STORFAVORITTER: Kroatia er store favoritter før morgendagens EM-kvalikamp mot Norge i Zagreb. Denne elleveren spilte 1-1 borte mot Italia i forrige kvalikkamp. Foto: AFP PHOTO / GIUSEPPE CACACE / NTB Scanpix
STORFAVORITTER: Kroatia er store favoritter før morgendagens EM-kvalikamp mot Norge i Zagreb. Denne elleveren spilte 1-1 borte mot Italia i forrige kvalikkamp. Foto: AFP PHOTO / GIUSEPPE CACACE / NTB ScanpixVis mer

Tror på enkel seier mot Norge: - Vi har ikke engang hørt om spillerne deres

Klar melding fra Kroatia.

(Dagbladet): Det meste har handlet om Martin Ødegaard her hjemme i forkant av morgendagens «umulige» EM-kvalikkamp borte mot Kroatia.

Luka Modric og de andre kroatiske stjernene leder gruppe H, og spilte uavgjort borte mot Italia i forrige runde.

I tillegg kan laget med stolthet si at de aldri (!) har tapt en EM-kvalikkamp på hjemmebane (21-7-0).

I Kroatia er selvtilliten selvsagt stor før møtet med Norge i Zagreb. Laget er på 14. plass på FIFA-rankingen, 54 plasser foran motstanderen fra det snøkledde nord.

- Enkel motstander Journalist i Kroatias største nettavis Index, Armin Hasanbegovic, sier til Dagbladet at han regner med lett match i morgen.

- UNORSK: Den kroatiske journalisten Dagbladet har snakket med er overrasket over at Norge har skapt en så teknisk gode spiller som Martin Ødegaard. Foto: Sveinung U. Ystad / Dagbladet
- UNORSK: Den kroatiske journalisten Dagbladet har snakket med er overrasket over at Norge har skapt en så teknisk gode spiller som Martin Ødegaard. Foto: Sveinung U. Ystad / Dagbladet Vis mer

- De fleste her i Kroatia ser på Norge som en enkel motstander. Alt annet enn seier vil være en stor overraskelse. Det er spesielt viktig med tre poeng for Kroatias trener Niko Kovac, for han har mistet mye støtte etter at vi røk ut av gruppespillet i VM, sier han.

- Er det noen norske spillere dere frykter?

- Nei. Niko Kovac og de kroatiske spillerne har ikke nevnt noen norske spillere. Milan Badelj, som har spilt sammen med Per Ciljan Skjelbred i Hamburg, har riktignok uttalt at Skjelbred er bedre teknisk enn de andre norske spillerne.

- Har noen av de norske spillerne kjente navn i Kroatia?

PRESSET: Kroatia-sjef Niko Kovac er presset i hjemlandet etter at laget røk ut av gruppespillet i VM. Foto: REUTERS / Brian Snyder / NTB Scanpix
PRESSET: Kroatia-sjef Niko Kovac er presset i hjemlandet etter at laget røk ut av gruppespillet i VM. Foto: REUTERS / Brian Snyder / NTB Scanpix Vis mer

- Kroatiske fans kjenner ikke navnet på en eneste norsk spiller. Den eneste noen har hørt om er Martin Ødegaard, men det er bare de aller mest fotballinteresserte som kjenner til ham.

Overrasket over Ødegaard Hasanbegovic har åpenbart ikke spesielt stor tro på Per-Mathias Høgmos menn, men nettopp Ødegaard har han som fotballjournalist merket seg.

- Noen av oss har sett noe av hva Ødegaard er god for på Youtube, og han kan bli en verdensklassespiller de neste 15 årene. I motsetning til de andre norske spillerne, er Ødegaard god teknisk og kan slå strålende pasninger, så vi stusser litt på at Norge har skapt en sånn type spiller.

- Hvordan klarer Kroatia, med tilnærmet samme innbyggertall som Norge, å skape så mange gode spillere?

- Kroatia er et lite land, men et fotball-land. Fotball er den viktigste idretten her. Akkurat som Luka Modric ville bli den nye Zvonimir Boban og Mario Mandzukic ville bli den nye Davor Suker, så har dagens unge spillere nye stjerner å se opp til. I tillegg har vi et svært godt utdanningssystem for unge spillere, sier Hasanbegovic.

- Norge er en utfordring Tidligere storspiller, og nå Kroatia-boss, Niko Kovac, har - som seg hør og bør - noen hakk mer respekt for det norske laget.

- Vi har analysert Norge og ser at vi er favoritter på hjemmebane, men det stempelet må vi bekrefte på banen. Norge er en stor utfordring og en respektabel motstander. Kroatia kan få mye ut av denne kampen, og jeg krever en seier fra spillerne mine. Vi har vist grupperivalene våre at vi har mye kvalitet og at vi er i god form, og vi må fortsette med det. Vi kommer ikke til å roe ned, ikke en eneste prosent, sier Kovac, ifølge hjemmesiden til Det kroatiske fotballforbundet.

- Norge er et tøft, ungt, sultent og veldig organisert lag. De defensive løpene deres er fantastiske og det samme er presset deres. Mot sterkere motstand vet de hvordan de skal trekke seg tilbake med alle elleve spillerne, og de er vanskelige å få hull på. Kroatia har alltid hatt problemer med sterke forsvar, så det må vi finne en løsning på. Vi har allerede noen ideer, legger Kovac til.

Har funnet svakhetene Kovac mener kroatene har analysert seg fram til både styrkene og svakhetene i det norske laget.

- Norge har gjort seg fortjent til full respekt i tidligere kvalifiseringer. Dette er et kvalitetslag som er vanskelig å bryte ned, og som krever spill på høyeste nivå. Vi har analysert dem, og funnet styrkene og svakhetene deres. Det skal vi forsøke å utnytte, sier Kovac.

Kroatia leder Norges EM-kvalikgruppe med ti poeng etter fire kamper. Italia har samme poengsum, men svakere målforskjell. Norge følger poenget bak de to fotballstorhetene i gruppe H.

HAR TRUA: Den kroatiske journalisten Armin Hasanbegovic sier at alt annet enn seier mot Norge vil være en overraskelse.
HAR TRUA: Den kroatiske journalisten Armin Hasanbegovic sier at alt annet enn seier mot Norge vil være en overraskelse. Vis mer

• Kroatia-Norge starter klokka 18 i morgen, og vises på Max.