REVOLUSJON: Daværende Ajax-manager Louis van Gaal ledet klubben til Champions League-seier i 1995. Foto: AP Photo/Bas Czerwinski/NTB Scanpix
REVOLUSJON: Daværende Ajax-manager Louis van Gaal ledet klubben til Champions League-seier i 1995. Foto: AP Photo/Bas Czerwinski/NTB ScanpixVis mer

Van Gaal ble latterliggjort i England. I Ajax skapte han en utrolig vinnerkultur: - Nivået var så høyt at nye spillere måpte

Dette er historien om hvordan nederlandske Ajax gikk sine egne veier og ble konger av Europa på 90-tallet - mot alle odds.

(FourFourTwo): Det var natta før Champions League-finalen i 1995, den største dagen i sønnens liv, men Lidwina Kluivert sov likevel godt. I drømmene så hun en ung Patrick komme innpå som innbytter og avgjøre kampen.

Drømmen var så tydelig at hun følte hum måtte fortelle sønnen om den neste dag, da hun ga ham en klem og ønsket ham lykke til.

Noen timer seinere gikk drømmen i oppfyllelse, da 18-åringen kom innpå som innbytter og scoret kampens eneste mål i seieren over AC Milan, foran 50 000 supportere på Ernst Happel Stadium i Wien.

På papiret virker seieren like usannsynlig som Lidwinas drøm. Gjennomsnittsalderen til Ajax var 23 år den dagen, mens 13 av de 18 spillerne som var i troppen - blant dem Edgar Davids, Clarence Seedorf og Jari Litmanen - var et resultat av klubbens akademi.

AC Milan var på sin side regjerende Europa-mester, etter å ha knust Barcelona 4-0 i finalen sesongen før, og hadde vunnet turneringen tre ganger på sju år.

Det var bare én spiller som var under 26 år i troppen, og klubben hadde gjort store signeringer som Marcel Desailly, Zvonimir Boban og Gianluigi Lentini.

MATCHVINNER: Patrick Kluivert holder pokalen etter finaleseieren over AC Milan i 1995. Foto: AP Photo/Luca Bruno/NTB Scanpix
MATCHVINNER: Patrick Kluivert holder pokalen etter finaleseieren over AC Milan i 1995. Foto: AP Photo/Luca Bruno/NTB Scanpix Vis mer

Fotball-utopi

Men den største overraskelsen var hvordan Ajax-troppen fra 1995 ble konger av Europa. Det var som å se en vakker koreografi hver gang laget gikk i angrep. Hver pasning, hvert løp, hver finte og hver avslutning hadde en mening, og det ble gjort i høy fart og med presisjon.

Den fine blandingen av eleganse og energi ble oppsummert av Real Madrid-trener Jorge Valdano.

- Ajax er ikke bare det beste laget på 90-tallet, de er i ferd med å oppnå fotball-utopi, innrømmet Valdano.

- Tilnærmingen til spillet er utsøkt, likevel er de også overlegne når det gjelder fysikk.

Ajax' gylne generasjon hadde styrtet fotball-aristokratiet, og ingen visste egentlig hvordan de hadde klart det. Realiteten var at klubben var forut for sin tid, og det samme var manageren Louis van Gaal.

Da Louis van Gaal erstattet Leo Beenhakker i september 1991, møtte han motstand fra fansen og den nederlandske avisa De Telegraaf, som kalte ham «arrogant» og samtidig lanserte en kampanje for å hente tilbake Ajax-ikonet Johan Cruyff.

41-åringen hadde relativt lite trenererfaring, bortsett fra tre år som assistentmanager, men visjonene hans for klubben var krystallklare. Louis' filosofi var basert på en turboladet versjon av spillestilen som Ajax' legendariske trener Rinus Michels introduserte.

