litt dårlige forberedelser ble det en anonym dag og 76. plass i generalprøven.

– Jeg tar det resultatet litt med en klype salt. Jeg satser på at følelsen jeg hadde i Gent-Wevelgem også skal være der i Flandern og at jeg er på riktig side denne gangen, sier han til procycling.no.

Har fantastisk statistikk

For selv om Kristoff er en vinnerskalle, er det Flandern rundt som er rittet hvor det virkelig teller. Hvor han virkelig kan alle veiene de siste 15 milene. Hvor han skjerper seg de to ekstra prosentene, og som har gjort at han har vært topp fem hvert år siden 2013, med seieren i 2015 som det store høydepunktet.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Til sammenligning har han kun vært topp ti én gang i både E3 Harelbeke og Gent-Wevelgem.

– Jeg er motivert for å gjøre det bedre enn jeg har gjort det den siste uken, så får vi se om det går.

– Tærer det litt på selvtilliten etter de tre rittene hvor det har gått litt under forventa?

– Ja, det gjør jo litt det. Jeg presterte jo greit i Sanremo, så jeg vet jo at jeg kan. Resultater er ferskvare i sykling, så du husker best det siste man gjør, og det gjør alle andre også. Det må jeg gjøre noe med til søndag.

Tro på seg selv

I procycling.nos favoritttips har han fått to av fem mulige stjerner, hvor totalt ti ryttere har fått flere stjerner enn ham. I favorittipset til belgiske Het Nieuwsblad er han ikke blant de 15 rytterne som har fått stjerne foran rittet, mens han hos Feltet.dk har fått én stjerne.

Til tross for at han er den eneste som har vært topp fem i samtlige av de siste fem utgavene, virker det ikke til troen på Kristoff er stor foran søndagens ritt.

– Jeg tror jeg kan bli topp fem igjen. Jeg tror beina er like gode som de siste to årene. På trening har jeg prestert bedre enn de siste to årene. Vi har ikke prestert så bra som lag, så vi må steppe litt opp i morgen. Vi må være klar for å kjempe enda hardere for å holde posisjonene. Vi har ikke vært til stede som et lag og har vært spredd for alle vinder, og må være mer en enhet for å komme i riktig posisjon inn i de bratte partiene, sier Kristoff selv.

Slitt med sykdom

Samtidig som det relativt nykomponerte klassikermannskapet rundt Kristoff ikke har virket like bra som man hadde håpet, har sykdom også gjort det vanskeligere.

– Vi kan ikke være fornøyd. Igjen må vi være realistiske, vi er langt unna målet vi satt oss i vinter. Vi er på et såpass høyt nivå at hver prosent du mangler gjør at du sliter, sier sportsdirektør Philippe Mauduit, og sikter til sykdomsproblemene laget har støtt på.

Kristoff, Sven Erik Bystrøm, Marco Marcato og Ben Swift har alle vært syke så langt i vår, og for ungguttene Simone Consonni, Filippo Ganna og Oliveiro Troia er det noen steg som må tas på veien før de virkelig kan prege disse rittene.

– Vi står vel litt tilbake for glansdagene i Katusha, da Alex vant i 2015. Vi gjør så godt vi kan med de vi har. Jeg tror alle prøver det de er gode for, så får vi håpe at det snur litt og har litt mer flaks på søndag og at vi unngår velt og punkteringer. Vi har hatt litt uflaks også, sier Bystrøm.

Les også: Amund Grøndahl Jansens forhåndsanalyse av Flandern rundt

Marcato var på forhånd ansett for å være den sterkeste av hjelperne til Kristoff, med bred erfaring fra de flamske klassikerne tidligere. Men etter Tirreno-Adriatico fikk han et virus som sørget for at han måtte holde seg av sykkelen i én ukes tid, og som gjør at han fremdeles ikke har toppformen inne selv. Til tross for sykdomsproblemene i laget, ser italieneren positivt på hva som venter.

– Disse rittene er uforutsigbare, så det er viktig å kjempe helt til slutten. I morgen har vi en god sjanse til å få et godt resultat. Alex er i stadig bedre form, og har følt seg bra de siste dagene. Vi er optimistisk med tanke på det, sier Marcato.

