- The greatest

Ali var den største - andre kalte seg det.

Han var født til å bli verdensmester. Mange boksere, brytere og underholdningsartister har hatt samme motto:

- I am the greatest! Jeg er den største!

Mange har skreket det, men bare en har hatt rett: Cassius Marcellus Clay, mer kjent som Muhammad Ali.

 Det er gått 35 år siden Muhammad Ali bokset for siste gang. Men han var likevel, helt til sin død, en av verdens største kjendiser - og en av verdens mest populære idrettsmenn gjennom tidene. Det var en suksesshistorie. Jeg var med fra begynnelsen da han slo igjennom på 1960-tallet.

Jeg rapporterte for Expressen fra alle hans VM-kamper (utenom en). Fra Kinshasa til Tokyo, og Manila, Houston og Las Vegas. Jeg har truffet ham hundretalls av ganger sammen med andre, og alene mer enn ti ganger.

Han var så mye mer enn en bokser: Et virtuelt produkt - før ordet virtuell var oppfunnet. Dessuten var han en politisk maktfaktor - og et markedsføringsgeni.

Tidligere hadde boksere vært store, stille gutter som hatet presse, og muligens kunne klemme ut av seg: «Jeg lar knyttnevene snakke for meg».

Ali derimot skrøt og snakket, hylte og skrek:

- Jeg er den største! Den vakreste! Den smarteste!

Artikkelen fortsetter under annonsen

Vårt første møte var i hans hjemby Louisville. Hans svar kom etter hvert langsommere under intervjuet. Til slutt innså jeg at han hadde sovnet. Jeg gikk derfra mens han snorket.

En annen gang - før en kamp - trente han løping med blylodd. Jeg spurte: «- Er det ikke dumt? Får du ikke bedre kondis om du løper normalt?» Han så på meg, men en anelse forakt og svarte:

MØTTE ALI EN REKKE GANGER:  Expressens tidligere korrespondent traff Muhammad Ali en rekke ganger. Foto: Expressen
MØTTE ALI EN REKKE GANGER: Expressens tidligere korrespondent traff Muhammad Ali en rekke ganger. Foto: Expressen Vis mer

- Ingen andre skal gjøre den jobben jeg skal gjøre...

I ringen var han et geni, han var helt enkelt født til å bokse. Selvfølgelig kan man diskutere hans storhet. Flere andre tungvektere har hatt større kraft i slagene. Joe Louis, Sonny Liston, Joe Frazier, og vår egen Ingemar Johansson. Men Ali hadde en presisjon, en ringintelligens som ingen andre. Han visste hva motstanderne tenkte gjøre før motstanderen tenkte det selv.

Han var hederlig og modig. Han nektet å delta i USAs krig i Vietnam, og ble derfor ranet fra sin tittel og avstengt fra boksing i nærmere tre år.

- Jeg har ikke noe usnakket med«Vietcong», sa han og ble et idol for en hel ungdomsgenerasjon som protesterte mot krigen.

Han var svart i ei tid da rasediskriminering fortsatt var stor. Han ble et symbol for kampen mot raseskillet i USA. Og han ble over hele verden et symbol for mot og rettferdighet.  

Det var vanskelig - for ikke å si umulig - å forstå seg på ham. Jeg intervjuet ham flere ganger, men kom aldri under huden på ham.

Noen få ganger kunne man få ham til å stoppe opp. Men bare for et sekund eller to, før han satte opp farten igjen.  

Jeg forsøkte å stille smarte spørsmål. Lure ham, få grep, få fram mennesket. Men nei. Han kjørte sitt program, kom med sine replikker presis som om han ikke hadde hørt spørsmålene.

Ingen vet vel egentlig hva som skjulte seg bak fasaden. Men en ting vet jeg. Det har aldri tidligere vært en verdensmester som ham. Han var unik. Et fenomen. Han var den største.

Takk for alt, Champ!   Ulf Nilson har jobbet nærmere 50 år for den svenske storavisa Expressen. Nilson var verdenskorrespondent og dekket alle store begivenheter rundt om i verden fra tidlig 1960-tall og fram til for noen få år siden. Som pensjonist er han fast spaltist i Expressen.

THE RUMBLE IN THE JUNGLE: Muhammad Ali og George Foreman i den legendariske tittelkampen i Kinshasa i Zaire i 1974. Kampen, som Ali vant med en knockout, ble kjent som «The Rumble in the Jungle». Foto: NTB Scanpix
THE RUMBLE IN THE JUNGLE: Muhammad Ali og George Foreman i den legendariske tittelkampen i Kinshasa i Zaire i 1974. Kampen, som Ali vant med en knockout, ble kjent som «The Rumble in the Jungle». Foto: NTB Scanpix Vis mer
Lik Dagbladet Sport på Facebook