Systemet krevde at spillerne var kapable til å bekle alle roller på banen, slik at spillerne opprettholdt strukturen i laget til enhver tid. Når laget ikke hadde ballen, jaget de motstanderne kollektivt for å gjenvinne ballen så fort som mulig.

Det var en spillestil som krevde tekniske kvaliteter, taktisk intelligens og veldig god fysikk. Det var kun de mest talentfulle og uegoistiske spillerne som ville blomstre i van Gaals system, og han formet en gruppe spillere som passet perfekt til den krevende spillestilen.

Det første steget var å utvikle Ajax' ungdommer samt førstelagsspillerne. Han sørget for at spillerne ble bedre trent, raskere og sterkere enn rivalene. Han hentet inn tre eksperter fra forskjellige sporter som alle hadde kunnskap som van Gaal mente kunne brukes i fotballen.

Han hentet blant annet inn fysiolog Jos Geysel, som hadde oppnådd gode resultater med sine metoder i ishockey. Han utviklet flersidige og korte sprintøvelser kombinert med lengre løpeøkter.

Løpetrener og tidligere basketballspiller Laszlo Jambor ble hentet inn for å terpe på løpeteknikk, fotarbeid og koordinasjon, og ble holdt så høyt av van Gaal at han fikk lov til å sitte på benken under kamper.

Men det var sistemann i trioen som bidro mest til dette ambisiøse prosjektet.

Aerobic

I et stille hjørne i en kaffebar i Amsterdam en tidlig formiddag, et stykke unna noen espresso-drikkende turister, sitter Rene Wormhoudt og taster på sin bærbare PC. Han er en kraftig person med barbert hode, som på 90-tallet ble ansatt som fysisk trener i Ajax av van Gaal, etter å ha jobbet med den amerikanske fotballklubben Amsterdam Admirals.

Wormhoudt ble værende i Ajax fram til 2012 før han fikk samme rolle på landslaget. På PC-en sin ser han på en kornete video av Ajax-spillere som gjennomfører en treningsrutine, mange måneder før klubbens europeiske triumf i 1995.

Spillerme, som har matchende røde drakter, marineblå shorts og svarte sko, utfører diverse hoppeøvelser i en sportshall. Det neste klippet viser en ung Edwin van der Sar som hopper sidelengs gjennom fem lange trebokser. 30 sekunder inn i videoen dukker Wormhoudt opp med blå shorts og en hvit T-skjorte, hvor han leder det som ser ut som en slags aerobic-øvelse. Se videoen her:

Frank Rijkaard, Ronald og Frank de Boer, sammen med resten av det berømte Ajax-laget, er alle med på disse øvelsene.

- Da jeg jobbet med Amsterdam Admirals, oppdaget jeg at det var flere atleter i den sporten enn det var i fotball, sier Wormhoud til FourFourTwo.

- Da jeg kom til Ajax følte jeg at vi kunne få en fordel ved å trene på en mer spesifikk måte fysisk, så jeg laget noe som heter fotball-aerobic som vi drev med i fire år for å forbedre fart, bevegelse og fleksibilitet.

Disse øvelsene som Wormhoud introduserte ble også satt pris på av spillerne.

- Jeg syns det var veldig gøy, sier Ronald de Boer til FourFourTwo.

- Øvelsene gjorde oss mer fleksible og raskere til beins. Jeg følte også at det hjalp på reaksjonstida og koordineringen. Det passet fint inn i alt det tekniske vi drev med, sier han.

Wormhoudt bet seg også merke i de fysiske fordelene spillere med øvrig sportslig bakgrunn hadde.

- Jari Litmannen hadde en fantastisk balanse og vi trodde det hadde noe å gjøre med hans sportslige bakgrunn, sier han.

- Han måtte velge mellom ishockey og fotball da han var 14 år gammel. Vi oppfordret unge spillere til å drive med flere typer sport og laget øvelser som ikke bare handlet om fotball.