– Kan ikke forvente å kjempe mot favorittene

Like optimistisk er ikke sportsdirektør Mauduit.

– Rent fysisk kommer de seg stadig, men jeg er fremdeles tvilende til søndagen. Alex er fremdeles ikke 100 prosent, han er fremdeles syk, så det kommer til å bli vanskelig. Med denne situasjonen kan vi ikke forvente å kjempe mot de største favorittene.

– Du tror ikke det er mulig å ta seieren?

– Nei, når du ikke er hundre prosent frisk i et slikt ritt, så er det vanskelig. Vi har en liten sjanse om vi kan være i forkant av den store kampen blant favorittene. Da kan alt være mulig. Alex har lyst til å vinne rittet igjen. Vi må være realistiske, men samtidig huske at det kan være mulig, sier han.

Kan gå litt under radaren

Sportsdirektøren anslår at Kristoff er på et sted mellom 85 og 90 prosent av sitt beste på grunn av sykdommen. Selv velger nordmannen å være noe mer optimistisk med et anslag på mellom 95 og 100 prosent.

– Det er litt på stedet hvil. Det har ikke blitt bedre, men heller ikke blitt verre. Det er litt hosting, men det er ikke verre enn å snyte seg, så får man det ut. Jeg tror ikke det skal hemme all verden, mener han.

Sykdom eller ei, Kristoff er utvilsomt et mindre hett navn foran årets Flandern rundt enn de foregående årene. På pressetreffet – riktignok arrangert samtidig som pressetreffet til Bora-Hansgrohe og Peter Sagan – er det kun tre norske medier tilstede.

Ingen internasjonal presse, det til tross for at både Kristoff og Mauduit alle forteller at 30-åringen tester bedre på trening nå enn de foregående årene.

Det er få, om noen, som deler like mange døgn med Kristoff som Sven Erik Bystrøm, og haugesunderen har tro på kameraten foran rittet.

– Han har underprestert frem til nå, så han kan gå litt under radaren. Jeg har sett ham på trening før denne uken her, og jeg vet han har formen inne. I mine øyne står det mer på at han klarer posisjoneringen og den fighten der, og at laget fungerer litt bedre enn det har gjort til nå på de kritiske stedene i løypa.

Håper på en sen finale

Kristoff selv tror også han kan komme til å gå litt under radaren til konkurrentene, noe som kan gi han en mulighet til å komme i forkant av favorittene før den virkelige finalen. Med avslutningsegenskapene Kristoff besitter, er det ofte vanlig å spille mest mulig på den og kjøre konservativt, men i 2015 var han nettopp i forkant da han stakk med Niki Terpstra på Hotond, snaue tre mil fra mål.

Dermed kom han inn i Oude Kwaremont med en luke til de fleste andre favorittene, og opp Paterberg – rittets siste bakke – har han alltid vært blant de aller, aller beste. Så også den gang, og dermed holdt de to unna helt inn til mål.

– Ser jeg en mulighet for at det går, og jeg har noen krefter til det, så skal jeg kanskje prøve på det. Mange år har jeg vært der og tenkt at det burde gjøres, men ikke hatt kapasitet til det. Det nytter ikke å støte hvis du ikke har krefter igjen til å kjøre etterpå. Da blir det bare verre, forteller han.

Også i fjor prøvde han seg på offensiven, og var aktiv da et brudd gikk av gårde på Muur van Geraardsbergen med like under 100 kilometer igjen. Det meste tilsier at finalen åpner enten der eller ved den andre (av totalt tre) passeringen av Oude Kwaremont med 55 kilometer igjen. Kristoff håper selv det ikke blir hardkjør like tidlig i årets ritt.

– Ofte er det bedre jo senere finalen er for meg. Hvis det blir hardkjør tidlig i løpet, er det ikke sikkert jeg er klar for det, så jeg håper ikke på det. Det blir uansett kjørt veldig hardt i fra andre gang opp Kwaremont, og jeg synes egentlig det er litt tidlig, men jeg er forberedt på det, og jeg skal være klar i Muuren som jeg var i fjor, varsler han.

– Hvordan tror du selv det går?

– Jeg må jo være topp fem. Hvis ikke bryter jeg statistikken, responderer han kjapt.​

Artikkelen er levert av sykkelnettstedet www.procycling.no.