United vil stikke av med alt

FA-cupen 3. runde: Manchester United- Middlesbrough 3-1. Da det endelig løsnet med mål og 1-1 etter 68 minutter, tok Andy Cole ballen og stormet inn i framtida.

Spør du Alex Ferguson ser den veldig lys ut. Og derfor er målsettinga rundt Old Trafford å gjøre 1999 til dette århundrets største United-år. - Vi har stallen som skal til - vi kan klare det, sier manageren.

Det i denne sammenheng er Premier League, FA-cupen og Mesterligaen. Det spiller ingen rolle at den engelske fotballtoppen er trangere enn noensinne. Eller at Liverpool kommer på nasjonalt cupbesøk om tre uker og Inter på stor-europeisk visitt i mars.

United er nemlig sultne.

Manchester United og Middlesbrough trakk hjemmeretten mot Liverpool i 4. runde før gårsdagens kamp på Old Trafford. Manchester United vant retten gjennom en kamp Alex Ferguson i all sin opprømte glede valgte å kalle Uniteds beste for sesongen. For fotballdrømmenes teatergård er balansen mellom ballbesittelsen, bevegelsen og gjennombruddene det som skaper de største smilene.

Og som i går - seieren.

- Veldig bra og sannsynligvis det beste vi har gjort det siste halve året, sier Ferguson. - Denne kampen viste at vi er i stand til å konkurrere både i ligaen, FA-cupen og Mesterligaen.

- For vi manglet fire spillere i dag (Ronny Johnsen og Paul Scholes sjuke - Gary Neville og David Beckham karantene) uten at det gjorde oss noe. Det betyr at vi har den stallen som skal til.

Skryt til Henning

Henning Berg vikarierte for Ronny Johnsen og fikk følgende skussmål av makker Jaap Stam etter kampen:

- Glimrende. Det betyr ingen ting hvem jeg spiller sammen med i Uniteds midtforsvar. For alle sammen er spillere av topp klasse. Det er vår styrke.

Jaap Stam ble kåret til banens beste mot Middlesbrough. Ser du nøye på det, var han mye av årsaken til at Middlesbrough tok ledelsen sju minutter ut i andre omgang.

For da Henning Berg prøvde å styre offsidelinja som han har lært på den norske fotballskolen - og reiste armen i sikker forvissning om at enda en Boro-mulighet var gått i fella - valgte Stam plutselig å falle to meter dypt. Dermed var Andy Townsend onside da Brian Deane knuste Wes Brown i lufta.

Og derfor tok Boro ledelsen.

Men det handlet om tid og United-presisjon i det som til slutt skulle ende opp som 28 forsøk på å score. Og - den kom da Ryan Giggs fant Andy Cole med en pasning av de sjeldne. Middlesbrough-keeper Mark Schwarzer, som hadde vært som Schmeichel på sitt beste før utlikninga, var riktignok borti den ballen også. Men Andy Cole var likevel best.

Avgjorde på en gave

Før utlikninga sto Alex Ferguson og mislikte utseendet på det han en drøy halvtime seinere omtalte som sesongbeste. Og åtte minutter før Coles utlikning ba han derfor Ole Gunnar Solskjær stramme lissene. Så kom målet og deretter kom Solskjær. Og ni minutter før slutt kom gaven.

Straffesparket som ga United ro og 2-1 var et synsbedrag av en forseelse. Da Nicky Butt gikk for alt og alle, ble han aldri rørt av Boro-forsvarer Maddison. Det så kanskje sånn ut, men kontakten var der aldri - ikke dommeren heller. Han blåste.

Gary Pallister snakket med Schwarzer om hvor straffesparket ville komme. Etter 10 år og 317 kamper for United mente han å vite hvor Dennis Irwin ville skyte. Men trenger du et iskaldt hode på Old Trafford, så roper du på det med den dannede sveisen.

Dennis Irwin - som valgte motsatt hjørne.

- Der og da følte jeg meg sikker. Det var et perfekt tidspunkt for å avgjøre kampen, sier Ferguson.

Ole Gunnar Solskjær avsluttet med en lekker vegg-flikk til Giggs. Den endte i mål og kan karakteriseres som kakepynt - den var vakkert bakt på overtid. Og om den frekke stikkballen sier han som fikk gleden av å avslutte - Ryan Giggs:

- En liten skjønnhet av en pasning. Nå gleder vi oss til å møte Liverpool i 4. runde.