TALENTFABRIKK: Ajax imponerte med et lag bestående av flere akademispillere. Foto: AP Photo/Luca Bruno/NTB Scanpix
TALENTFABRIKK: Ajax imponerte med et lag bestående av flere akademispillere. Foto: AP Photo/Luca Bruno/NTB Scanpix Vis mer

Forut for sin tid

For å måle hvor effektiv treningen var, måtte hver spiller ha på seg en pulsmåler, mens det ofte ble gjort målinger av fettprosenten. Dette var Ajax' første steg inn i sportsvitenskapen, og tilnærmingen var en kontrast til metodene som ble brukt i en æra der utholdenhet ble sett på som den viktigste fysiske kvaliteten for å oppnå resultater på toppnivå.

Det var en mekanisk tilnærming til utviklingen av spillere, og van Gaals liste med taktiske krav fungerte også som en instruksjonsmanual. I Louis van Gaals verden var hver eneste spiller et tall på banen, som hadde noen spesielle oppgaver både med og uten ball.

For å oppnå suksess med dette, måtte de sette til side individuelle ønsker til det beste for laget.

- Fotball er en lagsport og medlemmene av laget er avhengig av hverandre, sa van Gaal på det tidspunktet.

- Dersom visse spillere ikke gjør oppgaven de har fått på banen, vil det gå ut over lagkameratene. Det betyr at alle spillere må gjøre sine basisoppgaver så bra som mulig, og det krever disiplin.

Oppgavene varierte etter hvilken posisjon du spilte i på banen. Keeperen måtte være i stand til å spille like mye med beina som med hendene, slik at han kunne starte angrep bakfra og gi ballen til de mest kreative midtstopperne.

Hele laget beveget seg i mønstre; dersom en spiller falt tilbake for å motta ballen, måtte en annen spiller starte løpet mot motstanderens mål. Vingene ble instruert til å gjøre offensive løp som åpnet opp rom for lange baller fra forsvaret, mens midtbanespillerne ble bedt om å ligge bak vingene til enhver tid.

Dersom det ikke var mulig å angripe på en side, måtte de vende spillet til motsatt kant så fort som mulig. Alt dette ble spilt ut i en 4-3-3 eller 3-4-3-formasjon. For å være sikker på at spillerne leverte det han krevde, insisterte van Gaal på gjentatte øvinger på basisøvelser.

- Vi ville fokusere på å slå ballen på høyrefoten til samtlige igjen og igjen, forklarer de Boer.

- Det ble en slags underliggende konkurranse om å sende ballen fra fot til fot så raskt som mulig. Vi øvde også på langpasninger over 30 meter gjentatte ganger, slik at vi kunne vende spillet raskt.

- Etter rundt tre måneder mestret vi øvelsene veldig bra. Jeg kan også huske andre treninger hvor vi spilte seks mot tre, hvor laget med seks spillere bare fikk lov til å bruke en eller to ballberøringer. Etter en stund var nivået så høyt på disse kampene at nye spillere måpte da de så på.

De som ikke fulgte etter van Gaals instruksjoner, ble raskt sendt på dør. Supporterfavoritten Jan Wouters ble sendt til Bayern München etter at han mistet plassen til den lovende unggutten Wim Jonk - bare 12 måneder etter at han ble kronet til årets spiller i Nederland.

Bryan Roy blendet supportere med individuelle ferdigheter, men hans tilsynelatende mangel på fotballforståelse gjorde at van Gaal ikke var videre imponert.

- Jeg har ikke lenger troen på Roy, sa manageren etter å ha bestemt seg for å selge ham til italienske Foggia i 1992.

- Jeg har forsøkt alt med ham, til og med individuell trening. Han hadde ikke noe imot å løpe for laget, men han klarte ikke å tenke for laget. Det var umulig å forbedre ham.

Van Gaal var helt oppslukt av å skape det perfekte laget i hans bilde. Etter en laber start, hvor Ajax bare fikk med seg 20 poeng på 16 kamper, begynte laget hans å ta form.

I 1991/92-sesongen havnet Ajax tre poeng bak PSV Eindhoven i ligaen, men mannskapet fikk løfte UEFA Cup-trofeet etter seier på bortemålsregelen mot Torino (finalen ble spilt hjemme og borte).

Laget besto hovedsakelig av akademispillere, men suksessen hadde sin pris, for en etter en ble stjernespillerne hentet av rike Serie A-klubber. Dennis Bergkamp og Wim Jonk signerte begge for Inter, John van't Schip og Marciano Vink dro til Genoa og Michel Kreek ble hentet av Padova.

AJAX-STJERNE: Dennis Bergkamp har seinere vært en del av trenerteamet i klubben også. Foto: AFP PHOTO / IAN KINGTON / NTB Scanpix
AJAX-STJERNE: Dennis Bergkamp har seinere vært en del av trenerteamet i klubben også. Foto: AFP PHOTO / IAN KINGTON / NTB Scanpix Vis mer

Suksess med egenproduserte spillere

Van Gaal ble tvunget til å starte på nytt. Men det skulle vise seg å være en velsignelse fra oven da han rettet seg mot klubbens neste generasjon, som han mente var bedre enn de som allerede hadde dratt ut. Fra asken til én talentfulle gruppe ble det formet en ny og fantastisk spillertropp over de neste tre sesongene.

Ajax' unggutter hadde tilbrakt tre sesonger i van Gaals talentfabrikk, og nå var det et unikt bånd mellom dem. Du hadde selvfølgelig de Boer-brødrene, mens Patrick Kluivert og Edgar Davids var barndomsvenner som vokste opp i nabogater i Amsterdam.

En annen talentfull spiller, Clarence Seedorf, ble født i samme region som Davids i Surinam, mens legenden Frank Rijkaard - som var tilbake etter et femårig suksessfullt opphold i AC Milan - var en vital spiller samt en farsfigur for de unge spillerne som så opp til ham.

Mange av dem så ut som skolegutter, men de var mer «gatesmarte» enn alderen tilsa og treneren var ivrig etter å lytte til kreative forslag. I løpet av en trening, foreslo Ronald de Boer å låne et triks fra basketball, kjent som «picking», for å bli farligere på dødballer.

Da en corner ble slått inn i boksen, ville han løpe mot en motstander som markerte en lagkamerat og deretter blokkere ham med vilje. Oftere enn ikke gjorde det at en angriper ble stående umarkert, siden han som ble blokkert av de Boer falt for fristelsen til å følge ham i stedet.

Van Gaal elsket dette trikset og tok det med som en del av lagets repertoar. Ved å lytte til spillerne sine, skapte han et miljø som oppfordret til innovasjon og kreativitet.

Den første sesongen ble brukt til å føle seg fram, og den regjerende ligamesteren Ajax ble slått ut av UEFA Cupens kvartfinale mot franske Auxerre, og havnet deretter på tredjeplass i hjemlig liga. Men de endte iallfall 1992/93-sesongen med å vinne KNVB Cupen, etter å ha knust Heerenveen 6-2 i finalen.

Det påfølgende året vant de sin første ligatittel på tre sesonger, men det var i 1994/95-sesongen at van Gaals iherdige jobb virkelig bar frukter, og hvor de siste puslespillbitene i Nwankwo Kanu og Finidi George falt på plass.

I ligaen var Ajax umulige å bryne seg på, og vant igjen ligatittelen med 27 seire, sju uavgjort og null tap. Laget scoret utrolige 106 mål, som i snitt ga 3.12 mål per kamp.

I Europa ble regjerende mester AC Milan slått to ganger i Champions League-gruppespillet, 2-0 i Amsterdam og 2-0 på San Siro noen måneder seinere. Etter den første kampen møtte Ajax-ungguttene opp for å bytte trøyer med heltene sine, men etter den andre kampen var tankegangen litt annerledes.

- Det er ganske flaut når jeg tenker på det nå, sier Ronald de Boer.

- Ruud Gullit ga oss tilgang på garderoben til bortelaget og vi var som små barn når vi møtte spillerne etterpå - men etter den andre kampen ba vi ikke om trøyene deres!

TVILLINGER: Frank (t.h.) og Ronald de Boer. Foto: Fred Ernst/REUTERS/NTB Scanpix
TVILLINGER: Frank (t.h.) og Ronald de Boer. Foto: Fred Ernst/REUTERS/NTB Scanpix Vis mer

Laginnsats

For Frank de Boer var dette øyeblikket da han og lagkameratene begynte å få troen.

- Noe skjedde i starten av sesongen, har han tidligere uttalt til FourFourTwo.

- Det var en utrolig kjemi mellom ungguttene og de mer erfarne spillerne. Alt innad i laget bare føltes riktig. Det var en solid kjerne på rundt 12 spillere som kunne vært i startelleveren, og denne kjernen ble supplert med fire innbyttere som aksepterte at de ikke fikk starte kampene. Jeg husker at da vi slo Milan, innså vi alle sammen at vi ikke trengte å frykte noen lenger.

En annen fordel var antall spillere som kunne bekle flere roller. Davids, som fikk kallenavnet «Pitbull» av van Gaal på grunn av sin besluttsomhet, passet perfekt inn i dette systemet.

- Jeg startet som venstreving og endte opp som en nummer ti, har Davids sagt til FourFourTwo.

- Det var van Gaals idé at jeg skiftet posisjon. Marc Overmars begynte å spille på venstresiden og var veldig god, men han følte jeg hadde kvalitetene som skulle til for å spille sentralt på midtbanen. På venstrevingen følte jeg meg isolert, men sentralt var jeg mer med i spillet.

Etter å ha gått ubeseiret gjennom gruppespillet, ble Hajduk Split og Bayern München slått 3-0 og 5-2 i kvartfinalen og semifinalen. Avansementet sørget for at Ajax møtte Milan igjen i finalen, til glede for van Gaal som fryktet PSG.

- Milan spiller slik Ajax spiller, mente han.

- De ønsker å vinne kampen, men PSG legger seg tilbake og er mest interessert i å unngå tap.

Finalistene hadde samme ambisjoner, men spillerne fra de to lagene kunne ikke sett mer forskjellige ut da de ankom flyplassen i Wien minutter etter hverandre kvelden før kampen. Ajax' unggutter sto og stirret da Milan-stjernen ankom med sine vakre kjærester.

Fabio Capello hadde også klekket ut en lur plan for å overraske motstanderen. Marcel Desailly opererte som en defensiv midtbanespiller i en diamant-formasjon, og fikk i oppgave å mannsmarkere Jari Litmanen.

Spissen Daniele Massaro fikk i oppgave å stoppe Frank de Boer fra å spre pasningene opp til midtbanen, og tvang ham til å slå ballen til høyreback Michael Reiziger, som deretter ble presset hver gang han hadde ballen.

De første 45 minuttene fungerte planen til punkt og prikke samtidig som van Gaals menn sleit med å holde på ballen. I pausen var det Frank Rijkaard som tok ordet først.

- Jeg vil at ballen skal bli spilt fortere og flere av dere må spille bedre når vi har ballen, sa han.

Det ble raskt en opphetet debatt mellom Danny Blind, Clarence Seedorf og Ronald de Boer. Van Gaal hadde ikke noe imot diskusjonen, før han kom med en taktisk endring som gjorde at Rijkaard ble liggende lavere i banen for å gi ham mer rom i nøkkelområder.

Kampen begynte sakte å snu i Ajax' favør.

Åtte minutter etter hvilen ble Kanu satt innpå for Seedorf, og farten hans tvang Franco Baresi og Milan-forsvaret til å ligge lavere med forsvarslinja. Etter hvert som Ajax begynte å dominere kampen, satte van Gaal innpå Kluivert for Litmanen med 20 minutter igjen å spille.

Det er kanskje den beste beslutningen han har tatt i hele sin karriere. Femten minutter seinere plukket Overmars opp ballen på venstrevingen og sendte den videre til Rijkaard på kanten av 16-meteren. Han fant Kluivert med en pasning, og spissen dro seg forbi Baresi med en berøring og banket ballen forbi Sebastiano Rossi med sitt andre touch.

Ajax var mestere i Europa for første gang siden 1973.

AVGJØRELSEN: Patrick Kluivert avgjør finalen. Foto: AP Photo/Luca Bruno/NTB Scanpix
AVGJØRELSEN: Patrick Kluivert avgjør finalen. Foto: AP Photo/Luca Bruno/NTB Scanpix Vis mer

I oppløsning

Det var en utrolig bragd å gjøre at de fleste spillerne i laget ble kjente navn. Da Ajax returnerte til Amsterdam, ble Kluivert filmet da han hilste på sin mor på flyplassen og samtidig brøt ut i tårer - allerede som 18-åring var han kjæledeggen i nederlandsk presse.

Men i dagene som fulgte opplevde van Gaal en følelse av deja vu da de største klubbene i Europa igjen begynte å sirkle rundt ham, som haier rundt et blodig bytte.

Spilleren det var størst interesse rundt var Litmanen, men da han skrev under på en ny kontrakt med Ajax, fulgte de andre etter (med unntak av Seedorf som signerte for Sampdoria). Spillerne mente de kunne dominere i Europa i årene som kom.

De burde gjort det, men i kulissene begynte ting sakte, men sikkert å falle sammen. Fire måneder etter Champions League-triumfen, ble Kluivert funnet skyldig i å ha forårsaket en fatal bilulykke, noe som skadet ryktet hans og gjorde at han sleit med depresjon mens han kjempet for å bedyre sin uskyld.

Finidi George måtte også kjempe med personlige problemer etter at broren ble skutt og drept i Nigeria. Men sprekkene ble fylt da Ajax vant Super Cupen og sikret en ny pokal til premieskapet.

Avgjørelsen om å dra til Tokyo for å spille Intercontinental Cup, mest for å glede kommersielle aktører, var en annen ting som skapte problemer. Og det fikk skylden for at Overmars pådro seg en alvorlig skade mot brasilianske Gremio.

Likevel stoppet ikke det Ajax i å vinne den cupen og enda en ligatittel. I Europa ble van Gaals spillere klappet av banen av Real Madrid-fans etter at de slo de liljehvite 2-0 på bortebane i gruppespillet. Etter å ha slått ut både Borussia Dortmund og Panathinaikos, kom Ajax til Champions League-finalen for andre år på rad.

Fotball-udødelighet var innen rekkevidde, men det de hadde levert over de forrige tre sesongene så ut til å innhente dem den kvelden. Ajax leverte sin verste kamp på nesten to år og tapte mot Juventus på straffespark etter 1-1 i Roma.

Bobla hadde sprukket og Bosmandommen som kom i 1995 gjorde at Ajax-troppen til slutt ble ribbet for spillere. Både Davids og Reiziger annonserte at de ville dra gratis til Milan da kontrakten gikk ut, mens George og Kanu ble solgt til Real Betis og Inter.

Kluivert dro til Barcelona for en slikk og ingenting året etter den grusomme avslutningen på 1996/97-sesongen, hvor Ajax ble nummer fire i hjemlig liga og ikke vant noen trofeer.

Den gylne æraen var over og van Gaal slukket selv lyset etter seg da han annonserte at han ville bli Barcelona-manager. 95-generasjonen hadde likevel skrevet seg inn i historiebøkene.

De var oppløst, men definitivt ikke glemt.